click on photo để trở lại trang List Sách Truyện
                                                                   
 

 

Hậu Bố Già - The Last Don - part 03

 

Chương 9
 

Eli Marrion, Bobby Bantz, Skippy Deere và Melo Stuart đang họp khẩn ở nhà Marrion. Trước đó Andrew Pollard đă thông báo cho Bantz về kế hoạch bí mật của Cross De Lena là đưa cô Athena trở lại làm việc. Tin này do thám tử Jim Losey tiết lộ nhưng hắn ta từ chối đưa ra các chứng cớ của ḿnh.
Bantz nói:
- Đây là một vụ cướp. Melo, anh làm việc với cô ta nên anh phải chịu trách nhiệm về cô ta và tất cả khách hàng của anh. Điều này chẳng khác nào chúng ta đang diễn một màn gay cấn th́ diễn viên chính của anh không muốn đóng tiếp, trừ khi được trả một nửa lợi nhuận?
Stuart trả lời:
- Nếu ông cảm thấy điên tiết khi trả lợi nhuận như vậy th́ cứ giao cho thằng De Lena làm chuyện đó, nó sẽ làm nhanh gọn thôi.
Marrion nói với Melo:

 

- Ngay lúc này bọn tôi đang bàn bạc th́ anh lại đưa ra một lời đề nghị ngu xuẩn. Nếu Athena trở lại làm việc th́ khi đó anh và bạn anh chẳng khác nào những tên cướp nhà băng cướp tiền của tụi tôi. Anh định làm ǵ vậy chứ?
Cả bọn sửng sốt. Hiếm khi lăo đưa ra những ư kiên sâu xa như vậy trong tích tắc, ngay cả trong thời trai trẻ của lăo. Stuart phát hoảng.
Stuart trả lời:
- Athena chẳng biết ǵ về chuyện này cả. Nếu biết th́ cô ta đă nói với tôi rồi.
Deere hỏi:
- Nếu cô ta biết, liệu cô ta có chấp nhận điều kiện đó không?
Stuart trả lời:
- Tôi sẽ thuyết phục cô ta và khi đó kèm theo một lá thư hứa chi cho cô một nửa phần lợi nhuận.
Bantz nói một cách quả quyết:
- Thế th́ tất cả sự biểu lộ sợ hăi của cô ta chỉ là tṛ hề, hoàn toàn nhảm nhí. C̣n Melo, anh là thằng ăn hại. Bộ anh tưởng các xưởng phim này sẽ chia một nửa lợi nhuận cho Athena? Chắc anh tưởng tụi tôi sẽ đồng ư cho con Athena nhận một nửa từ tay thằng De Lena? Toàn bộ số tiền đó phải hoàn toàn hợp pháp thuộc về chúng tôi. Và cô ta cũng có thể bỏ trốn cùng thằng De Lena với số tiền kếch xù đó. Nhưng điều đó có nghĩa là nghề diễn viên của cô ả cũng tiêu luôn. Và chẳng hăng phim nào thuê cô ả nữa.
Skippy nói:
- Nước ngoài, bọn họ sẽ t́m cách trốn ra nước ngoài.
Marrion nhấc điện thoại và đưa Stuart:
- Anh hăy gọi điện cho Athena và nói với nó điều Cross đề nghị và hỏi nó có chấp nhận hay không?
Deere nói:
- Cô ta không ở nhà vào cuối tuần đâu.
Stuart nói:
- Cô ta sẽ về thôi. Cô ta thường đi vắng vào cuối tuần - Hắn bấm số điện thoại.
Cuộc nói chuyện diễn ra tích tắc. Stuart gác điện thoại và mỉm cười:
- Cô ta nói rằng chưa bao giờ cô ta nhận lời đề nghị như vậy và chưa lời đề nghị nào như thế sẽ làm cô quay lại làm việc. Cô ta không muốn bị mang tiếng trong sự nghiệp của ḿnh - Stuart ngừng một lát rồi nói một cách thán phục - Tôi sẽ đi gặp gă Skannet, một người có thể làm tiêu tan sự nghiệp của một nữ diễn viên th́ cũng phải có chút tài chứ.
Marrion nói:
- Thế th́ ổn quá rồi, không c̣n ǵ để chúng ta bị quan vô vọng nữa để giải quyết vụ này. Nhưng thật là tiếc cho một ngôi sao quá nổi như cô Athena.
Andrew Pollard đưa ra chỉ thị: Trước hết là thông báo cho Bantz về ư định của Cross De Lena liên quan đến Athena. Kế đó phải cố theo dơi để nắm chắc thông tin về Skannet. Cuối cùng cho người đến nhà Skannet và đưa lời đề nghị.
Skannet mặc áo thun lót khi nó mời Pollard vào pḥng và người hắn sặc mùi nước hoa Colonge. Hắn nói:
- Tôi mới vừa cạo râu xong, so với nhà thổ th́ nơi này có nhiều loại nước hoa lắm.
Pollard nói trách móc:
- Anh không nên ở lại thành phố này.
Skannet vỗ vỗ lưng Pollard:
- Tôi biết. Chỉ c̣n vài việc nữa thôi là xong mà.
Cái giọng ma mănh, thân h́nh to lớn, vạm vỡ của hắn mà trước đây làm Pollard phát khiếp, giờ đây với bàn tay của Cross hỏi thăm, Pollard thấy tội nghiệp cho hắn. Nhưng Pollard vẫn dè chừng nói:
- Cô Athena chẳng ngạc nhiên ǵ khi biết anh vẫn luẩn quẩn ở đây. Cô cho rằng hăng phim không hiểu ǵ anh hết, ngoại trừ chính cô. V́ vậy cô muốn gặp riêng anh. Cô nghĩ chỉ anh và cô mới giải quyết xong việc này.
Thấy mặt Skannet hơn hớn lên, Pollard thấy Cross nói đúng. Thằng này vẫn c̣n mê vợ. Hắn sẽ tin màn kịch này thôi.
Nhưng Skannet chợt e dè:
- Điều này không có vẻ giống Athena tí nào. Ả không chịu nổ sự có mặt của tôi đâu.
- Nhưng cổ muốn đưa ra một đề nghị nghiêm túc. Một khoản chi cho anh hàng năm, tính phần trăm trên thu nhập của cổ cho đến suốt đời. Nhưng cô muốn kín đáo bàn riêng với anh thôi. V́ cô c̣n muốn vài điều khoản nữa.
- Tôi biết nó muốn ǵ.
Skannet nói. Một cái nh́n kỳ lạ hiện trên mặt hắn. Pollard từng thấy cái nh́n tiếc rẻ đó trên mặt những tên phạm tội hiếp dâm tỏ dấu ăn năn.
Pollard nói:
- Lúc bảy giờ sẽ có hai người của tôi đến đón anh và đưa anh đến điểm hẹn. Họ sẽ ở đó cùng với cô ta, sẽ bảo vệ cô ta. Hai người tin cậy số một của tôi được trang bị vơ trang. V́ vậy anh đừng có hành động ngu ngốc.
- Khỏi phải lo cho tôi - Skannet cười nói.
- Vậy nhé - Pollard nói, bỏ đi.
Khi cửa đóng lại, Skannet vung hai tay lên trời. Hắn sẽ gặp lại Athena mà chỉ có hai thằng thám tử tép riu đi theo bảo vệ cô. Và hắn có được bằng chứng là cô Athena đă mở miệng đề nghị trước, như vậy hắn đâu có vị phạm quyết định ràng buộc của ṭa án.
Trong những giờ phút chờ đợi của ngày hôm đó, hắn mơ tưởng đến cảnh gặp lại Athena. Thật là một điều ngạc nhiên cho hắn và nghĩ về điều đó, hắn biết Athena sẽ dùng thể xác của ả để thuyết phục hắn trong việc mặc cả. Hắn nằm trên giường tưởng cái cảm giác khi gặp lại cô ta. H́nh ảnh cái xác Athena lồ lộ ra đó: Da trắng muốt, đường cong thon thả mềm mại của cái bụng, hai núm vú ửng hổng, đôi mắt xanh, đôi môi nồng cháy, hơi thở, tóc sáng rực như mặt trời. Trong chốc lát, hắn bị choáng ngợp bởi h́nh ảnh người t́nh cũ. Hắn yêu thương sự thông minh của cô và sự can đảm làm hắn nể phục. Từ lần gặp đầu tiên, lúc hắn mười sáu tuổi, hắn luôn ăn mặc chỉa chuốt, hắn mường tượng ra cái thân thể lồ lộ của Athena rồi cứ thế mà lên đến cực điểm. Chính phút giây đó, hắn cảm thấy sung sướng và yêu cô.
Nhưng rồi tất cả đều thay đổi, hắn thấy xấu hổ tủi nhục, hắn lại thấy ghét cô ta. Th́nh ĺnh hắn nghĩ đây có thể là một cái bẫy. Dù ǵ đi nữa hắn thật sự muốn t́m hiểu cái gă Pollard này: Skannet mặc đồ vội vă, xem cái tấm thẻ Pollard vừa đưa cho hắn. Từ khách sạn đến văn pḥng chỉ mất hai mươi phút lái xe. Hắn vội vă chạy xuống khách sạn, và một người hầu lái xe hắn ra.
Khi bước vào ṭa An ninh Thái B́nh Dương, hắn lấy làm ngạc nhiên v́ sự đồ sộ của cơ quan. Hắn đến quầy tiếp tân và nói mục đích của ḿnh. Một cảnh vệ có vũ khí dẫn hắn đến văn pḥng của Pollard. Skannet thấy bức tường được trang trí bằng những bằng khen của Sở cảnh sát L.A., Hiệp hội giúp đỡ người vô gia cư và các đoàn thể khác, kể cả những tổ chức hướng đạo Hoa Kỳ, thậm chí c̣n có vài cái bằng khen điện ảnh.
Andrew Pollard ngạc nhiên nh́n hắn và hơi lo. Skannet trán an anh ta. Hắn nói:
- Tôi đến để chỉ nói với anh rằng tôi sẽ lái xe của tôi đến điểm hẹn. Người của anh có thể đi chung xe với tôi để chỉ đường.
Pollard nhún vai. Chuyện này chẳng liên quan ǵ đến anh ta. Anh ta đă thực hiện những ǵ anh ta được hướng dẫn. Anh ta trả lời:
- Tốt thôi, nhưng anh có thể gọi điện cho tôi trước.
Skannet cười gằn với Pollard và nói:
- Tôi cố t́nh như vậy là v́ tôi muốn tham quan văn pḥng của anh và tôi cũng muốn gọi điện cho Athena để biết chắc là việc này sẽ tiến triển theo dự tính. Tôi cho số rồi, anh nói chuyện với cô ta hộ tôi. Cô ta có thể không muốn nghe tôi nói.
Pollard nói một cách thông cảm:
- Được thôi.
Anh nhấc ống nghe. Anh không biết chuyện ǵ sắp xảy ra và trong ḷng anh hy vọng Skannet sẽ làm dở dang cuộc họp mặt. Anh ta cũng biết rằng Athena sẽ không tiếp anh một cách trực tiếp. Anh quay số và yêu cầu nói chuyện trực tiếp với Athena. Anh bật loa điện thoại để Skannet có thể nghe cuộc gọi. Thư kư của Athena nói cô đi vắng mai mới về. Anh đặt ống nghe xuống, nhíu mày với Skannet. Skannet tỏ vẻ vui mừng.
Và Skannet nghĩ rằng hắn đúng. Athena dự định mang thân xác ra thỏa thuận. Cô ta dự định qua đêm với hắn. Mặt hắn đỏ rực lên v́ mừng rỡ. Hắn nhớ lại lúc cô c̣n trẻ, nhớ lại giây phút hai người yêu nhau.
Lúc bảy giờ tối hôm đó, khi Lia Vazzi đến khách sạn cùng với một nhân viên của ḿnh, lúc đó Skannet đang chờ anh ta đến để đi ngay. Skannet ăn mặc chải chuốt như một thiếu niên. Hắn mặc quần jean da trời đậm, áo sơ mi vải jean xanh nhạt và khoác áo thể thao màu trắng. Hắn cạo râu nhẵn nhụi và mái tóc hoe vàng của hắn được chải hất ra phía sau. Nước da đỏ của hắn dường như nhạt hơn và làm cho khuôn mặt hắn hiền hơn. Lia Vazzi và người tháp tùng đưa cho hắn xem thẻ nhân viên An ninh Thái B́nh Dương. Skannet cảm thấy họ chẳng có ǵ gây ấn tượng đặc biệt, hai thằng tép riu, mọt có nói giọng Mêhicô. Chẳng phải bận tâm ǵ với bọn này. Hai thằng thám tử như cứt, vậy mà cũng gọi là bảo vệ Athena.
Vazzi nói với Skannet:
- Tôi biết anh muốn đi xe riêng của anh, tôi sẽ đi cùng với anh và bạn tôi sẽ theo xe chúng ta. Anh đồng ư chứ?
Skannet trả lời: “Được thôi”
Lúc họ bước ra khỏi thang máy và đi vào hành lang th́ bị Jim Losey chặn lại. Trước đó gă thám tử ngồi chờ họ trên ghế trường kỷ cạnh ḷ sưởi để giám sát theo dơi Skannet, nhỡ nếu có chuyện ǵ xảy ra và chặn họ lại v́ linh cảm ǵ đó. Bây giờ gă ch́a thẻ nhân viên trước mặt ba người.
Skannet nh́n tấm thẻ và hỏi:
- Mẹ kiếp, mày muốn ǵ đây?
Jim Losey hỏi:
- Hai người đi với mày là ai?
Skannet trả lời:
- Chẳng liên quan ǵ đến mày.
Vazzi và đồng bọn im lặng khi Losey ḍ xét khuôn mặt của họ.
Losey nói:
- Tao muốn nói chuyện riêng với mày vài câu.
Skannet đi phớt qua, Losey nắm lấy cánh tay của hắn. Cả hai đều to con. Skannet vùng giựt ra. Hắn nói với Losey giọng bực tức:
- Tao bị buộc tội rồi nên không có ǵ phải nói chuyện với mày. Và nếu mày không buông tay ra, tao sẽ đá mày chết mẹ bây giờ.
Losey buông tay hắn ra, không phải v́ hắn đe dọa mà v́ lúc đó đầu óc anh ta đang suy luận. Đối với anh ta th́ hai người đi cùng với Skannet dường như lạ mặt, dường như chuyện ǵ đó sắp xảy ra. Anh ta bước sang một bên nhưng lại dơi theo sau lúc họ đi đến lối ra dưới mái ṿm mà nơi đó người ta đem xe hơi lại cho khách ở khách sạn. Anh ta thấy Skannet bước vào chiếc xe hơi của hán cùng với Lia Vazzi. Người kia đă biến mất từ lúc nào. Losey nhận ra điều này và chờ xem có chiếc xe nào khác chạy ra khỏi băi xe không, nhưng chẳng có chiếc nào.
V́ lái xe quá lâu nên Skannet kêu ca phàn nàn và thắc mắc, thậm chí c̣n dọa là quay về. Nhưng Lia Vazzi trấn an hắn và nói rằng điểm hẹn là một nhà nghỉ để đi săn, do Athena sở hữu nằm ở Sierra Nevada và thơ như sự chỉ dẫn th́ họ sẽ ở đó qua đêm. Athena nhấn mạnh rằng cô ta không muốn ai biết được cuộc gặp mặt bí mật này và cô ta giải quyết toàn bộ vấn đề vừa ḷng mọi người. Skannet không hiểu điều đó ngụ ư ǵ. Ả có thể làm ǵ để quên đi ḷng hận thù đă dấy lên hơn mười năm về trước? Hay ả quá ngu xuẩn khi nghĩ là một đêm làm t́nh và đồng tiền sẽ làm xiêu ḷng hắn? Ả nghĩ hắn đơn giản vậy sao? hắn luôn luôn thán phục sự thông minh của ả. Nhưng giờ đây, có lẽ ả chỉ là một trong số nữ diễn viên Hollyvvood ngu ngốc v́ nghĩ rằng với thể xác và tiền của ḿnh ả có thể mua được mọi thứ? Tuy nhiên hắn luôn bị ám ảnh bởi sắc đẹp của cô mỗi khi hắn nghĩ đến. Cuối cùng hắn hy vọng rằng cô sẽ mỉm cười với hắn, chiu chuộng hắn, phục tùng hắn. Dù điều ǵ xảy ra đi nữa th́ tối nay hắn sẽ hưởng được điều này.
Lia Vazzi chẳng bận tâm ǵ với lời dọa đ̣i quay về của Skannet. Anh biết hiện giờ có ba chiếc xe hơi đang tháp tùng phía sau anh và anh đă có những chỉ thị. Theo như phương sách cuối cùng, anh chỉ đơn giản ra lệnh cho người giết Skannet. Tuy nhiên, chỉ thị của anh ta cũng rơ ràng là cho Skannet một cái chết không đau đớn, không được gây thương tích và phải nhanh gọn.
Họ lái xe chạy qua cái cổng đang mở và Skannet ngạc nhiên v́ sự qui mô của căn nhà nghỉ để đi săn. Nó trông giống như một khách sạn mini. Hắn bước ra khỏi xe và duỗi thẳng chân tay. Có năm hoặc sáu chiếc xe hơi đậu dọc căn nhà, điều đó làm cho hắn thắc mắc một hồi.
Vazzi dẫn hắn đi về phía cửa mở. Ngay lúc đó Skannet nghe nhiều tiếng xe hơi chạy vào sân. Hắn nghĩ là Athena vừa đến. Hắn thấy có ba chiếc xe hơi vừa đậu và mỗi chiếc có hai gă bước ra. Sau đó Lia dắt hắn đi vào cửa chính của căn nhà và bước vào pḥng khách. Trong pḥng khách có một ḷ sưởi khổng lồ. ở đó, có một người đàn ông mà hắn ta chưa bao giờ gặp đang ngồi trên ghế trường kỷ chờ hắn. Đó là Cross De Lena.
Sự việc sau đó diễn ra rất nhanh. Skannet hỏi một cách giận dữ:
- Athena đâu?
Và rồi hai gă đàn ông túm lấy hai tay hắn và hai gă khác chĩa súng vào đầu hắn. Vazzi gạt chân hắn ra để hắn ngă quỵ xuống sàn nhà.
Vazzi nói:
- Bây giờ mày có thể chết nếu mày không làm đúng mệnh lệnh. Đừng chống cự. Nằm yên đó.
Một gă khác nữa cùm hai chân Skannet lại và sau đó bọn chúng kéo hắn đến trước mặt Cross. Skannet sửng sốt và thấy bất lực dù hai cánh tay của hắn được thả lỏng. Chân hắn bị cùm dường như vô hiệu hóa toàn bộ sức mạnh thể lực của hắn. Hắn với tới, ít ra là đấm thằng lùn đê tiện, nhưng Vazzi kịp lùi lại. Mặc dù Skannet gắng sức nhảy ḷ c̣, nhưng hắn không thể nào trông cậy vào sức mạnh của hai cánh tay hắn.
Vazzi nh́n hắn một cách coi thường và nói:
- Tụi tao biết mày là một thằng hung bạo. Nhưng lúc này là lúc nên sử dụng cái đầu của mày. Đừng xài cơ bắp ở đây vô ích...
Skannet dường như hiểu ra và suy nghĩ kỹ lưỡng. Nếu chúng muốn giết chết hắn th́ lẽ ra chúng đă làm rồi. Đây là một vài màn hù dọa để ép hắn làm điều ǵ đó. Được thôi, hắn sẽ chấp nhận, và rồi th́ sau này hắn sẽ thận trọng. Điều duy nhất mà hắn chắc chắn là Athena chẳng dính líu ǵ đến vụ này. Hắn không đếm xỉa ǵ đến Vazzi và quay sang người đang ngồi trên ghế trường kỷ.
- Đồ chết tiệt, mày là ai? - Hắn hỏi.
Cross trả lời:
- Tao có vài điều muốn nhờ mày làm và sau đó mày sẽ được thả tự do về nhà.
Skannet cười:
- Và nếu tao không làm th́ tụi mày sẽ hành hạ tao chứ ǵ?
Hắn bắt đầu nghĩ đây là một xen trong phim Hollyvvood bỉ ổi, màn thối tha mà xưởng phim đang quay.
Cross chỉ trả lời:
- Không, không có hành hạ nào cả. Sẽ chẳng ai đụng đến sợi lông của mày. Tao muốn mày ngồi xuống cạnh cái bàn kia và viết cho tao bốn lá thư. Một gởi cho Lodd stone Studios, hứa sẽ không bao giờ lảng vảng gần chỗ họ nữa. Một gởi cho Athena Aquitane để xin lỗi hành động vừa qua của mày và thề không bao giờ gặp cô ta nữa. Lá kế đến gởi cho cơ quan cảnh sát thú nhận việc mày hù tạt axit để tấn công vợ mày và lá cuối cùng là đưa cho tao trong đó nói rơ điều bí mật mà mày nói về vợ mày. Đơn giản vậy thôi.
Skannet nhảy khập khểnh lao về phía Cross và liền bị một người đẩy ra đến nỗi hắn nằm ườn ra trên ghế trường kỷ đối diện.
Cross lớn tiếng quát:
- Không được đụng đến nó.
Skannet dùng tay đẩy người hắn tiến về phía trước trong tư thế chân bị cùm. Cross chỉ cái bàn và trên đó có một chồng giấy.
Skannet hỏi:
- Athena đâu?
Cross trả lời:
- Athena không có đây - và ra lệnh - Tụi bây rời khỏi pḥng, trừ Lia ở
Mấy gă khác bước ra cửa.
Cross ra lệnh cho Skannet:
- Mày ngồi ở bàn kia. Skannet làm theo.
Cross nói với hắn:
- Tao muốn nói chuyện với mày nghiêm túc. Đừng cứng đầu. Nghe tao nói đây và đừng có giở tṛ ngu xuẩn. Để tay mày tự do là nể mày. Tất cả điều tao muốn mày làm là viết bốn bức thư đó và sau đó trả tự do cho mày.
Skannet nói một cách khinh miệt:
- Cút mẹ mày đi!
Cross hướng về Vazzi và nói;
- Đừng mất thời gian nữa, thịt hắn đi.
Cross dằn giọng và có vẻ bực bội, điên tiết. Lúc đó Skannet cảm thấy lo sợ mà trước đây lúc c̣n trẻ hắn chưa bao giờ có cảm giác như vậy. Lần đầu tiên hắn cảm nhận được vai tṛ của từng người trong căn nhà nghỉ này, mọi vũ lực đều nhắm vào hắn, Lia Vazzi vẫn đứng yên. Skannet trả lời: “Được. Tao viết”. Hắn cầm một tờ giấy và bắt đầu viết.
Thật cáo già, hắn viết bằng tay trái cứng và điêu luyện như những vận động viên. Hắn hoàn toàn có thể viết được hết, bằng tay này hay tay kia. Cross đứng sau hắn xem. xấu hổ vị sự hèn nhát của ḿnh, Skannet trụ mạnh chân xuống nền nhà. Và tin tưởng vào sức mạnh của ḿnh, hắn chuyển cây viết sang tay phải và bất thần đưa ṿng lên hướng ra sau để đâm vào mặt Cross, với hy vọng sẽ đâm trúng vào mắt gă đê tiện. Nhưng hắn ngạc nhiên v́ Cross dễ dàng tránh được. Hắn vẫn cố gắng loay hoay với cái cùm ở chân hắn.
Cross lặng lẽ nh́n hắn và nói:
- Tụi tao tha mày một lần thôi về hành động mày vừa làm. Bây giờ bỏ viết xuống và đưa cho tao mấy tờ giấy đó.
Skannet làm theo, Cross xem xét các bức thư rồi nói:
- Mày vẫn chưa tiết lộ cho tao điều bí mật.
Hắn hướng mắt về phía Vazzi và nói:
- Tao sẽ không viết điều đó. Đuổi mấy thằng này đi chỗ khác th́ tao nói cho mày nghe.
Cross đưa những tờ giấy cho Lia và bảo: “Cầm cẩn thận mấy tờ giấy này”.
Vazzi ra khỏi pḥng.
Cross nói với Skannet:
- Xong rồi, giờ mày hăy nói tao nghe bí mật đó.
Khi Vazzi ra khỏi căn pḥng nhỏ đó, hắn chạy đến nhà của tên Leonard Sossa đang trọ cách đó khoảng một trăm mét. Sossa đang chờ hắn. Soss nh́n hai tờ giấy và phận nộ nói:
- Cái này được viết bằng tay trái, tao không thể viết bằng tay trái. Cross biết mà.
Vazzi nói:
- Nh́n lại đi. Hắn cố gắng đâm Cross bằng tay phải.
Sossa xem xét lại lần nữa và trả lời:
- Đúng thằng này thực ra không thuận tay trái. Nó đang giở tṛ với tụi mày đó.
Vazzi lấy lại các tờ giấy và trở lại nhà nghỉ, bước vào pḥng đọc. Gương mặt của Cross cho biết rằng hắn vừa biết điều ǵ nghiêm trọng.
Cross lộ vẻ lo lắng c̣n Skannet lúc ấy đang nằm trên ghế trường kỷ, đôi chân bị cùm của hắn để ngang qua tay ghế và hắn đang nh́n lên trên trần nhà cười một cách khoái trá.
Vazzi nói:
- Mấy lá thư này không ổn rồi. Hắn đă viết bằng tay trái và người phân tích nói rằng hắn thuận tay phải.
Cross nói với Skannet:
- Tao thấy mày thật cứng đầu, khó bảo quá. Mày không sợ tao không thể bắt mày làm điều tao cần. Tao chịu thua.
Từ ghế sofa, Skannet nhổm dậy và nói với Cross một cách ác ư:
- Những điều tao kể mày nghe là sự thật hoàn toàn. Ai cũng yêu Athena nhưng chả thằng nào hiểu rơ cô ả bằng tao.
Cross b́nh tĩnh nói:
- Mày không hiểu cô ấy và mày cũng chẳng hiểu được tao.
Cross đi ra phía cửa và ra hiệu. Bốn gă đàn ông bước vào pḥng. Rồi hắn quay về phía Lia:
- Hiểu tôi muốn làm ǵ chứ. nếu nó không phục tùng th́ cứ khử nó - Cross đi ra khỏi pḥng.
Lia Vazzi thở phào nhẹ nhơm. Hắn thán phục Cross và trước giờ vẫn là một thuộc hạ trung thành. Nhưng Cross quá kiên nhẫn. Phải thật sự công nhận là tất cả những tên trùm ở Sicily vượt trội về tính kiên nhẫn, nhưng họ biết dừng lại lúc nào. VAzzi nhận thấy có cái ǵ đó nhu nhược kiểu Mỹ trong con người của Cross De Lena mà điều đó cản trở con đường tiến thân của Cross.
Vazzi quay về phía Skannet và nói xấc:
- Đến lượt tao và mày - Hắn ra hiệu cho bốn gă kia. - Cùm hai tay nó, nhẹ nhẹ vừa thôi, coi chừng nó đau.
Bốn gă lao vào người Skannet. Một tên cùm hắn lại và trong phút chốc Skannet bị vô hiệu hóa hoàn toàn. Vazzi để hắn quỳ xuống sàn nhà và mấy gă kia cố giữ hắn trong tư thế đó.
Vazzi nói với Skannet:
- Màn hài chấm dứt.
Cơ thể gân guốc thư giăn trở lại và hắn cất giọng:
- Tùy mày. Myaf sẽ viết ngay mấy bức thư kia bằng tay phải hoặc mày từ chối.
Một gă mang ra một khẩu súng rulô lớn và một hộp đạn rồi đưa cho Lia. Lia Vazzi nạp đạn đồng thời đưa cho Skannet xem viên đạn trước khi nạp. Hắn đi đến cửa sổ và bắn vào rừng cho đến hết đạn. Rồi trở lại phía Skannet nạp một viên vào. Sau khi quay ô đạn hắn dí súng vào mũi Skannet.
Lia nói:
- Tao không biết viên đạn đó nằm đâu trong ô đạn. Mày cũng vậy. Nếu mày từ chối viết thư th́ tao bóp c̣. Bây giờ chịu hay từ chối?
Skannet nh́n vào mắt Lia và im lặng. Lia kéo c̣ nhưng chỉ nghe tiếng cách v́ chưa trúng ô đạn. Lia gật đầu, bảo Skannet:
- Được, giỏi, tao phải nể mày. Lia nh́n vào ô đạn và điều chỉnh viên đạn đúng vào vị trí đầu tiên. Hắn đi về phía cửa sổ và bắn. Tiếng nổ gần như rung chuyển cả căn pḥng. Lia đi lại bàn và lấy trong hộp một viên khác, nạp vào súng và lại quay ô đạn.
Lia nói: “Nào, chúng ta thử lại”. Hắn dí súng dưới cằm Skannet. Nhưng lần này Skannet sợ. Nó bảo:
- Gọi ông chủ mày lại đây, tao c̣n vài điều muốn nói.
Lia trả lời:
- Không, tụi tao không ngốc nữa đâu. Bây giờ chỉ trả lời viết hay là không.
Skannet nh́n vào mắt Lia nhưng chẳng thấy có vẻ ǵ là hù dọa mà thay vào đó là sự khát máu.
Skannet trả lời:
- Được, tao viết.
Tức th́, hắn bị đẩy lê tới bàn viết và ngồi xuống. Vazzi ngồi trên ghế trường kỷ khi Skannet tất bật viết. Vazzi cầm lấy những tờ giấy từ tay Skannet và đi đến nhà trọ của Sossa. Hắn hỏi: “Được chứ?”
Sossa trả lời: “Tốt rồi”
Vazzi trở lại nhà nghỉ và báo cáo Cross. Rồi hắn trở lại pḥng đọc và nói với Skannet: “Xong việc rồi, tao sẽ đưa mày trở lại L.A. ngay khi tao chuẩn bị xong”. Rồi Lia đi cùng với Cross ra xe hơi.
Cross hỏi:
-Anh biết phải làm ǵ kế tiếp rồi chứ. Chờ đến sáng nghe chưa. Lúc đó tôi đă đến Vegas rồi.
Vazzi trả lời:
- Đừng bận tâm ǵ cả. Hồi năy, tưởng rằng nó không viết chứ. Đồ súc sinh.
Vazzi thấy Cross đang lo nghĩ chuyện ǵ đó. Hắn hỏi:
- Lúc tôi ra ngoài nó, nói với anh điều ǵ vậy? Tôi biết được không?
Cross nói một cách điên tiết lên v́ cay đăng mà Vazzi chưa từng thấy
bao giờ:
- Lẽ ra tôi giết nó liền ngay lúc đó. Không bỏ cơ hội. Tôi chúa ghét cái thằng quá thông minh.
Vazzi nói:
- À, cũng ổn rồi. Điều đó bây giờ đă xong.
Hắn nh́n Cross lái xe đi qua cổng. Mười năm rồi, đây là một trong vài lần hắn nhớ nhà da diết - Sicily. ở Sicily đàn ông chẳng bao giờ bận tâm về điều bí mật của phụ nữ. Và ở Sicily sẽ chẳng bao giờ có chuyện ầm ĩ như vậy. Lẽ ra Skannet đă nằm dưới đáy mồ từ lâu rồi.
Khi trời vừa rạng sáng, một xe tải bít bùng đă chờ sẵn ở nhà nghỉ.
Lia Vazzi cầm bức thư tuyệt tử giả mạo từ tay Leonard Sossa và yêu cầu hắn lên xe hơi để đưa hắn trở về Topanga Canyon. Vazzi dọn dẹp căn nhà trọ, đốt hết thư mà Skannet vừa viết, xóa mọi dấu vết có thể bị phát hiện là có người ở. Leonard Sossa chưa bao giờ biết mặt Skannet hoặc Cross trong thời gian hắn ở đây.
Sau đó Lia Vazzi chuẩn bị cuộc hành quyết Boz Skannet.
Có sáu gă tham gia cuộc hành quyết này. Chúng trùm mặt và lấy vải bịt mặt Skannet, bỏ hắn vào xe tải. Hai gă ở trong xe tải cùng với hắn. Skannet hoàn toàn bị vô hiệu hóa trong t́nh trạng tay chân bị cùm. Một gă lái, một gă cầm súng săn ngồi chung với tài xế. Gă thứ năm lái xe hơi của Skannet. Lia Vazzi chờ mặt trờ từ từ ló sau dăy núi. Đi khoảng sáu mươi dặm, họ rẽ vào con đường dốc dẫn vào rừng.
Cuối cùng xe dừng lại, Vazzi chỉ dẫn tường tận xe hơi của Skannet nên đậu như thế nào. Rồi hắn ra lệnh đem Skannet ra khỏi xe tải. Skannet không chống cự, dường như hắn chấp nhận số phận của ḿnh.
Vazzi nghĩ rằng cuối cùng th́ thằng Skannet cũng đoán được điều ǵ sẽ xảy ra.
Vazzi lấy sợi thừng ra khỏi xe. Hắn đo chiều dài sợi dây cẩn thận và treo một đầu dây ṿa nhánh to của một cây gần đó. Hai gă đang dựng đứng Skannet dậy để VAzzi tṛng tḥng lọng vào cổ Skannet. Vazzi lấy ra hai bức thư tuyệt mệnh mà Leonard Sossa giả mạo rồi chúng bỏ vào túi áo khoác của Skannet.
Bốn gă nâng người Skannet lên nóc xe tải và sau đó Lia Vazzi khoát ta ra hiệu tài xế. Xe tải vọt về phía trước. Tức th́ Skannet văng khỏi nóc xe và bị treo ṭn ten trên không. Tiếng thét trong cổ Skannet vang dội khắp khu rừng. Vazzi kiểm tra thi thể và gỡ bỏ cùm tay chân hắn. Mấy gă kia gỡ bỏ vải bịt mặt và miệng hắn. Có một tí vết xước nhỏ quanh hắn, nhưng chỉ vài ngày bị treo th́ vết xước đó không thành vấn đề. Vazzi kiểm tra tay chân Skannet để xem có dấu hiệu ǵ bị cùm không. Có những dấu bầm nhưng không đáng kể, vả lại cũng chẳng kết luận được ǵ. Hắn hài ḷng. Hắn không biết sự việc có êm xuôi hay không, mặc dù hắn đă làm trót lọt điều mà Cross ra lệnh.
Hai ngày sau đó, v́ cảnh giác một tin nặc danh, cảnh sát trưởng khu vực đă phát hiện thi thể của Skannet. ông ta hù dọa để đuổi con gấu hiếu kỳ đang đụng vào sợi dây thừng và làm cho xác chết lắc lư, quay qua quay lại, Và khi chuyên gia pháp y cùng các cộng sự ông đến, họ thấy da thịt tử thi thối rữa, đă bị côn trùng đục khoét.

PHẦN BA
Hollywood tử thần

Chương 10
 

Mười cái mông đàn bà trần trụi đồng loạt chổng lên đón chào con mắt nhấp nháy của chiếc camera. Bất kề phim c̣n đang bị đ́nh lại, Dita Tommey vẫn quay thử đám nữ diễn viên trong pḥng thâu thanh để kiếm ra cái mông ghép thế cho Athena Aquitane. Athena từ chối đóng khỏa thân, nghĩa là cô không chịu chơi cái tṛ khoe ngực khoe mông, thật là sự đoan trang đáng ngạc nhiên của một ngôi sao bốc lửa. Nhưng việc này chẳng có khó khăn ǵ, Dita chỉ cần thay ngực mông của đám diễn viên mà ả đang quay thử vào mà thôi.
Dĩ nhiên ả đă giao cho các cô đào này kịch bản cảnh quay của ả có đủ lời thoại. Làm thế ả không làm mất giá họ v́ cái lối quay như quay phim con heo. Nhưng cái cảnh quan trọng nhất là xem làm t́nh bốc lửa. Trong xen này, mấy nàng phải lăn lộn trên giường rồi trương mấy mông trần trụi ra trước ống kính. Thằng cha thầy múa, hướng dẫn trong pha sex này đang biểu diễn màn lăn lộn uốn éo với thằng kép steve để đám diễn viên nữ theo đó mà diễn xuất. Đứng xem cảnh quay thử với Dita Tommey c̣n có Bobby Bantz và Skippy Deere. Lèo tèo thêm mấy thằng khác nữa là những thằng trong đoàn đang có phận sự. Với Deere th́ mặc lăo ngó cho đă, Tommey cóc cần quan tâm, nhưng thằng cha Bobby Bantz, nó làm cái khỉ ǵ mà ṃ đến. Cô ả cũng thoáng tính đến vệc cấm không cho hắn xem, nhưng nếu phim Messalina bị xếp xó th́ cô ả đâm ra yếu thế. Ả vẫn c̣n phải nhờ vẳ hắn dài dài.
Bantz cau có:
- Ḿnh định kiếm cái ǵ ở đây vậy?
Gă biên đạo cảnh làm t́nh c̣n trẻ, tên VVillis, trưởng đoàn Balê Los Angeles, nói nhộn:
- T́m cái mông đẹp nhất thế giới. Nhưng phải chắc chắc một tí. Bèo nhèo cũng không được. C̣n ngóc ngách khe kheo cũng phải kín kín, chứ hở quá là không xong.
Bantz bảo:
- ừ phải. Bèo nhèo thế nào được.
Deere hỏi:
- Thế c̣n vú viếc?
Gă biên đạo đáp:
- Cấm không được tưng nẩy:
Tommey bảo:
- Mai mới đến thử ngực. Đàn bà mấy ai ngực đẹp mông tốt như Athena, tiếc là cô ấy không chịu khoe ra.
Bantz láu cảề.
- Cô rành vụ này quá ha.
Tommey quên đi là ḿnh đang ở thế yếu, trả đũa:
- Bobby, nếu tụi này cần kiếm th́ anh cũng có cái đít xài được đấy. Cô ấy không ngủ với anh th́ anh cho là pê đê chứ ǵ.
Bantz đáp:
- Thua, thua. Nhưng cho bà biết tô phải đáp ứng cả trăm cú điện thoại mỗi ngày đó.
Derre xen vào:
- Tôi cũng vậy.
Tommey đáp:
- Tôi cóc tin mấy cha.
Deere bảo:
- Này Dite, phải thông cảm cho tụi này chứ. Tôi và Bobby có chó ǵ để giải trí đâu. Bận bù đầu. Chơi gôn cũng cóc được. Xem phim là công việc. Giờ đâu mà kịch cọt. Hết việc nước đến việc nhà. Giải trí mẹ ǵ với một tiếng đồng hồ một ngày? Tù t́ thôi. Chỉ có tṛ tù t́ là đỡ tốn sức lao động nhất.
Bantz kêu lên:
- Ui cha cha, Skippy coi ḱa. Tao chưa bao giờ thấy cái bàn tọa xuất sắc như thế.
Deere lắc đầu chiêm ngưỡng:
- Tuyệt thật, Dita, bà t́m thấy rồi đó. Kư hợp đồng với con nhỏ đó ngay
Tommey lắc đầu:
- Chúa ơi, mấy cha lú hết rồi, hàng đó là hàng đen mà.
Deere hồ hởi:
- Kệ, nhằm nḥ ǵ. Kư hợp đồng được mà.
Bantz bảo:
- ừa, một con nô lệ người Ê - thi - ô - pi của nữ hoàng Messalina. Mà con nhỏ cũng đang quay thử ḱa.
Dita ṭ ṃ nh́n hai gă. Đường hoàng là kẻ có máu mặt trong làng phim, bận bịu suốt ngày, mà hai gă coi như là hai chú nhóc mới lớn đi t́m cảm giác đầu tiên. Ả kiên nhẫn đáp:
- Khi thông báo tuyển nhân viên, tụi này đâu được phép nói chỉ tuyển mấy cái mông trắng đâu.
Bantz bảo:
- Tớ muốn gặp con nhỏ đó quá.
- Tớ nữa. Deere nói.
Nhưng mọi chuyện bị Melo Stuart bước vào cắt ngang. Hắn cười hân hoan thông báo:
- Ḿnh làm tiếp được rồi. Athena sẽ quay lại đóng tiếp. Chồng cô ta, thằng Skannet treo cổ chết mẹ nó rồi. Boz Skannet vĩnh biệt đoàn phim.
Hắn vừa nói vừa vỗ tay như đám nhân viên vỗ tay khi có diễn viên làm tṛn vai của ḿnh trong phim. Skippy và Bobby hưởng ứng, vỗ tay theo. Dita Tommey chán nản nh́n ba thằng đàn ông.
Meolo bảo:
- Eli đ̣i gặp hai người gấp. Không phải cô đâu, Dita.
Hắn cười xin lỗi:
- Chỉ là bàn bạc thảo luận thôi, chứ không liên quan ǵ đến chuyện sáng tạo, sáng kiến ǵ đâu.
Khi bọn họ đi khuất, Dita Tommey gọi con nhỏ có cái mông đẹp đến nói chuyện. Con bé rất đẹp, đen thật chứ không phải ngăm ngăm. Nó có cái vẻ kênh kiệu, hơi xấc mà Dita cho là tính tự nhiên của nó, chứ không phải cái vẻ làm điệu của diễn viên. Dita bảo:
- Tôi định giao cho em vai nô lệ Ê-ti-ô-pi của nữ hoàng Messalina. Em sẽ chỉ nói có một câu thôi, nhưng chủ yếu là tụi tôi sẽ phô bày cái mông của em. Rủi là tụi tôi cần da trắng để đóng thế cho cô Aquitane mà da em lại đen quá. Đành vậy.
Ả cười thân t́nh với con nhỏ:
- Falene Fant. Cái tên đó có vẻ điện ảnh lắm.
Cô gái đáp:
- Có ǵ đâu. Cám ơn chị. Cả lời khen lẫn công việc.
Dita bảo:
- À mà này, nhà sản xuất của tụi tôi, ông Skippy Deere nghĩ rằng em có cái mông đẹp nhất thế giới, ông Bantz, Giám đốc hăng đồng thời cũng chịu trách nhiệm sản xuất, cũng nghĩ thế. Cô thử nói chuyện với họ xem.
Falene Fant cười nhăn nhở tinh quái. Nó hỏi:
- C̣n chị thấy sao?
Dita Tommey nhún vai:
- Tôi chẳng có ham hố ǵ đít đoi như tụi đàn ông. Nhưng tôi nghĩ em cũng có duyên và có thể là diễn viên rất tốt. Đủ tốt để có thể nói nhiều hơn một câu trong phim. Và nếu em có thể, lại đằng tôi tối nay ḿnh sẽ nói nhiều về sự nghiệp của em. Tôi sẽ đăi em một bữa tối.
Tối đó, sau hai giờ ở trên giường với Falene Fant, Dita Tommey nấu ăn và cả hai bàn nghề nghiệp. Dita bảo:
- Chỉ là chuyện vui đùa. Nhưng tôi nghĩ từ giờ trở đi, hai ta chỉ có thể là bạn thôi và giữ bí mật cái vụ đêm nay đó nghe.
Falene đáp:
- Chắc rồi. Nhưng ai mà chả biết chị đồng tính luyến ái. Có phải tại cái mông đen của tôi đó không.
Nó cười nham nhở. Dita làm như không nghe cái từ đồng tính luyến ái. Đây là cái kiểu móc méo để trả đũa cái vụ từ chối ban sáng. Cô ả bảo:
- Mông mẩy như thế là ngon. Xanh, vàng, đen, trắng th́ cũng thế. Nhưng mà em có thực tài. Nếu tôi cứ nhận em vào phim của tôi th́ em chẳng phát huy tài em được. Và tôi cũng chỉ làm phim hai năm một lần em nên làm việc nhiều hơn thế. Đa số đạo diễn là nam, một khi tụi nó tuyển em th́ tụi nó luôn hy vọng emcos thể cho họ xin tí t́nh. Nếu mà họ nghĩ em đồng tính luyến ái, họ sẽ gài số de.
Falene giễu:
- Ai cần mấy tay đạo diễn đó khi tôi có một nhà sản xuất và một giám đốc hăng phim.
Dita bảo:
- Em cần chứ ai. Mấy gă khác th́ em có thể được giúp, nhưng đạo diễn có thể biên tập phim để cho em rớt đài, hoặc là hắn sẽ quay phim sao cho h́nh ảnh của em, tiếng nói của em sẽ tiêu tùng.
Falene lắc đầu chán nản:
- Vậy tôi phải ngủ với Bobby, rồi Skippy, chị th́ tôi cũng đă làm với chị rồi. Liệu mấy cái đó có tuyệt đối cần thiết không?
Nó mở to mắt ngây thơ.
Lúc này, Dita thực sự khoái con nhóc. Con nhỏ rất hồn nhiên. Ả bảo:
- Tối nay tôi cảm thấy rất thoải mái. Em ḍ đúng đài rồi đó.
Falene bảo:
- Em chẳng hiểu v́ sao thiên hạ cứ rối lên về chuyện sex. Em thấy có quái ǵ đâu. Không x́ ke, không rượu chè. Vậy tươi mát một tsi cho vui có sao đâu.
Dita đáp:
- Phải lắm. C̣n Deere và Bantz. Tôi cá là Deere tốt hơn Bantz, em biết tại sao không? V́ Deere yêu bản thân hắn, yêu phụ nữ. Hắn sẽ làm cho em một điều ǵ đó thật sự. Hắn sẽ chấm em. Hắn đủ thông minh để nh́n ra tài năng của em. C̣n lăo Bantz, lăo chẳng có ưa thứ ǵ ra ngoài Eli Marrion. Lăo cũng chẳng có mắt nh́n người. Bantz sẽ kư hợp đồng mời em làm việc với hăng phim đấy. Nhưng hắn sẽ cho em ngồi chơi xơi nước. Hắn cũng từng làm thế với vợ hắn để khóa mơm cô nàng. Cô nàng có khối việc để thu bộn tiền, nhưng chẳng có vai nào ra hồn cả. C̣n Skippy Deere, hắn mà mết em th́ hắn sẽ vun vào cho em.
Falene bảo:
- Nghe ớn quá.
Dita vỗ vỗ lên tay cô ả:
- Định bịp tôi nữa à. Tôi pê đê thật nhưng vẫn là phụ nữ đấy. Và tôi cũng hiểu rơ bọn diễn viên. Bọn họ không từ một điều ǵ đâu, cả nam lẫn nữ, để làm leo thang danh vọng. Cả bọn đều muốn lời to. Em muốn là cu li ở Okhlahoma hay muốn thành minh tinh và sống ở Malibu? Qua giấy tờ, em hai mươi ba tuổi, nhưng thành tích được bao nhiêu lần?
Falene đáp:
- Tính luôn bà chị nữa há. Có lẽ là năm mươi lần. Nhưng mà vui vẻ qua đường thôi.
Giọng cô ả ra cái vẻ hối lỗi vờ vịt.
Dita bảo:
- Vậy th́ thêm vài lần nữa có tổn hại ǵ đâu. Mà biết đâu chuyến này cũng có thể lại vui vẻ nữa.
Falene bảo:
- Chị biết không, tôi sẽ cóc làm nếu chưa biết chắc ḿnh sẽ được là minh tinh.
Dita đáp:
- Dĩ nhiên là thế. Đâu có ai dại.
Falena phá lên cười, nó hỏi:
- C̣n chị?
- Tôi đâu được tuyển. Thành công hoàn toàn là nhờ vào tài năng.
- Tội nghiệp chị ghê đi.
Tại phim trường Lodd stone, Bobby Bantz, Skippy Deere và Melo Stuart đang họp với Eli Marrion trong văn pḥng. Bantz đang lên cơn giận
- Cái thằng ngu quá, nó hù mọi người sợ hết vía, rồi quay ra tự tử. Marrion bảo Stuart:
- Thân chủ của anh sẽ trở lại làm việc. Tôi nghĩ thế.
Melo đáp:
- Dĩ nhiên rồi.
- CÔ ta không yêu cầu ǵ thêm, không yêu sách ǵ nữa hay sao?
Marrion hỏi với cái giọng lặng lẽ như chết rồi. Lần đầu tiên Melo Stuart
mới thấy Marrion giận như vậy. Hắn trả lời:
- Không. Mai cô ấy làm việc được rồi.
Deere bảo:
- Tuyệt lắm. Vậy là tài khoản chúng ta không bị sứt mẻ.
- Yêu cầu các anh câm đi. Nghe tôi nói đă.
Marrion quát. Chưa bao giờ thô lỗ như vậy. Cả bọn im thin thít.
Marrion lại dùng cái giọng thiện cảm, trầm trầm như thường lệ, nhưng cơn giận dữ của hắn th́ không ai lầm được.
- Skippy, ḿnh c̣n làm ǵ được với cái phim này nếu tài khoản c̣n nguyên? Nó đâu c̣n là của ḿnh nữa. Thằng nào cũng có lỗi trong vụ này hết. V́ ḿnh nhát. Bây giờ th́ phim không c̣n của chúng ta, mà do một thằng ngoài cuộc nắm giữ.
Skippy Deere thử ngắt lời.
- hăng Lodd stone sẽ kiếm được kha khá nhờ sang tay. Anh được hưởng phần trăm. Vậy là c̣n tốt chán.
Bantz nói:
- Nhưng De Lena kiếm nhiều hơn chúng ta. Nói vậy đâu có được.
- Vấn đề là De Lena chẳng làm đếch ǵ để giải quyết việc này. Nó ngồi mát ăn bát vàng. Phải t́m ra khía cạnh pháp lư nào để lấy lại bộ phim chứ. Marrion nói.
Bantz hùng hổ:
- Đúng. Mẹ nó. Cứ đưa nó ra ṭa.
Marrion bảo:
- Đưa ṭa án ra hù nó, rồi ḿnh ẵm một phần. Trả tiền lại cho nó thêm mười phần trăm trên số tiền đó nữa.
Deere phá lên cười:
- Nè, Molly Flanders không để ông giở tṛ đâu.
Marrion bảo:
- Ḿnh sẽ đặt thẳng vấn đề với De Lena. Tôi nghĩ là tôi có thể thuyết phục được hắn.
Hắn dừng lại rồi tiếp:
- Tôi phôn cho hắn ngay sau khi biết tin thằng kia tự tử. Chắc nó sắp tới đó. Các anh biết không, nó vững lắm, vụ tự sát này rất may cho nó, tôi đoán nó cóc sợ ra ṭa đâu.
Cross De Lena đọc bài báo cáo về cái chết của Skannet trên căn lầu thượng tại khách sạn Xanadu. Mọi chuyện đă diễn ra hoàn hảo. Rơ ràng là một vụ tự tử, hai bức thư tuyệt mạng trên xác chết minh chứng cho điều đó. Không có một khả năng nào để các chuyên gia về chữ có thể t́m ra sự giả mạo. Boz Skannet đă không để lại một dấu vết nào quan trọng trên cơ thể, và thằng Leonard Sossa lại quá khéo. Những cái c̣ng tay, chân của Skannet được cố t́nh để cho lỏng lẻo và không để lại dấu tích. Lia Vazzi tài thiệt.
Cú phôn đầu tiên mà Cross nhận đă nằm trong dự tính. Giorgio Clericuzio gọi hắn về bản doanh ở Quogue. Cross không bao giờ tự dối ḿnh rằng nhà Clericuzio sẽ chẳng ṃ ra được hắn đang làm ǵ. Cú phôn thứ hai là của Eli Marrion yêu cầu nó đến Los Angeles mà không cần luật sư riêng. Cross đồng ư. Nhưng trước khi tới Las Vegas hắn gọi cho Molly Flanders và báo cho ả biết về cú điện thoại của Marrion. Ả giận run lên:
- Cái lũ con hoang đói khát. Tôi sẽ đón anh ở sân bay rồi chúng ta cùng đi. Đừng thèm chào hỏi một thằng giám đốc hăng phim nào nếu chưa có luật sư đi kèm.
Khi cả hai bước vào hăng phim Lodd stone và văn pḥng Marrion, họ biết là đă có chuyện. Bốn gă đàn ông đang đợi, mặt hầm hầm như chỉ muốn choảng họ.
Cross bảo Marrion:
- Tôi quyết định đi cùng luật sự. Mong ông không phiền.
Marrion đáp:
- Tùy ông thôi, tôi chỉ muốn cứu ông khỏi một vụ rắc rối.
Molly Flanders mặt đanh lại, giận dữ:
- Nghe hay quá. ông muốn lấy lại bộ phim. Nhưng hợp đồng của chúng ta cứng lắm đấy.
Marrion đáp:
- Cô nói đúng. Nhưng tụi tôi kêu gọi sự chơi đẹp của Cross. Anh ta chẳng làm ǵ để giải quyết vấn đề, trong khi hăng Lodddstone đă đầu tư khá nhiều th́ giờ và tiền bạc cộng với tài năng, mà thiếu các yếu tố này th́ không thể làm phim được. Cross sẽ lấy lại tiền. Anh ta sẽ có thêm mười phần trăm và chúng tôi sẽ rộng răi trong việc điều đ́nh là tiền lấy lại sẽ điều chỉnh thành bao nhiêu. Anh ấy tránh được khó khăn.
Molly bảo:
- Anh ta đă qua khỏi khó khăn rồi. Đề nghị của ông hạ thấp anh ta quá.
- Vậy th́ ra ṭa. Cross à, tôi biết là anh với tôi, thằng nào cũng không ưa vụ này đâu - Lăo cười với Cross. Nụ cười tử tế làm cho cái mặt khỉ của lăo có vẻ thánh thiện.
Molly nồi đóa:
- Này Eli, ông sẽ ra ṭa một năm hai mươi lần để tuyên thệ nếu ông lúc nào cũng bới ba cái rác rưởi ra.
Rồi ả quay qua bảo Cross:
- Chúng ta đi.
Nhưng Cross biết nó không chấp nhận được một vụ kiện kéo dài. Việc nó mua bộ phim đúng lúc Skannet vừa chết sẽ gây sự chú ư. Bọn chúng sẽ đào bới mọi thứ lên hết, bọn chúng sẽ tô vẽ và biến hắn thành một nhân vật đầy tai tiếng, mà điều đó th́ ông Trùm không bao giờ bỏ qua. Marrion cũng thừa biết điều đó. Nó bảo Molly:
- Khoan đă.
Đoạn quay qua Marrion, Bantz, Skippy Deere và Melo Stuart:
- Con bạc nào bước chân vào khách sạn của tôi, tôi trả ṣng phẳng nếu hắn thắng. Các ông cũng đang làm như vậy ở đây. Sao không coi lại vấn đề một chút.
Bantz nói khinh bỉ:
- Đây là kinh doanh chứ không phải cờ bạc.
Melo Stuart xoa dịu Cross:
- Anh sẽ ẵm được mười triệu đồng từ vốn đầu tư. Vậy là công bằng rồi.
Bantz tiếp:
- Mà chẳng phải làm ǵ cẳ.
Chỉ có Skippy Deere có vẻ về phe nó:
- Cross, anh xứng đáng hơn thế kia. Nhưng mà họ đề nghị vậy c̣n tốt hơn lôi nhau ra ṭa, dễ bị thua lắm. Bỏ qua vụ này đi, tôi với anh sẽ đánh lẻ với nhau. Và tôi hứa là anh sẽ được ăn chia đều.
Cross biết rằng điều quan trọng là chớ tỏ ra hoảng sợ. Nó cười nhượng
- Có lẽ mấy anh đúng. Tôi muốn ở lại làm phim, chan ḥa với mọi người, và kể cả với mười triệu đô tiền lời cũng đâu có tệ. Molly, cô lo giùm tôi phần giấy tờ. C̣n bây giờ tôi phải đi cho kịp chuyến bay, xin thứ lỗi.
Nó rời văn pḥng, Molly theo sau, bảo:
- Ḿnh có thể thắng kiện.
Cross đáp:
- Tôi không muốn ra ṭa. Cứ thỏa thuận đi.
Molly nh́n ḍ xét rồi bảo:
- ô kê. Nhưng tôi sẽ đ̣i hơn mười phần trăm.
Hôm sau, Cross đến bản doanh ở Quogue, ông Trùm Domenico Clericuzio cùng các con là thằng Giorgio, Vincent, Petie và thằng cháu Dante đang đợi nó. Cả bọn ăn trưa ngoài vườn. Bữa ăn gồm có món giăm bông lạnh của Ư, phó mát, một cái tô gỗ thật to chứa món sà lách trộn, và những ổ bánh xoắn, dài kiểu Ư. C̣n có một chén đựng pho mát bào cho ông Trùm. Lúc ăn, ông Trùm xă giao:
- Crocciíicio, nghe đâu cháu làm phim à?
Ông dừng lại nhấp miếng rượu vang đỏ, rồi múc một muỗng đầy cái món pho mát bào của vùng Parma.
Cross đáp:
- Vâng.
Giorgio hỏi:
- Có thật là cháu đầu tư một ít lợi nhuận ở Xanadu vào bộ phim?
Cross cười, đáp:
- Cháu được phép làm vậy mà. Dù sao th́ cháu cũng là “Bruglione” của cậu ở khu Tây.
Dante bảo:
- Cái từ “Brugliones” có nghĩa là quyền hạn mà.
Ông Trùm phóng ra một tia nh́n tỏ vẻ không ưa về phía thằng cháu ngoại, ông bảo Cross:
- Cháu nhúng vào một áp phe rất quan trọng mà không hỏi qua Gia đ́nh. Cháu đă không cần đến sự khôn ngoan của chúng ta. Mà quan trọng hơn cả là cháu đă thực hiện một việc tày đ́nh có thể gây ra hậu quả không hay. về chuyện này, lệ đă rơ, một là cháu thông qua chúng ta, hai là cháu đi đường cháu và tự gánh hậu quả.
Giorgio nói khô khan:
- Cháu lại sử dụng nguồn lực của gia đ́nh nữa. Cái khu săn bắn ở Sierra. Cháu dùng Lia Vazzi, Leonard Sossa và Pollard với cái cơ quan cung cấp cận vệ của hắn. Tất nhiên đó là người của cháu ở khu Tây, nhưng đó cũng là một nguồn lực của Gia đ́nh. May là chuyện suống sẻ, nhưng nếu không th́ sao? Cả lũ xính vinh chứ chẳng chơi.
Ông Trùm Clericuzio nóng nảy:
- Nó biết hết chứ, nhưng mấu chốt là tại sao? Cháu nè, mấy năm trước cháu xin khỏi phải tham gia vào cái việc mà một số người phải làm đó. Ta đă ban đặc ân cho cháu dù cháu là thằng giỏi. Bây giờ cháu lại tự làm việc đó để tư lợi. Như vậy đâu có giống cái thằng cháu ngoan của ta chứ.
Cross biết tỏng là ông Trùm quí nó. Nó biết nó không thể thú thật ra là nó đă bị sắc đẹp của Athena hớp hồn. Cái lư lẽ đó không ổn tí nào mà thậm chí c̣n hèn kém nữa. Và cũng có thể là nguy hại chứ chẳng chơi. Hết chuyện rồi hay soa mà để một con đàn bà xa lạ nó quyến rũ rồi xem nhự chuyện trung thành với Gia đ́nh Clericuzio. Nó cẩn thận đáp:
- V́ cháu thấy có cơ hội làm một món tiền to. Thêm cơ hội đặt chân vào lănh vực làm ăn mới. Cả cho cháu, cả cho gia đ́nh ta. Một lănh vực có thể dùng để biến đồng tiền đen thành trắng. Ngặt nỗi cháu phải hành động gấp. Nhưng cháu đâu có định giấu kín chuyện này. Bằng chứng là cháu sử dụng nguồn nhân lực nhà ta, những nguồn lực mà ông và các cậu thế nào cũng biết. Cháu chỉ muốn đến gặp mọi người sau khi làm xong chuyện.
Ông Trùm nh́n hắn vừa cười vừa hỏi nhẹ nhàng:
- Thế chuyện làm xong chưa?
Cross bỗng cảm nhận là ông Trùm đă biết hết. Nó đáp:
- C̣n một vấn đề khác nữa.
Rồi nó kể về chuyện thương thuyết với Marrion. Nó ngạc nhiên khi thấy ông Trùm cứ phá ra mà cười.
Ông Trùm bảo:
- Cháu làm thế là đúng quá. Đem ra ṭa th́ hỏng. Cứ để cho tụi nó thắng. Tụi nó chỉ là bọn nhăi thôi mà. Ta cứ đứng ngoài cuộc, thế là tốt.
Ông dừng lại một tí rồi bảo:
- Chí ít cháu cũng kiếm được mười triệu. Gọn ghẽ ghê.
- Không đâu ông - Cross đáp - Năm cho cháu và năm cho Gia đ́nh. Cháu không nghĩ là chúng ta dễ nản chí. Cháu có vài dự định cần cả nhà giúp đỡ.
Giorgio bảo:
- Vậy th́ phải tính đến chuyện chia chác kiểu khác.
Y chang thằng Bantz, Cross nghĩ, lúc nào cũng phải ṿi thêm.
Ông Trùm vội xen vào:
- Bắt thỏ đă, rồi hăy chia. Gia đ́nh ban phước cho cháu. Mà này, mọi chuyện quan trọng là phải thông qua. Hiểu ta chứ cháu.
Cross đáp:
- Dạ vâng.
Hắn rời Quogue với cảm giác nhẹ nhơm, ông Trùm đă tỏ ḷng quí mến
Ông Trùm Demenico Clericuzio hơn tám mươi rồi mà vẫn điều khiển cái Đế chế của ông. Đó là cái thế giới mà ông đă tạo dựng bằng sự thiên phú, và đă trả giá cao, và v́ thế ông nghĩ ḿnh đă không uổng công, ở cái tuổi đáng kính thế này, thiên hạ thường bị những ám ảnh bởi những tội lỗi không thể nào tránh được, hay hối tiếc về những giấc mộng không thành, và thậm chí nghi ngờ cả đức hạnh của ḿnh nữa. Nhưng ông Trùm th́ khác. Ông vẫn c̣n rắn rỏi tin vào đạo đức của ḿnh như hồi mới mười bốn tuổi.
Ông Trùm Clericuzio rất nghiêm túc trong vấn đề tín ngưỡng, cũng như xét đoán của ḿnh. Chúa Trời đă tạo ra một thế giới chông gai, và con người lại làm cho thế giới càng gian nan nguy hiểm. Thế giới của Chúa Trời là một nhà tù trong đó con người phải kiếm miếng ăn hằng ngày, và con người Chúa tạo ra cũng đồng thời là con thú dữ, khát máu và ác độc. Ông Trùm Clericuzio tự hào là ḿnh đă che chắn được những người thân yêu của ḿnh suốt cuộc hành tŕnh trong cuộc đời đó.
Ông hài ḷng là ở cái tuổi đă cao, ông có quyền tuyên án tử đối với bọn thù địch của ông. Dĩ nhiên là ông có tha thứ. Chẳng phải ông là một người theo đạo Thiên Chúa và có trong nhà ḿnh một nhà nguyện đó sao? Nhưng cái lối ông tha tội cho kẻ thù cũng giống như cái cách của Chúa: tha thứ cho hết thảy loài người nhưng vẫn đẩy họ đến chỗ tuyệt vọng không tránh khỏi.
Trong cái thế giới ông Trùm tạo ra, ông là người được mọi người kính trọng. Gia đ́nh ông, cả ngàn người sống ở Bronx, những thằng Brugliones cai quản các khu vẫn nhờ ông giữ hộ tiền cũng như can thiệp khi có chuyện với xă hội bên ngoài. Cả bọn biết ông là người công minh, cho nên khi cần ǵ, ốm đau hay gặp rắc rối là bọn họ tới gặp ông và ông sẽ giải quyết được. V́ vậy bọn họ yêu mến ông.
Ông Trùm biết rằng sự quí mến không phải là một thứ t́nh cảm người ta có thể tin được, dù có sâu sắc đến đâu. Yêu mến không đảm bảo được sự biết ơn, phục tùng, và yêu mến cũng chẳng đem lại ḥa hợp trong cuộc đời khó khăn như vậy. Không ai hiểu điều này hơn ông Trùm Clericuzio. Muốn làm cho người ta yêu mến thật, th́ phải làm cho người ta nể sợ. yêu mến không thôi th́ chẳng có ǵ phải trân trọng và nó trở nên vô nghĩa nếu không kèm theo sự tin cậy và sự phục tùng. Đối với ông th́ yêu mến kia có ích ǵ nếu nó không củng cố được vai tṛ của ông?
Bởi ông chịu trách nhiệm về cuộc đời họ. Họ có an khang là nhờ ông nên ông không thể xao lăng, ông chặt chẽ trong phán xét của ḿnh, nếu
CÓ ai phản bội ông hoặc làm tổn hại đến sự toàn vẹn của cái thế giới của ông, kẻ đó phải bị trừng trị, cho dù điều đó có nghĩa là án tử. Sẽ không có chuyện phân trần phải trái, không có trường hợp gia giảm, không có xin xỏ xót thương. Cái ǵ cần làm là phải làm. Thằng Giorgio con ông có lần nói ông là người của thế hệ cổ. ông cũng cho là không thể nào khác hơn.
Hiện giờ ông có nhiều điều để suy ngẫm. Kể từ lúc đại chiến với nhà Santadio trong ṿng hai mươi năm qua, ông đă vạch ra mọi thứ kỹ lưỡng. Ông đă nh́n xa trông rộng, cáo già, độc ác khi cần thiết và có thể nhân từ khi chẳng hịa ǵ. Hôm nay th́ Gia đ́nh Clericuzio đă ở trên đỉnh cao quyền lực, có vẻ an toàn đối với bất cứ cuộc tấn công nào. Chẳng bao lâu, Gia đ́nh này sẽ lẫn vào guồng máy hợp pháp của xă hội và chẳng c̣n phải sợ ǵ nữa.
Nhưng ông Trùm sống bằng ấy tuổi đầu, đâu thể nào thiển cận thế được Một cọng cỏ độc chưa kịp ngóc đầu lên khỏi đất đă bị ông Trùm thấy ngay. Thằng Dante nó đang lớn, lớn theo cái kiểu mà ông Trùm không thể nào ưa.
Rồi c̣n thằng Cross nữa, giàu sụ với di tặng của lăo Gronevelt, sẽ đi tắt không cần sự chỉ đạo của Gia đ́nh. Cái thằng trẻ người đó khởi đầu sáng giá, gần như trở thành một tay xịn, giống thằng cha nó là Pippi. Rồi cái công việc của thằng Virginio Ballazo đă làm ông phải lưu tâm. Sau khi được phép, hắn thoái thác khỏi trách nhiệm v́ hắn non dạ quá, hắn quay về chốn cũ ăn lẻ rồi đi xử cái thằng Skannet kia. Hắn đă không cần biết ông Trùm cho phép hay không? Nhưng ông Trùm lại tha thứ cho ḿnh về việc làm ngơ những vụ này, v́ những t́nh cảm ủy mỵ hiếm thấy ở ông. Cross đang cố gắng thoát ra khỏi cái thế giới này và gia nhập thế giới khác. Mặc dù những hành động như thế có thể hoặc đă là mầm mống phản loạn, Don Clericuzio rất thông cảm. C̣n nữa, để Pippi và Cross kết hợp với nhau sẽ là một mối họa cho Gia đ́nh. Và ông cũng không phải là không biết sự căm ghét của Dante với gịng họ De Lena. Pippi là thằng thông minh, nó biết, và Pippi là thằng nguy hiểm. Nó thành thật nhưng cứ phải để mắt đến nó. ông Trùm dằn ḷng như thế là v́ ông thích thằng Cross và yêu thằng Pippi, thằng lính già, con của em gái ông. Sau cùng là nó mang ḍng máu của nhà Clericuzio. ông thật t́nh lo ngại cái mối hiểm họa của Gia đ́nh, lại là thằng Dante.
Ông Trùm lúc nào cũng yêu quí thằng Dante như là một người ông yêu cháu. Ông cháu vui vầy thế, đột nhiên nó lên mười, có chuyện không hay. Ông Trùm nhận thấy trong tính cách của thằng bé có những điều làm ông lo lắng.
Lúc mười tuổi, thằng Dante là thằng hồ hởi, láu cá và vui tính. Nó là một vận động viên giỏi, lại có sức. Nó rất thích nói, đặc biệt là nói chuyện với mẹ nó. Nói rất nhiều chuyện bí mật, rất lâu với Rose Marie, mẹ nó. Nhưng lúc lớn lên, nó trỏe nên tàn bạo, thô lỗ. Nó đánh bọn trẻ cùng tuổi với cá kiểu không hợp với trẻ con. Nó chọc bọn con gái chẳng xót thương, vừa hoang đàng đểu giả, vừa ngây thơ trẻ con, tuy vui đấy nhưng làm cho người ta đau.
Nó hành hạ những con thú nhỏ mà cái kiểu đó, theo ông Trùm th́ trẻ con làm thế th́ đâu có ǵ lạ lùng. Có điều thăng íDante có lần tí nữa là d́m chết một đứa khác trong hồ bơi ở trường học.
Không phải là ông Trùm quá xét nét chuyện này. Suy cho cùng, trẻ con cũng như loài thú, cần phải có nền văn minh tác động vào đầu vào đít. Khối đứa như thằng Dante vậy, lớn lên lại trở thành thánh. Nhưng cái điều ông Trùm không chịu được là nó nói nhiều quá, những câu chuyện bí mật với mẹ nó, và hơn hết là nó có những biểu hiện nho nhỏ bất tuân lệnh ông Trùm. Có lẽ c̣n điều nữa cũng làm ông Trùm, người vốn sợ những kỳ bí của tạo hóa, khó chịu. Đó là chuyện thằng Dante không chịu lớn nữa ở cái tuổi mười lăm. Nó chỉ cao đến năm feet ba inches. Hỏi bác sĩ th́ người ta bảo nó chỉ cao thêm đến ba inches nữa là cùng, chứ không cao đến cái mức b́nh thường của mọi người trong nhà là sáu feet. ông Trùm cho rằng thằng Dante đoản tướng vậy là một dấu hiệu nguy hiểm. Cũng giống như cai vụ sinh đôi, ông bảo sinh nở mắn vậy th́ tụi sinh đôi sẽ gây chuyện, ở Bronx ngày trước cũng có một tên bộ hạ có vợ sinh ba. ông Trùm hoảng quá mua ngay một tiệm rau quả ở Porland, Oregon cho chúng. Cho chúng mày sống thoải mái nhưng tách riêng chúng mày ra. ông Trùm mê tín đối với những người thuận tay trái và những ai có tật cà lăm. Người ta nói sao cũng kệ, mấy cái dấu hiện đó có thể là không tốt.
Thằng Dante sinh ra là thuận tay trái rồi. Nhưng mà gộp những điều này với nhau th́ cũng chưa đủ để ông Trùm phải đề pḥng thằng cháu hoặc bớt yêu nó đi. Ai mang ḍng máu ông cũng thế nhưng chỉ có mỗi thằng Dante là càng lớn có vẻ đi ngược lại những ước muốn toan tính về tương lai của ông Trùm.
Năm mười sáu tuổi, thằng Dante bỏ học và lập tức chơ mũi vào chuyện làm ăn của Gia đ́nh. Nó làm việc cho Vincent ở nhà hàng. Nó là thằng bồi ai cũng thích và nhờ tháo vát, khôn khéo, cũng kiếm bộn tiền boa. Làm nhà hàng chán, nó qua văn pḥng của Giorgio ở Walt Street được hai tháng, tỏ ra có năng khiếu nhưng cũng không thích công việc này dù thằng Giorgio t́m mọi cách dạy cho nó những điều phức tạp của giấy tờ. Cuối cùng nó đến công ty của thằng Petie và phải làm việc với bọn lính của Bronx. Nó hănh diện về thân h́nh ngày càng cuồn cuộn cơ bắp của nó. nhưng ông Trùm tự hào là sau những chuyện này, nó thừa hưởng được một số tính cách của ba thằng cậu. Nó có tài lănh đạo của thằng Vincent, cái lạnh lùng của Giorgio, và sự tàn bạo của Petie. Dần dà nhân cách riêng của nó đă h́nh thành: láu cá, xảo quyệt, lươn lẹo nhưng lại ngồ ngộ và có vẻ duyên dáng. Và từ đó nó bắt đầu đội mấy cái nón Phục hưng. Mấy cái nón này không ai biết nó lấy ở đâu ra, dệt bằng những sợi óng ánh, có cái tṛn, cái vuông vức, ngự trên đầu nó như bồng bềnh trên nước, mấy cái nón đó có vẻ làm cho nó cao lên, đẹp ra và dễ ưa hơn. Phần th́ bởi nó như thằng hề, khó ai giận nó, phần th́ hai cái bản chất trong nó cân bằng với nhau. Mấy cái nón hợp với nó lắm, dấu đi mái tóc của nó, đen bóng và xoắn như nóc nhà Clericuzio.
Có một hôm trong pḥng riêng ông Trùm, nơi để bức ảnh của Silvio ở chỗ danh dự, thằng Dante hỏi ông nó:
- Cậu ấy chết làm sao?
Ông Trùm đáp gọn:
- Tai nạn.
- Cậu ấy là con cưng của ông phải không?
Ông Trùm nghe thế giật ḿnh. Thằng Dante mới mười lăm tuổi mà. ông
- Nếu thật vậy th́ sao?
- V́ cậu ấy chết rồi mà.
Thằng Dante đáp bằng nụ cười ranh ma. ông Trùm phải mất hồi lâu mới nhận ra cái thằng ranh này dám đùa kiểu đó.
Ông Trùm cũng biết thằng Dante sục sạo văn pḥng của ông khi ông xuống nhà ăn tối. Nhưng ông không câu nệ điều này. Trẻ con đứa nào không ṭ ṃ về người già, mà ông Trùm cũng chẳng hề bao giờ có manh giấy nào ghi chép bất cứ điều ǵ. Trong trí ông có một tấm bảng đen khổng lồ ghi chép bất cứ điều cần thiết, kể cả tội lỗi và đức hạnh của những người thân thương nhất của ông.
Nhưng càng lo ngại bao nhiêu về thằng Dante, ông càng tỏ ra yêu nó nhiều hơn, cho nó cảm thấy như nó là thằng thừa kế của cải Đế chế của Gia đ́nh này. Và phần la rầy, khiển trách thằng cháu ngoại là công việc của mấy cậu, nhất là cậu Giorgio.
Sau cùng, hết hy vọng thằng Dante có thể giáo huấn để thích nghi với xă hội hợp pháp, ông đành chấp nhận để thằng Dante được huấn luyện thành một Cây Búa của Gia đ́nh.
Ông Trùm nghe tiếng con gái, Rose Marie mời vào trong bếp ăn bữa tối. Những khi chỉ có hai cha con, họ thường ăn tại nhà bếp. ông vào, ngồi lên chiếc ghế, trước mặt là món Pasta phủ đầy cà chua và rau thơm hái từ vườn nhà. Rose Marie đặt cái tô bạc đựng phô mai nghiền trước mặt ông, màu phó mát vàng tươm trông rất ngọt ngào. Bà ngồi xuống ghế đối diện với cha. Hôm nay trông bà vui vẻ, hớn hở. ông Trùm hài ḷng khi thấy con gái có vẻ vui cười. Bữa ăn tối nay bà ta không có vẻ ǵ sẽ lên những cơn động kinh khủng khiếp, ông nghĩ, nó y như lúc trước trận chiến với nhà Santadio.
Thảm kịch mới ghê gớm làm sao, và cũng là một trong vài lần mà ông phạm phải, một điều chứng minh rằng một chiến thắng không phải luôn luôn là một chiến thắng đúng nghĩa. Nhưng ai có thể ngờ rằng Rose Marie nhất định măi măi sống đời gái góa? ông hằng tin rằng những kẻ yêu rồi vẫn yêu lại được nữa, có sao đâu. Trong giây phút này ông Trùm cảm thấy một t́nh yêu thương tràn ngập đối với đứa con gái của ông. Nó sẽ tha thứ những lỗi lầm nho nhỏ của thằng Dante. Rose Marie nghiêng ḿnh vuốt ve mái tóc đốm bạc của ông một cách tŕu mến.
Ông Trùm nuốt một muỗng phó mát nghiền và cảm thấy vị nóng ngọt ngào trong miệng, ông nhấp một ngụm rượu vang và ngắm Rose Marie đang lạng cái đùi trừu. Bà tiếp cho ông bố ba miếng khoai tây nóng, gịn, bóng mỡ. Ḷng ông thanh thản, hết muộn phiền. C̣n ai có thể tốt hơn ông Bố Già này nữa chứ?
Ông cảm thấy thoải mái và sẵn sàng cùng Rose Marie xem truyền h́nh trong pḥng khác, đây là lần thứ hai trong tuần lễ.
Sau bốn giờ xem toàn những h́nh ảnh đầy kinh dị, ông nói với Rose Marie:
- Liệu có thể sống trong một thế giới mà ai muốn làm ǵ tùy thích như thế kia được không? Không kẻ nào bị trừng phạt bởi Thiên Chúa hoặc con người vía cũng chẳng kẻ nào phải làm ǵ để kiếm ăn sao? Có những người đàn bà tánh nết thất thường vậy sao? Những thằng đàn ông yếu hèn không chống nổi những ham muốn nhỏ nhen, những giấc mơ tầm thường, nhỏ mọn? Những người đáng kính phải làm việc để kiếm ăn ở đâu? Những người t́m ra những con đường tốt lành nhất để bảo vệ cho con cái họ tránh khỏi số phận hẩm hiu và cái thế giới tàn nhẫn này đâu? Những người hiểu được một miếng phó mát, một ly rượu, một mái gia đ́nh ấm cúng đón chờ họ vào mỗi buổi chiều là một sự tưởng thưởng đầy đủ rồi, những người đó ở đâu? Những kẻ này là ai mà lại cầu mong những hạnh phúc cầu kỳ bí hiểm thế? Chúng là náo động cả cuộc đời, chuyện không có ǵ chúng cũng tạo thành một bi kịch.
Ông Trùm vỗ vỗ đầu con gái vía vẫy tay về phía màn h́nh với một thái độ không chấp nhận được, ông nói:
- Cho tụi nó chết ráo đi.
Rồi ông cho con gái bài học cuối cùng về sự khôn ngoan:
- Mọi người đều phải chịu trách nhiệm về những ǵ ḿnh đă gây ra.
Đêm đó, một ḿnh trong pḥng ngủ, ông Trùm bước ra ban công. Những căn nhà trong lănh địa của ông đều rực rỡ ánh đèn, ông có thể nghe tiếng banh trên sân tennis và nh́n những người đang chơi dưới ánh đèn. Trời quá khuya nên không thấy trẻ con chơi đùa ngoài sân. ông cũng thấy tụi bảo vệ ngoài cổng và chung quanh nhà.
Ông cân nhắc từng bước mà ông sẽ phải thi hành để ngăn chặn cái bi kịch sắp tới. T́nh yêu của ông đối với con gái và cháu ngoại thoáng qua, điều đó làm tuổi già thêm đáng quí. ông phải bảo vệ bằng hết sức ông. Ông tự giận ḿnh tại sao ta luôn luôn tiên đoán được những thảm kịch? Ông đă từng giải quyết tất cả mọi vấn đề trong suốt cuộc đời ông và bây giờ ông lại phải quyết vụ này.
Ngoài ra tâm trí ông đang xoay vần với bao kế hoạch, ông nghĩ tới Thượng nghị sĩ Wawen. Hằng bao năm trời ông đă cho lăo nhiều triệu đô lâ để được thông qua luật hợp thức hóa cờ bạc. Nhưng lăo Thượng nghị sĩ này quá láu cá. Tệ hại là Gronevelt không c̣n sống, Cross và Giorgio không có sự khóe léo cần thiết để thúc giục lăo ta. Có lẽ vương quốc cờ bạc sẽ chẳng bao giờ thông qua được.
Rồi ông nghĩ tới người bạn cũ David Redfellow đang sống thoải mái ở Roma. Có lẽ đă đến thời điểm để đưa anh ta trở về với Gia đ́nh. Tất cả đều tốt cho Cross, để được bạn làm ăn của nó ở Hollyvvood ân cần tha thứ. Dù sao nó c̣n trẻ, nó không thể biết rằng chỉ cần một phút yếu đuối cũng gây nhiều tai hại. ông Trùm quyết định phải triệu David Redfellow từ Rome về làm cái ǵ đó trong nền thương mại điện ảnh.

Chương 11
 

Một tuần sau cái chết của Boz Skannet, qua Claudia, Cross nhận được lời mời ăn tối tại nhà Athena Aquitane ở Malibu.
Cross bay từ Vegas đến L.A, mướn một xe hơi và khi nó lái xe tới căn nhà gác khu Malibu th́ mặt trời đang từ từ ch́m ngoài khơi. Không c̣n nhóm an ninh đặc biệt, tuy nhiên vẫn c̣n một thư kư nơi nhà khách, kiểm tra nó rồi báo chuông cho vào. Nó qua khu vườn trồng cây thẳng tắp tới căn nhà trên bờ biển, vẫn cô người hầu Nam Mỹ nhỏ con, vẫn căn pḥng khách màu xanh lục, căn pḥng như vừa đủ né khỏi những con sóng biển Thái B́nh Dương vươn tới.
Athena đang đợi nó, và nàng c̣n đẹp hơn tấm nhan sắc nó thường nhớ về nàng. Nàng mặc áo xanh lục và cái quần hải quân, và dường như nàng đang tan ra ḥa cùng những dải sương trên đại dương phía sau nàng. Nó không thể dời mắt khỏi nàng. Nàng bắt tay nó để chào, không hôn lên hai má của kiểu chào Hollywood. Nàng đă sẵn sàng đồ uống, đưa mời nó một ly. Nước Evian pha chanh. Cả hai ngồi trên cái ghế nệm lớn, quay ra biển. Mặt trời đang rải xuống những đốm nắng như những đồng tiền vàng trong căn pḥng.
Vẻ đẹp của nàng làm nó sợ hăi. Cross cúi đầu, tránh nh́n nàng, tóc vàng, da sữa, cả cái dáng nàng ngả tấm thân dài trên ghế. Vài giọt nắng rơi vào đôi mắt xanh màu lá, thấp thoáng bóng tối của nàng. Nó cảm thấy một thèm muốn thôi thúc được chạm tới nàng, gần nàng hơn, chiến đoạt nàng.
Athena dường như không hay biết đến mối gợi cảm do chính cô gây ra. Cô nhấm nháp ly nước rồi lặng lẽ nói: “Tôi muốn được cám ơn anh, v́ đă giữ tôi lại với điện ảnh”. Âm thanh của nàng làm Cross như mê đi. Không sôi nổi, không mời mọc mà êm như nhung, đầy tin tưởng và ấm áp lạ lùng, Cross chỉ muốn được nghe cô nói, nói măi. Chúa ôi, sao thế này? Nó phát ngượng v́ bị cô khuất phục. Nó cúi đầu lẩm bẩm: “Anh nghĩ có thể đưa em trở lại làm việc bằng cách khơi lại niềm tham vọng của em”.
Athena bảo: “Đó không phải là một trong những yếu điểm của em”. Cô không hướng mặt ra biển nữa, quay lại, nh́n thẳng vào mắt nó, nói: “Claudia cho em biết, hăng phim đă không thực hiện đúng giao kèo ngay khi chồng em tự tử và anh phải trả bộ phim, nhận một số tiền lời?”
Cross giữ vẻ mặt b́nh thản, hy vọng xua đi hết tất cả những ǵ nó đang cảm thấy về cô: “Anh nghĩ anh không phải là một nhà kinh doanh giỏi”. Ư muốn gây cho cô thấy nó chẳng làm được tṛ trống ǵ trong vụ này.
- Molly làm hợp đồng cho anh, anh yên tâm đi. Chị ấy là luật sư tài giỏi nhất đó.
Cross nhún vai: “Một đ̣n chính trị thôi. Tôi muốn nhào vô ngành phim ảnh này luôn nên không muốn gây thù chuốc oán với tay gộc cỡ hăng Lodd stone”.
- Em có thể giúp anh. Em sẽ từ chối trở lại phim trường.
Cross giật ḿnh. V́ cô dám làm điều đó cho nó. Nó suy tính lời đề nghị. Dù cô từ chối trở lại, hăng phim vẫn có thể đưa nó ra ṭa. Hơn nữa, nó không chịu nổi Athena đẩy nó vào thế mắc nợ cô. Dầu sao việc này cũng để thấy Athena đẹp, nhưng không thiếu thông minh. Nó hỏi:
- Tại sao em làm như vậy?
Athena đúng dậy, đến bên cửa sổ. Băi biển bây giờ ch́m trong màu xám, mặt trời đă xuống và biển phản chiếu rặng núi phía sau nhà cô và xa lộ Thái B́nh Dương, cô nh́n mặt nước xanh đen với những con sóng nhỏ lao xao đùa nghịch. Không quay đầu lại, cô nói với nó: “Tại sao em làm vậy à? Đơn giản v́ em rơ Boz Skannet hơn bất cứ ai. Em cóc cần biết, cho dù nó có để lại hàng trăm lá thơ tuyệt mạng, th́ em cũng biết chắc một điều là nó không bao giờ tự tử”.
Cross nhún vai: “Chết sao cũng là chết”.
“Đúng”. Nói xong cô quay lại đối diện nó, nh́n thẳng mắt nó “Anh mua cuốn phim, rồi Boz treo cổ tự tử rất đúng dịp. Với em, anh trúng tuyển là một tên sát nhân rồi đấy”. Dù đanh lại, nhưng khuôn mặt nàng đẹp quá. Cross không thể nói cứng rắn, anh dịu giọng hỏi:
- C̣n hăng phim? Marrion đâu phải tay vừa? Lại c̣n Bantz và Skippy Deere nữa?
Athena lắc đầu: “Họ hiểu em yêu cầu ở họ điều ǵ chứ. Hiểu cũng như anh hiểu vậy. Nhưng họ không làm chuyện đó. Họ bán phim cho anh. Họ không thèm biết em có thể bị giết, sau khi cuốn phim hoàn tất. Nhưng anh đă quan tâm. Và em biết là anh sẽ giúp em, dù anh nói là anh không thể. Khi em biết anh mua bộ phim, em biết ngay anh sẽ làm ǵ, nhưng thật t́nh, không ngờ anh làm khéo vậy”.
Nàng lại gần nó, Cross đúng dậy. Nàng cầm tay nó. Anh cảm thấy hương thơm từ thân thể nàng, hơi thở nàng. Athena bảo:
- Đó là cái tội duy nhất mà em đă làm. Troa cho người khác tội giết người. Khủng khiếp quá. Phải chi tự làm được việc đó th́ em sẽ là một con người tử tế hơn. Nhưng em không thể.
- V́ sao em biết chắc là anh sẽ ra tay?
- Claudia nói rất nhiều về anh. Em biết anh là người như thế nào. Nó ngây thơ lắm, chẳng để ư ǵ cả. Nó chỉ nghĩ anh là một ông anh rất ch́ và có nhiều thế lực.
Cross giật ḿnh. Cô đang thử bắt nó tự thú những điều mà nó không xưng với một linh mục, kể cả với Chúa.
Athena nói tiếp: “Rồi cái lối anh nh́n em nữa. Rất nhiều đàn ông nh́n em như vậy. Em không tự phụ đâu, nhưng em biết em đẹp, từ ngày c̣n bé, mọi người đă khen em đẹp. Em luôn biết em có quyền năng, nhưng không bao giờ em thật sự hiểu cái quyền năng đó là cái ǵ. Em cũng chẳng bao giờ sung sướng v́ nó, nhưng em sẽ sử dụng nó. Nó, cái điều mà người ta gọi là “t́nh yêu”.
Cross buông tay nàng, hỏi: “Tại sao em sợ chồng em quá vậy? V́ hắn có thể hủy hoại nghề nghiệp em?”
Một tia tức giận thoáng qua mắt nàng: “Không phải v́ vấn đề nghề ngiệp, cũng không sợ v́ bản thân em, dù em biết nó có thể giết em. Em c̣n một lư do khác nữa cần thiết hơn nhiều”. Cô ngừng lại một lúc rồi tiếp “em có thể làm họ trao lại cuốn phim cho anh. Em sẽ từ chối trở lại làm việc”.
Cross bảo: “Đừng”.
Athena mỉm cười, tươi roi rói, nói: “Vậy th́ chúng ta cùng lên giường. Em thấy anh rất hấp dẫn, chắc shai ta đều thoải mái”.
Phản ứng đầu tiên đến với nó là nó thấy tức giận, cô ta tưởng cô ta chỉ việc mua anh. Cô ta khúm núm đóng vai tṛ của một người đàn bà, cô ta đang diễn xuất, sử dụng tài nghệ của cô cũng như một người đàn ông sử dụng sức mạnh thể xác trong trường hợp này. Nhưng điều làm nó thực sự bực bội là cái vẻ giễu cợt thấp thoáng trong giọng nói của cô. Giễu cợt ḷng can đảm và t́nh yêu chân thật của nó thành chuyện chăn gối tầm thường. Cái kiểu cô ta muốn cho biết t́nh yêu của nó đối với cô cũng giả dối như t́nh cô đối với nó.
Nó lạnh lùng nói: “Tôi nói chuyện với Boz rất nhiều, nó bảo khi c̣n ở với nó, nó ngủ với cô một ngày năm lần”.
Nó khoan khoái thấy cô giật ḿnh. Athena nói: “Tôi không đếm, nhưng nhiều lắm. Tôi mới mười tám tuổi và rất yêu nó. Vậy mà bây giờ tôi chỉ mong nó chết, ngộ không?” Cô cau mày hỏi: “Nó nói ǵ với anh nữa?”
Cross nh́n cô nghiêm nghị: “Boz nói với tôi một bí mật ghê gớm giữa cô và nó. Nó cả quyết là cô thú nhận khi chạy trốn, cô đă vùi con cô trong sa mạc”.
Mặt Athena trở thành một cái mặt nạ, cặp mắt màu lục đờ đẫn ngây dại. Lần đầu tiên trong buổi tối nay, Cross thấy cô không c̣n khả năng diễn xuất nổi nữa. Mặt cô tái đến nỗi không một diễn viên nào làm vậy được. Cô th́ thầm hỏi: “anh có thật sự tin tôi đă giết con tôi không?”
Cross bảo: “Boz nói chính cô nói với nó”.
- Phải, chính tôi nói với nó vậy. Nhưng bây giờ tôi hỏi anh lần nữa. Anh có tin là tôi giết chết con tôi không?
Không ǵ đáng sợ hơn là kết tội một người đẹp. Mà Cross biết rằng nếu nó nói thật ḷng th́ nó sẽ mất nàng măi măi. Bất chợt nó nhẹ nhàng ôm nàng trong ṿng tay. Cái thói bất diệt tôn sùng sắc đẹp của cánh đàn ông đă bất chấp những chứng cứ buộc tội. Nó th́ thầm vào tai cô: “Em quá đẹp. Không có ai đẹp như em mà lại làm được việc đó. Không, anh không
Cô né khỏi tay nó, nói: “Tuy nhiên em phải lănh trách nhiệm cái chết của Boz”.
- Em không trách nhiệm ǵ hết, hắn tự tử.
Athena lom lom nh́n nó, nó cầm tay cô hỏi: “Em có tin là anh giết hắn không”
Athena mỉm cười, cuối cùng th́ người nữ diễn viên cũng có cách đóng trọn vai tṛ: “Bây giờ em đi nấu ăn cho anh, rồi chúng ḿnh lên giường”. Cô dắt nó vô bếp.
Cross ghen tị nghĩ, cô ả đóng cảnh này bao nhiêu lần rồi? Một bà hoàng xinh đẹp làm công việc nội trự của một phụ nữ b́nh thường. Nó ngắm cô nấu nướng. Cô không mặc áo phủ ngoài và rất thành thạo trong công việc bếp núc. Cô đưa nó chai rượu nhờ nó khui, nắm tay nó, cọ sát thân thể vào nó. Cô thấy ánh nh́n thú vị của nó khi chỉ không tới nửa giờ mọi việc đều tươm tất.
Cô nói: “Một trong những vai đầu tiên em đóng là vai một cô bếp trưởng, v́ vậy em phải tới trường học nấu ăn. Một tay phê b́nh đă viết: “Bao giờ Athena Aquitane diễn xuất cũng giỏi như nấu ăn, cô ta sẽ thành một ngôi sao”.
Họ ngồi ăn trong một góc bếp, từ đây họ có thể nh́n thấy cảnh đại dương cuồn cuộn ngoài kia. Món ăn rất tuyệt. Thịt ḅ xắt quân cờ, rau sống trộn. Một dĩa phô mai, một ổ bánh ḿ nóng hổi.
Cross bảo: “Đáng lẽ em phải là một bà bếp. ông chú họ Vincent của anh sẽ mướn em cho hàng ăn của ông ngay”. Athena giỡn cợt, khoe: “ôi, em có thể làm được mọi thứ”.
Suốt bữa ăn cô cố t́nh đụng chạm với nó, những va chạm ngụ ư gợi t́nh, như cô thăm ḍ phản ứng da thịt Cross. Mỗi một vuốt ve của cô lại làm nó thèm khát thân thể của cô, nó chẳng c̣n biết mùi vị món ăn là ǵ nữa. Cuối cùng họ cũng xong bữa và Athena dắt tay nó dời nhà bếp, vượt qua hai cầu thang, lên pḥng ngủ. Cử chỉ thanh nhă, gần như e thẹn của cô, cứ như một cô dâu trinh trắng nhiệt t́nh. Cross sửng sốt v́ khả năng diễn xuất của cô.
Pḥng ngủ rất rộng, tọa lạc trên lầu thượng và có cửa sổ nh́n ra biển. Tràn đầy bức tường là những bức vẽ kỳ cục sặc sỡ làm căn pḥng thêm sáng sủa.
Họ đứng trên ban công ngắm căn pḥng hắt sáng xuống bờ cát, một vệt sáng vàng ma quái, họ ngắm những căn nhà khác ở Malibu như những cái hộp nho nhỏ sáng ánh đèn, dọc theo mí nước. Những con chim nhỏ xíu xiu đang chơi tṛ chạy lên chạy xuống theo làn sóng, né không để nước làm ướt chúng.
Athena choàng một tay qua vai Cross, ôm lấy thân, tay kia kéo miệng nó xuống kề miệng cô. Họ hôn nhau say đăm trong hơi ấm nồng nàn của biển. Rồi Athena đưa nó trở vô pḥng ngủ.
Cô vội vă trút bỏ áo quần, thân thể cô trắng nơn sáng lên trong bóng tối. Cô đẹp y như nó hằng tưởng tượng. Đôi g̣ bổng đảo vươn cao, hai quả dâu rừng hồng hào căng mật ngọt đường uốn tuyệt vời của đôi bờ hông, đôi chân tuyệt đẹp, mái tóc vàng trôi tới ngang lưng, sự dịu dàng êm ái của cô tăng thêm bởi làn hơi ấm dịu dàng của biền.
Cross vuốt ve thân thể êm như nhung của cô, cặp môi cô tỏa hương hoa. Niềm hoa lạc được vuốt ve, cô ngọt ngào đến nỗi Cross không c̣n biết làm ǵ hơn nữa. Athena nhẹ nhàng cởi áo quần nó, hai bàn tay cô dạo trên da thịt nó, như nó đang làm vậy với cô. Rồi cô vừa hôn nó vừa dịu dàng d́u nó lên giường.
Cross ái ân với một sự cuồng nhiệt chưa từng có. Athena phải vả mặt nó, làm nó dịu bớt. Nó không muốn buông cô ra, dù sau khi đă tới thiên thai, họ cứ ôm xoắn lấy nhau như vậy cho tới khi lại tái nhập thiên đàng. Cô c̣n nồng nhiệt hơn lần trước, nó có vẻ như một cuộc thi đua, một lời thú nhận. Rồi cả hai ch́m vào giấc ngủ.
Cross thức dậy khi vừng dương vừa ló dạng phía chân trời. Lần đầu tiên trong đời, nó cảm thấy nhức đầu. Trần truồng, nó ra ban công, ngồi xuống cái ghế bằng rơm, ngắm mặt trời đang từ từ ngoi lên mặt biển.
Ả quả là một con đàn bà nguy hiểm. Kẻ giết ngay con ruột của ḿnh, đứa bé giờ đây thịt xương đă tan trong cát của sa mạc. Ả cũng quả thiện nghệ trên giường. Ả có thể làm đời nó chấm dứt. Nó quyết định sẽ không bao giờ gặp lại ả nữa.
Rồi nó cảm thấy đôi tay ả ṿng quanh cổ nó, nó quay lại hôn. Cô ta mặc một áo choàng tắm bằng lông trắng, tóc cuốn gọn gàng bằng những cái kẹp lóng lánh như nữ trang trên một cái vương miện. Cô nói: “Đi tắm đi, em sẽ làm điểm tâm để anh ăn trước khi đi”.
Cô đưa nó vào một pḥng tắm đôi, hai bồn tắm, hai ṿi sen. Đầy đủ vật dụng lỉnh kỉnh của đàn ông, dao và kem cạo râu, bản chải, lược...
Tắm xong nó trở lại ban công. Athena đặt một khay lên bàn với bánh sừng ḅ, cà phê và nước cam. Cô bảo: “Em chiên trứng và thịt muối cho anh nhé”. Cross nói: “Như vậy được rồi”.
Athena hỏi: “Bao giờ chúng ḿnh gặp lại?”
- Anh có rất nhiều việc phải làm ở Vegas. Anh sẽ phôn cho em tuần tới.
Athena nh́n nó ḍ xét: “Như vậy có nghĩa là chia tay, phải không? Em thật sự rất thích đêm qua”.
Cross nhún vai: “Em trả nợ quỷ thần đó thôi.
Cô cười thoải mái: “Với một tấm ḷng quảng đại, phải không? Không hề bất đắc dĩ’.
Cross cả cười: “Không hề”.
Dường như cô đă hiểu rơ ḷng nó.
Đêm qua họ đă lừa dối nhau, sáng nay những dối trá không c̣n hiệu lực nữa. Dường như cô biết rằng nhan sắc quá đẹp của cô khó làm nó tin tưởng, vẻ đẹp làm nó thấy nếu gần cô, nó sẽ gặp nguy hiểm, nguy hiểm v́ những tội lỗi cô thú nhận. Cô chậm răi ăn, trầm ngâm suy nghĩ. Rôi cô bảo nó: “Em biết anh bận nhưng em có mấy việc muốn anh thấy.Anh có thể dành cho em buổi sáng, dời lại chuyến bay chiều được không? Em muốn đưa anh đi vài nơi”.
Cross không thể cưỡng lại việc ở lại với nàng một lần cuối, nên nó đồng ư.
Athena lái chiếc xe Mercedes SL 300 của cô đưa hai người tiến về phía nam San Diego. Nhưng ngay trước lúc tới thành phố, cô bẻ lái vào một con đường nhỏ, dẫn tới khu đồi núi.
Mười lăm phút sau họ đến một cái trại bao quanh bằng dây kẽm gai. Phía trong có sáu cao ốc bằng gạch đỏ, đứng biệt lập nhau bởi những vườn cây xanh tốt, những nhà này nối với nhau bằng những lối đi sơn màu xanh da trời. Trên một trong những ô vuông cỏ xanh, một nhóm chừng hai mươi đứa trẻ đang chơi với trái banh. Trên một ô khác độ mười đứa trr đang thả diều. Hai ba người lớn đứng trông chừng chúng, nhưng có cái ǵ đó kỳ kỳ trong quang cảnh này. Khi trái banh bay gới, cả lũ trẻ con đều bỏ chạy, phía nhóm kia th́ những cánh diều cứ bay lên, bay lên măi, không trở lại. Cross hỏi:
- Nơi này là cái ǵ vậy?
Athena nh́n anh năn nỉ: “Bây giờ xin anh cứ đi với em. Lát nữa, hỏi ǵ hăy hỏi”.
Athena lái thẳng tới cổng, tŕnh chứng minh cho người bảo vệ. Qua khỏi cổng, cô lái tới khu nhà cao nhất rồi đậu lại.
Một lần nữa, tại bàn tiếp tân, Athena th́ thầm hỏi hai người phục vụ điều ǵ đó. Cross đứng phía sau nghe loáng thoáng câu trả lời “Nó đang bực lên, tụi tui cho nó được ôm một chút”.
Cross hỏi lại: “Cái khỉ ǵ thế này”.
Nhưng Athena không trả lời. Cô nắm tay anh, dẫn anh qua một hành lang gạch men sáng bóng, tới một căn nhà khác trông như một kư túc xá.
Một cô y tá ngồi ngay lối vào hỏi tên hai người. Cô ta gật đầu. Athena dẫn anh qua một hành lang, hai bên có nhiều cửa. Sau cùng cô mở một cánh cửa.
Họ đứng trong một pḥng ngủ rất xinh đẹp, rộng và sáng sủa. Những bức vẽ kỳ cục như một tường mà Athena rải rác khắp sàn. Trên tường, một kệ nhỏ chứa một hàng búp bên mặc sóng váy nhuộm hồ cứng ngắc. Một cái giường nhỏ phủ tấm chăn hồng, mấy cái gối trắng thêu đầy bông hồng. Nhưng trên giường không có đứa trẻ nào.
Athena bước tới một cái thùng lớn, nắp thùng để mở, chung quanh nắp và đáy thùng lót những lớp nệm dày màu xanh lạt. Và khi Cross nh́n vô, anh thấy một đứa nhỏ nằm trong đó. Con bé không chú ư tới họ. Nó đang tẩn mẩn với cái núm trên đầu thùng, và rồi Cross thấy con bé ép mấy cái nệm vào nhau, nó gần như ép ḿnh nó xuống.
Đó là một bé gái mười tuổi, một bảng copy nhỏ xíu của Athena, nhưng không chút cảm xúc, hoàn toàn không biểu lộ một chút hiểu biết nào, đôi mắt xanh của nó không nh́n ǵ, cũng như những đôi mắt bằng sứ của mấy con búp bê kia. Vậy mà mỗi lầnnos vặn núm điều khiển cho những miếng nẹp gỗ siết chặt nó, mặt nó sáng lên hoàn toàn êm ái. Mặc dầu nó không hề biết nó làm ǵ.
Athena vặn những núm điều khiển để cô có thể nâng con bé ra khỏi thùng gỗ. Đứa nhỏ trông nhẹ bỗng.
Athena bồng nó như một đứa bé sơ sinh, cô cúi xuống hôn má nó, nhưng con nhỏ nhăn mặt, quay đi.
Athena bảo nó: “Mẹ của con đây mà, con không hôn mẹ sao?”
Giọng nói của cô làm Cross đau ḷng. Đó là cái giọng cầu xin hèn hạ, nhưng con bé vẫn dẫy dụa trong tay cô. Sau cùng cô phải nhẹ nhàng đặt nó xuống sàn. Nó ḅngay tới chộp hộp màu và một miếng b́a lớn. Nó bắt đầu chăm chú vẽ.
Cross đứng lùi lại nh́n Athena đang dùng hết tài diễn xuất của cô đề làm một bản báo cáo với con nhỏ, trước hết, cô quỳ xuống cạnh nó, làm một bạn chơi dễ thương của nó, giúp nó vẽ, nhưng con bé vẫn không để ư đến cô.
Rồi cô ngồi lên, cố gắng như cha mẹ thường tâm sự với con về tất cả những ǵ đang xảy ra trên đời. Rồi cô lại là một người lớn tâng bốc các bức vẽ. Nhưng con nhỏ làm lơ tuốt, nhích qua chỗ khác. Athena cầm lên một cây cọ thử giúp nó, nhưng vừa thấy vậy, nó giựt lại cây cọ. Nó không hề thốt một lời.
Cuối cùng Athena đành chịu thua. Cô nói với nó: “Mai mẹ trở lại, con ngoan. Mẹ sẽ lái con đi một ṿng và sẽ đem đến cho con một hộp màu mới. Đó thấy hôn, con gần hết màu đỏ rồi ḱa”.
Cô ứa nước mắt, ráng hôn nó, nhưng nó đẩy cô ra bằng hai bàn tay xinh đẹp, nhỏ xíu.
Athena đứng dậy dẫn Cross ra khỏi pḥng.
Cô đưa ch́a khóa xe cho anh lái trở về Malibu. Suốt dọc đường đi, cô gục mặt vào hai bàn tay và khóc. Cross bàng hoàng không thốt được lời nào.
Khi ra khỏi xe, Athena có vẻ b́nh tĩnh trở lại. Cô kéo Cross vào nhà, nh́n mặt anh, nói: “Đó là đứa nhỏ em bảo Boz là em đă vùi ngoài sa mạc. Bây giờ anh tin em chưa?”
Và lần đầu tiên Cross thật sự tin rằng cô yêu anh.
Athena đưa anh vô bếp rồi pha cà phê. Họ ngồi nơi góc bếp nh́n ra biển. Trong lúc uống cà phê, Athena bắt đầu kể. Cô nói chậm răi, không chút xúc động trong giọng nói, trên nét mặt:
- “Khi em đi trốn Boz, em để con em ở với mấy người bà con xa, một cặp vợ chồng ở San Diego. Nó có vẻ rất b́nh thường. Lúc đó em đâu có biết nó bị bệnh tự kỷ, mà có lẽ lúc đó chưa bị thật. Em gởi nó ở đó v́ em quyết định trở thành một diễn viên nổi tiếng. Em phải kiếm tiền cho hai mẹ con em. Em tin chắc là em có tài. Và trời làm chứng là ai ai cũng khen em đẹp. Em luôn nghĩ rằng khi đạt được thành công, em sẽ đón con em về.
V́ vậy em làm việc tại Los Angeles và đi thăm nó ở San Diego, lúc nào có thể. Rồi em bỏ thông lệ, em không c̣n đi thăm nó thường nữa, có lẽ một lần một tháng. Thế rồi, khi em đă sẵn sàng để đón nó về nhà, em đem nhiều quà cho ngày sinh nhật thứ ba của nó, nhưng Bethany h́nh như đă lẩn vào thế giới khác. Con bé trống rỗng. Em không đụng được đến nó. Em phát điên phát rồ lên. Em nghĩ có thể con bé bị bướu năo, em nhớ lại lần Boz thả con bé rơi xuống sàn, có thể năo nó bị trấn thương, đến bây giờ mới bắt đầu phát bệnh. Những tháng sau đó, em đưa nó đến nhiều bác sĩ, trải qua đủ kiểu chẩn bệnh. Em đưa nó đến những chuyên gia và họ cũng kiểm tra tất cả. Rồi một người, em không nhớ rơ là bác sĩ ở Boston hay một nhà tâm bệnh học ở bệnh viên nhi đồng Texas cho em biết nó bị bệnh tự kỷ.
Em không hiểu nó là bệnh ǵ, nhưng em nghĩ là bệnh trẻ chậm phát triển.
Nhưng ông bác sĩ bảo: “Không, tự kỷ có nghĩa là nó sống trong thế giới của riêng nó. Không hề biết sự tồn tại của người khác, không hề quan tâm đến họ, không cảm thấy bất cứ điều ǵ, với bất cứ cái ǵ, bất cứ ai”. Cho đến khi em đưa nó đến dưỡng đường này, để được gần em, th́ mới khám phá ra nó có phản ứng với cái máy ôm, mà anh đă thấy. Điều đó h́nh như có ích, v́ thế em để nó ở đó”.
Cross ngồi nghe, không nói tiếng nào. Athena tiếp tục: “Bệnh đó cũng có nghĩa rằng nó không bao giờ yêu em. Nhưng bác sĩ bảo em, những người mắc bệnh đó thường có tài. Và em nghĩ Bethany là một thiên tài. Không chỉ là vẽ. C̣n những thứ khác nữa. Các bác sĩ cũng cho biết, sau nhiều năm chữa trị, nhiều bệnh nhân có thể huấn luyện quan tâm đến một số việc, rồi đến một số người, vài bệnh nhân thậm chí có thể sống một cuộc đời gần như b́nh thường. Hiện nay Bethany không chịu đựng được tiếng nhạc hay bất cứ tiếng động nào. Lúc đầu Bethany không cho em rờ tới nó, bây giờ nó đă học và cho em đụng vào nó, nó đă khá hơn trước.
Nó vẫn khước từ em, nhưng không làm dữ nữa. Nó tiến bộ phần nào. Em vẫn nghĩ đó là h́nh phạt cho cái tội em lơ là, bỏ mặc nó, chỉ v́ em ham muốn thành công. Nhưng những chuyên gia bảo đôi khi do di truyền, nó bị nhiễm, nhưng họ không biết thật sự do đâu mà nó phát sinh. Các bác sĩ cũng bảo việc Boz làm té con nhỏ không liên quan đến việc này, kể cả việc em bỏ bê con bé, nhưng em không tin vậy. Họ ráng làm em yên tâm là em và Boz không có trách nhiệm tới bệnh con nhỏ, rằng đó chỉ là một trong những bí ẩn của đời sống, có thể là số mệnh. Họ nhấn mạnh là không có ǵ ngăn được điều đó xảy ra, hay thay đổi được, nhưng có cái ǵ đó trong em chối bỏ sự tin tưởng đó.
Ngay từ lúc đầu, em suy nghĩ nhiều, em có những quyết định rất khó khăn. Em biết em phải kiếm thật nhiều tiền nếu muốn cứu được con em. Thế là em gởi con nhỏ vô dưỡng đường, thăm nó ít nhất một tháng một lần vào dịp nghỉ cuối tuần. Cuối cùng, em giàu có, nổi tiếng, nhưng tất cả những ǵ quan trọng trước đây, bây giờ không c̣n nghĩa ǵ nữa. Em chỉ c̣n muốn được gần Bethany. Cho dù chuyện này không xảy ra, th́ sau phim Messalina, em cũng giă từ màn bạc.”
Cross hỏi: “Tại sao? Rồi em sẽ làm ǵ?”
Athena cắt nghĩa: “Có một dưỡng đường đặt biệt tại Pháp. Em dự định tới đó sau cuốn phim này. Thế rồi Boz xuất hiện và em biết nó sẽ giết em, Bethany sẽ trơ trọi một ḿnh. Trên đời này, ngoài em ra, nó không c̣n ai.
Vả lại, đây là tội lỗi của em, em phải gánh chịu”. Athena ngừng lại mỉm cười, hỏi: “Dở hơn tiểu thuyết rẻ tiền, phải không?”
Cross nh́n ra biển, mặt biển xanh và rực rỡ trong ánh nắng. Anh nhớ lại khuôn mặt như mặt nạ trống rỗng vô hồn của con nhỏ, một khuôn mặt sẽ không bao giờ cởi mở ra với thế giới này.
Anh hỏi: “Cái thùng con nhỏ nằm là cái ǵ vậy?”
Athena cười: “Cái đó là niềm hy vọng của em đó. Nó là một cái thùng ôm. Nhiều trẻ bị bịnh tự kỷ được sử dụng cái thùng đó khi chúng bị sa sút. Nó giống như sự ôm ấp của con người, nhưng nó không liên quan hay quan hệ ǵ đến con người”. Athena thở dài, tiếp “Cross ạ, một ngày kia em sẽ thay vào chỗ cái thùng kia. Đó là mục đích đời em bây giờ. Đời em không có nghĩa ǵ, trừ nó. Phim trường cho biết hàng ngàn người ái mộ gửi thư cho em, nơi công cộng người ta chỉ muốn rờ vào em. Đàn ông lải nhải yêu em. Tất cả mọi người. Chỉ trừ Bethany, mà nó là người độc nhất mà em ước nó làm điều đó”.
Cross nói: “Nếu có ǵ có thể, anh sẽ giúp em”.
- Vậy th́ hăy phôn cho em tuần tới. Chúng ḿnh hăy ở bên nhau cho đến khi phim Messalina hoàn tất.
- Anh sẽ gọi. Anh không thể minh chứng anh vô tội, nhưng anh yêu em hơn tất cả những ǵ anh có trên đời.
Athena hỏi: “Anh có thật sự vô tội không??
- Thật sự.
- Cross trả lời - Bây giờ nàng đă chứng minh được sự vô tội của nàng, nó không c̣n can đảm cho nàng biết sự thật nữa.
Cross nghĩ đến Bethany, tới khuôn mặt vô hồn tuyệt đẹp với những đường nét sắc sảo, cặp mắt trong như gương, một con người hiếm hoi hoàn toàn vô tội.
Phần Athena, cô xét đoán Cross. Trong số tất cả những người cô quen biết, anh là người duy nhất trông thấy con cô, kể từ khi nó được xét nghiệm và các bác sĩ cho biết nó bị bệnh tự kỷ.
Một trong những cú sốc nặng nề nhất đời cô là khi cô nhận ra tuy cô đẹp, có tài (cô c̣n tự giễu ḿnh tốt bụng, hiền lành, quảng đại nữa) nhưng từ những người bạn thân nhất của cô, những người đàn ông từng say đắm yêu cô, những người bà con họ hàng quí mến cô, đôi khi họ có vẻ hả hê với những rủi ro của cô.
Khi Boz đánh cô thâm tím cả một bên mắt, mọi người rủa nó là “thằng chó đểu”. Nhưng cô bắt gặp trong mắt họ một thoáng thỏa măn. Nhưng khi nó làm cô bầm tím thêm con mắt nữa, cô lại bắt gặp ánh mắt kia. Cô vô cùng đau đớn. Và lần này cô đă hiểu hoàn toàn.
Tất nhiên họ đều yêu cô, cô không nghi ngờ điều đó. Nhưng dường như không ai cưỡng lại cái ham muốn đố kị cô. Chữ tài vốn chẳng liền với chữ tai một vần.
Một trong những điều làm cô mến Claudia v́ Claudia chưa bao giờ phản bội cô bằng những cái nh́n kiểu đó.
Đó cũng là lư do tại sao cô không cho ai biết về Bethany. Cô coi đó là một bí mật riêng trong đời sống thường ngày của cô. Cô căm ghét ư tưởng những người cô yêu quí sẽ lại có cái nh́n thỏa măn là cô đă bị trừng phạt v́ chính sắc đẹp của cô.
V́ vậy tuy biết sức mạnh của nhan sắc của ḿnh, và đă sử dụng thế mạnh đó, nhưng cô vẫn coi thường nó. Cô ngóng trông cái ngày khuôn mặt hoàn hảo của cô hằn sâu những nếp nhăn, mỗi một nếp nhăn tượng trưng cho một đoạn đường đă vượt qua, một cuộc hành tŕnh sinh tử mà cô đă thoát, cô ngóng cái ngày mà thân thể ḿnh sồ sề, mềm đi và giúp cô đem lại sự sung sướng cho những người cô ấp ủ chăm sóc, mặt cô sẽ đẫm ướt trước những khổ đau mà cô chứng kiến và tất cả nước mắt nín nhịn trong suốt cuộc đời... Miệng sẽ thêm nhiều nếp nhăn v́ cô tự cười ḿnh, cười đời. Cô sẽ được tự do biết bao khi không c̣n phải sợ hậu quả của cái đẹp thể xác này, thay vào đó là niềm hân hoan của một sự yên ổn vĩnh hằng.
V́ thế cô đă chăm chú quan sát Cross De Lena khi anh gặp Bethany, cô thấy anh có chút cảm ứng, nhưng sau đó không biểu hiện ǵ. Cô biết anh yêu cô say đắm và thấy anh không có kiểu nh́n hả hê, thỏa măn khi anh biết chuyện bất hạnh về Bethany.

Chương 12
 

Claudia quyết định rút lại lời hứa của ḿnh với Eli Marrion về chuyện t́nh dục của lăo. Cô sẽ làm cho hắn sợ quê mặt mà phải cho quyển tiểu thuyết của Vail đúng số điểm mà anh ta yêu cầu. Chơi vậy là hơi ṿng vo tam quốc, nhưng cô đă quyết tâm. Đ̣i Bobby Bantz cho điểm cao th́ hơi khó nhưng với Eli Marrion th́ chưa thể nói trước, tuy nhiên hắn đối xử với cô cũng dễ chịu. Ngoài ra trong làng phim, vấn đề lăng nhăng t́nh dục dù chỉ là thoáng quan cũng phải tỏ ra phong nhă.
Buổi họp này diễn ra là do Vail bắn tin đe dọa tự tử. Nếu chuyện trót lọt, bản quyền anh ta sẽ được chuyển lại cho vợ cũ và lũ con. Molly Flanders thế nào cũng ra giá đắt. Chẳng có ma nào thèm tin và lời đe dọa đó, kể cả Claudia cũng thế. Bobbly Bantz và Eli Marrion, hai gă này biết muốn hái ra tiền th́ phải làm ǵ nên lúc nào cũng sợ.
Khi Claudia, Ernest, và Molly đến hăng phim Lodd stone, chỉ có Bobby Bantz có mặt trong pḥng giám đốc. Trông hắn không được thoải mái lắm dù hắn cố t́nh giấu đi bằng cách xun xoe chào đón mọi người, nhất là Vail. “Ôi, quốc bảo đấy nhé”, hắn kêu lên và thân ái, kính trọng ôm chặt lấy Vail.
Molly lập tức cảnh giác. Ả hỏi:
- Eli đâu? Lăo là người duy nhất có thể quyết định chuyện này mà. Bantz đáp bằng cái giọng chắc nịch:
- Eli nằm viện rồi. Cedar Sinai ấy. Cũng không có ǵ nghiêm trọng lắm đâu. Khám định kỳ thôi. Nhưng chuyện này là phải mật. Hăng phim Lodd stone lên xe xuống chó là tùy thuộc vào sức khỏe lăo cả.
Claudia nói khô khan:
- Lăo ngoài tám chục rồi c̣n ǵ. Bệnh ǵ mà chẳng nguy hiểm.
Bantz đáp:
- Không đâu. Tụi tôi hàng ngày vẫn giải quyết công việc trong bệnh viện mà. Lăo thậm chí c̣n ngon hơn hồi trước nữa. Thành ra có chuyện ǵ cứ bàn với tôi, rồi khi nào đi thăm lăo, tôi sẽ nói lại cho.
Molly đáp cộc lốc:
- Không được.
Nhưng Ernest Vail lại bảo:
- Ḿnh bàn chuyện với Bobby vậy.
Thế là họ tŕnh bày cho Bobby Bantz. Gă tỏ vẻ khoái trá nhưng không cười ra mặt. Gă bảo:
- Tôi đă từng nghe qua mọi chuyện trong cái thành phố này rồi, nhưng chuyện này khá hay đấy. Tôi gặp luật sư rồi và họ bảo Vail mà có khuất bóng th́ tụi tôi cũng chẳng can hệ. Chuyện này khó đấy.
Claudia đáp:
- Anh ra mà gặp công chúng ấy. Ernest mà làm chuyện đó và vỡ chuyện ra th́ hăng Lodd stone sẽ thúi hoắc lên. Eli chẳng thích thế đâu. Lăo c̣n biết thế nào là đạo đức hơn.
- Hơn tôi sao?
Bobby Bantz hỏi lịch sự nhưng hắn nổi xung lên rồi. Tại sao người ta không hiểu là hắn làm điều ǵ đều do sự chấp thuận của Marrion cẳ. Hắn quay qua hỏi Ernest:
-Anh định chơi theo kiểu nào? Súng, dao hay bay ra ngoài cửa sổ?
Vail nhăn răng cười:
- Chơi theo kiểu Hara-kiri ngay trên bàn của ông đó, Bobby.
Cả bọn phá lên cười.
Molly bảo:
- Chúng ta phải giải quyết bây giờ, sao không đến bệnh viện gặp Eli?
Vail bảo:
- Tôi không thể đến giường bệnh người ta mà đ̣i hỏi tiền bạc được đâu.
Cả bọn nh́n anh thông cảm. Đúng ra th́ chuyện đó kỳ cục thật. Nhưng mà người ta nằm trên giường bệnh để bày mưu giết người, lừa đảo, lật đổ, phản bội hăng phim th́ thiếu ǵ. Cái giường bệnh đâu phải là nơi tị nạn thật sự. Cả bọn đều biết Vail phản đối kiểu đó quả t́nh là lư thuyết quá.
Molly lạnh lùng:
- Ngậm cái miệng anh lại đi Ernest, nếu anh c̣n muốn là thân chủ của tôi. Eli từng nằm trên giường bệnh mà cướp không của hàng trăm người rồi. Bobby, hai bên thỏa thuận đàng hoàng một chút đi, hăng Lodd stone của mấy anh có cả một mỏ vàng khi dựa vào tiểu thuyết của người ta để dựng lên phim. Mấy anh có thể chi cho Ernest vài điểm kha khá để bảo hiểm được chứ.
Bantz đâm hoảng như gái ngồi phải cọc. Hắn bác bỏ bằng cách la toáng lên:
- Điểm kha khá hả? Không bao giờ!
Molly đáp:
- Được thôi. Vậy năm phần trăm tổng số lợi nhuận, không tính chi phí quảng cáo, không tính tỉ lệ phần trăm chia cho bọn minh tinh?
Bantz nói có vẻ khinh bỉ:
- Nhiều đó, quá nhiều rồi c̣n ǵ. Mà tụi tôi thừa biết Ernest cóc dám tự tử. Làm vậy th́ ngu quá mà anh ta lại thừa thông minh.
Thực ra hắn muốn nói là Vail chỉ được cái già trái non hột mà thôi.
Molly bảo:
- Chơi ăn gian vậy cha? Tôi tính rồi. Anh dự định thêm ít nhất ba phim nữa. Tính tiền thuê phim trong nước lẫn ngoài nước, chưa kể lợi nhuận có được từ in sang băng video. Chả lẽ anh không cho được Ernest mấy điểm, hai mươi triệu xoàng xĩnh? Một minh tinh nửa mùa cũng lănh được nhiêu đó mà.
Bantz cân nhắc. Đoạn hắn quay qua Ernest xuống nước nhỏ. Hắn bảo:
- Ernest, nhà vănnhw anh đúng là quốc bảo, không ai kính trọng anh hơn tôi đâu. C̣n Eli, anh viết cuốn nào là lăo đọc hết cuốn đó. Lăo chuộng anh lắm. Thành ra tụi tôi cũng muốn bàn với anh
Claudia cảm thấy bối rối khi thấy cái kiểu của Ernest cứ nuốt lấy nuốt để cái giọng lưỡi đường mật đó, mặc dầu được cái là anh chàng nghe đến cái chữ “quốc bảo” c̣n biết rùng ḿnh.
Ernest đáp:
- Nói rơ ra đi.
Đến đây th́ Claudia hănh diện v́ anh.
Bantz nói với Molly:
- Hợp đồng năm năm, mỗi tuần một trăm ngàn để viết kịch bản gốc và chuyển thể những kịch bản mà tụi tôi chỉ xem qua có một lần. Và cứ mỗi kịch bản chuyển thể th́ anhta có thêm năm trăm ngàn một tuần. Sau năm năm là anh ta có cả mười triệu rồi.
Molly bảo:
- Gấp đôi số tiền đó lên rồi muốn nói ǵ th́ nói.
Đến nước này Vail có vẻ đă đánh mất cái tính kiên nhẫn thần thánh của ḿnh. Anh chàng bảo:
- Chẳng ai coi tôi ra cái ǵ hết. Tôi biết làm toán đó nhe. Bobby, hợp đồng của anh chỉ đáng giá có hai triệu rưỡi, mà anh cũng sẽ chẳng mua một cái bản thảo nào của tôi, mà tôi cũng chẳng bao giờ viết. Anh cũng sẽ chẳng bao giờ chia kịch bản cho tôi để chuyển thể. Rồi nhỡ anh làm thêm tới sáu bộ phim rồi sao? Thế là anh có một tỉ.
Vail bắt đầu phá lên cười với cái vẻ khoái trá thực sự.
- Hai triệu rưỡi có thể làm ǵ được.
Bobby hỏi:
- Anh cười cái đếch ǵ thế?
Vail trở nên phấn khích quá mức:
- Một triệu thôi cũng chưa từng mơ thấy, bây giờ một triệu lại chẳng làm được ǵ.
Claudia hiểu ư Vail. Cô hỏi:
- Sao không là được ǵ?
Vail đáp:
- Bởi v́ tôi c̣n sống. Gia đ́nh tôi cần tiền, tin tưởng tôi thế mà tôi lại phản bội họ.
Cả bọn hẳn đă áy náy, kể cả Bantz cũng thế, ngoại trừ Vail có vẻ bị trục trặc, hài ḷng quá cỡ.
Molly Flanders bảo:
- Chúng ta đi nói chuyện với Eli.
Vai hoàn toàn mất b́nh tĩnh và ào ra ngoài cửa la lớn:
- Tôi không thể thỏa thuận với mấy người. Tôi không thể xin xỏ một người trên giường bệnh được đâu.
Khi anh chàng đă bỏ đi. Bobby Bantz hỏi:
- Hai người vẫn muốn đeo lấy hắn hay sao?
Molly đáp:
- Sao không? Tôi đă từng đại diện cho một thằng đâm mẹ giết con. Ernest c̣n hơn hắn.
Bantz hỏi Claudia:
- Thế c̣n lư do của cô?
Cô đáp tếu:
- Nhà văn chúng em là phải kề vai sát cánh anh ạ.
Cả bọn phá lên cười.
Bobby bảo:
- Tôi cũng đoán là vậy. Tôi đă cố hết sức phải không?
Claudia bảo:
- Bobby, sao anh không cho hắn một hoặc hai điểm? Vậy là công bằng
rồi.
Molly bảo:
- V́ qua ngần ấy năm Bobby đă thuổng tiền của hàng ngàn nhà văn, minh tinh và đạo diễn rồi. Chuyện dễ hiểu mà.
Bantz đáp:
- Đúng thế. Và tụi nó mà có da có thịt là thó của tụi tôi. Kinh doanh là như vậy.
Molly giả vờ quan tâm:
- Eli không sao chứ? Không có ǵ nghiêm trọng chứ?
Bantz đáp:
- Lăo khỏe. Cô khỏi phải bận tâm.
Molly chợp ngay cơ hội:
- Vậy là lăo ta gặp tụi tôi được rồi.
Claudia bẳo:
- Dù ǵ đi nữa tôi cũng muốn gặp lăo. Tôi thật sự quan tâm đến Eli. Lăo đă giúp tôi ngay từ bước đầu tiên.
Bantz nhún vai từ chối. Molly bảo:
- Nếu mà Ernest tự sát th́ anh tự chuốc lấy hậu quả. Mấy bộ phim của anh c̣n đáng giá hơn con số tôi đă nói ra. Tôi sẽ xoa dịu hắn cho anh.
Bantz đáp khinh bỉ:
- Cái thằng thối ấy, nó không dám chết đâu. Hắn chỉ được cái già trái non hột.
Claudia chọc:
- Từ “quốc bảo” trở thành “cái thằng thối”.
Molly bảo:
- Hắn đúng là hơi điên thật. Nhưng hắn có thể chết chỉ v́ bất cẩn.
Bantz hỏi giọng lo âu:
- Hắn có chơi ma túy không?
Claudia đáp:
- Không. Nhưng con người Ernest lạ lùng lắm. Anh ta là cái thằng lập dị đến nỗi không biết ḿnh lập dị nữa.
Bantz băn khoăn một lúc. Họ nói cũng có lư. Và hắn không muốn gây thêm nhiều kẻ thù không cần thiết.
Hắn chẳng dại ǵ mua thù chuốc oán với Molly Flanders, mụ này khiếp lắm, đâu phải tay vừa. Hắn bảo:
- Để tôi phôn cho Eli. Nếu ông đồng ư, tôi sẽ đưa mọi người đến đó
gặp-
Hắn tin chắc Eli Marrion sẽ từ chối, nhưng hắn ngạc nhiên khi nghe Marrion trả lời: “Bằng mọi giá kêu họ đến gặp tôi ngay”.
Tất cả đến bệnh viện bằng cái xe Limousine khổng lồ của Bantz. Một cái xe không cực kỳ xa hoa nhưng đầy đủ cả máy Fax, vi tính, điện thoại. Tay bảo vệ do an ninh Thái B́nh Dương cung cấp ngồi kế bên tài xế. Theo sát phía sau là một xe bảo vệ và hai tên nữa.
Kính xe nhuộm màu nâu, thành phố hiện ra toàn một màu nâu vàng đơn điệu như mấy phim cao bồ cổ lỗ sĩ, khi họ tiến vào trong, những cao ốc trở nên cao hơn, dường như họ đang đi xuyên qua một vùng đá sâu thẳm. Claudia cảm thấy thú vị, v́ chỉ trong khoảng mười phút ngắn ngủi cô đi từ một th́ trấn êm đềm xanh tươi đến một trung tâm toàn kính và bê tông cốt sắt.
Trong Cedar Sinai, những hành lang bệnh viện mênh mông như những sảnh đường của phi trường, nhưng những ṿm trần lại túm lại như cú bấm máy ḱ dị trong trường phái ấn tượng của điện ảnh Đức. Rồi họ được một
CÔ điều dưỡng ra đón, một phụ nữ đẹp, trong bộ đồ giản dị nhưng cắt may rất tuyệt. Cô ta làm Claudia chợt nhớ đến những chủ nhân tại các khách sạn ở Vegas.
Cô hướng dẫn họ vô một thang máy đặc biệt, lên thẳng tầng thượng.
Trên khu vực này, những cửa bằng gỗ sồi đen trạm trổ, cao đụng trần nhà, với các quả nắm bằng đồng sáng bóng, những cửa này mở rộng ra như những cái cổng lớn, dẫn đến một pḥng ngủ, một căn pḥng rộng với đầy đủ bàn ăn, ghế, trường kỷ và ghế dựa, một góc văn pḥng với máy fax và vi tính có cả một khoảng bếp nhỏ, ngoài pḥng tắm của bệnh nhân, c̣n có pḥng dành cho khách, trần thật cao và không hề có một bức tường ngăn cách giữa bếp và buồng khác... Làm cả căn pḥng rộng trông giống như một cảnh trí trong phim trường.
Eli Marrion đang nằm trên một chiếc giường bệnh viện màu trắng, dựa lưng vào những cái gối lớn. Lăo đang đọc một kịch bản b́a màu cam. Trên mặt cái bàn đặt cạnh lăo là những tập hồ sơ với những ngân sách của những cuốn phim đang sản xuất. Phía bên kia giường, một em thư kư rất xinh đang ngồi ghi chép. Lăo Marrion lúc nào cũng muốn có người đẹp quanh quẩn bên ḿnh.
Bobby Bantz hôn lên má lăo, bảo: “Eli, trông anh khỏe, khỏe thật đấy”. Molly và Claudia cũng hôn lăo. Claudia đặt bó hao lên giường lăo. Tất cả những tṛ thân mật quá trờn này đều được bỏ qua v́ ông lăo Eli Marrion đang bịnh.
Claudia chăm chú nh́n từng chi tiết như đang rà lại một kịch bản.
Thật ra Eli Marrion trông chẳng “khỏe, thật khỏe” tí nào. Môi lăo tái ngắt như tô mực, lăo hớp từng ngụm không khí khi nói. Hai cái kẹp màu xanh nối từ lỗ múi lăo với một ống nhựa nối tới chai nước sủi bọt gắn trên tường, tất cả nối với một b́nh đặt khuất ở một nơi nào đó.
Lăo Marrion thấy sự chú ư của cô, lăo giải thích: “Oxy đấy”.
Bobby Bantz vội bảo: “Chỉ tạm thời thôi, cho ông ấy dễ thở ấy mà”.
Molly Flanders phớt tỉnh, hỏi lăo Marrion: “ông Eli này, tôi đă giải thích toàn bộ sự việc cho Bobby nhưng anh ấy cần sự đồng ư của ông”.
Lăo Marrion h́nh như đang khoái giễu cợt, lăo bảo: “Này Molly, lúc nào cô cũng là một luật sư khó chịu nhất trong thành phố này. Cô định hành hạ tôi trong cơn hấp hối đấy à?”
Claudia đau khổ nói: “ông Eli, Bobby nói với tụi này ông khỏe. Mà thật t́nh tụi tôi cũng muốn thăm ông”.
Cô cảm thấy xấu hổ khi lăo huơ tay hiền từ lên tiếng:
- Tôi biết hết những chuyện tranh căi mà.
Lăo ra dấu và nhỏ thư kư ra khỏi pḥng. C̣n cô y tá tư trực nhật, trông rất khó chịu, đang ngồi đọc sách bên bàn ăn. Marrion cũng ra hiệu cho cô đi ra. Cô nh́n lăo lắc đầu rồi tỉnh bơ đọc tiếp.
Lăo Marrion cười khùng khục. Lăo bảo: “Priscilla đấy, y tá số một ở Caliíornia, một chuyên viên hộ lư, bởi vậy cô khó chịu lắm. ông bác sĩ của tôi phải tuyển cô cho ca đặc biệt này, cô là xếp”.
Prisscilla gật đầu chào tất cả, rồi lại cúi xuống đọc.
Molly nói: “Tôi chỉ mong sao anh ta đạt được tối đa hai mươi triệu. Như vậy tránh được mạo hiểm và bất công.”
Bantz giận dữ nói: “Không có ǵ là bất công hết. Hắn kư hợp đồng đàng hoàng”.
Molly sửa lại: “Mẹ anh, Bobby”.
Marrion không thèm để ư tới hai người, lăo hỏi Claudia: “C̣n cô, cô nghĩ sao?”.
Claudia đang nghĩ đến nhiều điều. Rơ ràng Marrion bệnh t́nh nặng hơn mọi người tưởng. Thật quá tàn nhẫn khi gây áp lực với một người già, yếu tới mức ráng lắm mới thốt nên lời. Cô muốn tuyên bố rời khỏi nơi này ngay, nhưng rồi cô chợt nhớ lăo Eli hẳn có mục đích ǵ, mới cho mọi người vô gặp. Cô nói:
- Ernest là một người thích làm chuyện bất ngờ. Anh ta đă quyết tâm chu cấp cho gia đ́nh bằng mọi giá. Nhưng ông Eli, ông rất yêu quư mấy nhà văn, anh ấy cũng là một nhà văn. Hăy cứ nghĩ việc này như một sự đóng góp cho nghệ thuật. Trời đất, sao ông tặng cho Bảo tàng thủ đô hai mươi triệu được mà không làm điều này được cho Ernest.
Bantz mỉa mai: “Rồi cứ để cho tụi bầu b́ leo lên mông tụi này mà cưỡi”.
Lăo Eli Marrion hít một hơi thật sâu, mấy cái kẹp xanh như thụt sâu vô mặt lăo hơn. Lăo nói: “Này Molly, Claudia, chúng ta nên giữ chuyện này kín đáo một chút nhé. Tôi sẽ cho Vail tổng cộng hai mươi triệu. Trao nó trước một triệu. Hai cô hài ḷng chưa?”
Molly thoáng qua tính toán. Cô chỉ mong được vậy là quá tốt. Không ngờ lăo hào phóng đến thế. Nếu ả kỳ kèo trả giá, lăo dám dẹp bỏ ư nghĩ đó lắm. Ả nghiêng ḿnh hôn lên má lăo, nói: “Tuyệt quá, Eli. Cám ơn ông nhiều. Ngày mai tôi sẽ gởi văn pḥng ông bản ghi nhớ. Chúc ông mau khỏe”.
Claudia không ngăn được xúc động, cô nắm chặt tay lăo. Cô nhận ra những nốt nâu lốm đốm trên da lăo, bàn tay lăo lạnh ngăn ngắt với cái chết cận kề. Cô nói: “ông đă cứu mạng Ernest”.
Ngay lúc đó con gái của Marion bước vô pḥng cùng hai đứa con nhỏ. Cô y tá Priscilla đứng bật dậy như mèo đánh hơi chuột, đi về phía mấy mẹ con, đứng chặn giữa họ và giường người bệnh. Cô con gái lăo đă hai lần li dị và luôn xung khắc với bố, nhưng cô ta cũng có một công ty sản xuất ngay trong đất của hăng Lodd stone, v́ lăo Eli rất thương mấy đứa cháu ngoại.
Claudia và Molly ra về. Họ lái xe tới văn pḥng của Molly và phôn cho Ernest để báo cho anh biết. Anh nài hai người đi ăn mừng cùng anh.
Cô con gái của Marrion và hai đứa con chỉ ở lại với lăo Marrion chút xíu đủ để lăo hứa sẽ mua một kịch bản đáng đồng tiền bát gạo cho cô nàng làm phim tới.
Khi c̣n lại Marion và Bobby Bantz, Bantz bảo: “Hôm nay ông cư xử mềm mỏng quá”.
Marrion cảm thấy thân thể ră rời, không khí như hút vào thân lăo. C̣n một ḿnh Bobby, lăo có thể nghỉ ngơi, với Bobby, lăo không cần đóng kịch. Họ đă từng sát cánh bên nhau, cùng thi hành quyền lực, cùng thắng trận, cùng du lịch và âm mưu khắp thế giới. Họ có thể đọc được tư tưởng của nhau. Marrion hỏi: “Cuốn sách tôi mua cho con gái nhắm làm phim được không?”
Bantz bảo: “Kinh phí thấp, cô ấy làm những phim tàm tạm, coi được”.
Marrion mệt mỏi nói: “Tại sao chúng ta cứ phải trả giá cho những ư đồ hay ho như thế của người khác nhỉ? Thôi th́ cứ cho nó một thằng nhà văn kha khá, đừng giao cho nó những ngôi sao. Như vậy nó đủ hài ḷng rồi, mà đỡ tốn tiền”.
Bantz hỏi: “ông định cho thằng Vail hưởng trên tổng số tiền làm phim từ sách nó thật à? Luật sư của ta cho hay, nếu nó chết thật, ta vẫn thắng kiện”.
Marrion cười: “Nếu tôi khỏe. C̣n nếu không, việc đó hoàn toàn tùy thuộc vào anh. Anh điều khiển màn này đó”.
“Không, Marrion, ông sẽ khỏe lại thôi. Chắc chắn vậy mà”.
Hắn nói rất thật ḷng, hắn không có ước vọng kế vị Eli Marrion, thật t́nh hắn rất sợ cái ngày chắc chắn sẽ đến đó. Hắn có thể làm bất cứ điều ǵ khi c̣n Marrion đồng ư.
Marrion lại nói: “Mọi việc sẽ tùy thuộc vào anh, Bantz ạ. Sự thật là tôi không làm theo lời bác sĩ đâu. Các ông ấy bảo tôi thay tim, tôi đă quyết định là không. Tôi c̣n có thể sống được sáu tháng, có thể một năm có thể không tới v́ con tim khốn kiếp này của tôi. Vả lại, tôi già quá rồi, không đủ sức chịu nổi ca thay tim đâu”.
Bantz choáng váng: “Họ không làm một quả tim phụ để ông chịu đựng trong thời gian mổ hay sao?” Thấy Marrion lắc đầu. Bantz tiếp: “Đừng vô lư vậy, chắc chắn là ông có thể thay tim được. Chính ông xây nửa cái bệnh viện này, chúng nó phải lo cho ông một quả tim chứ. ông c̣n sống ít ra là mười năm nữa”. Hắn ngưng lại một lát rồi nói tiếp: “ông mệt mỏi quá, Eli, ngày mai ḿnh chuyện tṛ tiếp nhé”. Nhưng Marrion đă lơ mơ ngủ. Bantz đi gặp các bác sĩ, nói với họ bằng mọi cách phải kiếm cho ra một quả tim mới thay cho Marrion.
Ernest Vail, Molly Flanders và Claudia ăn mừng tại quán la Dolce Vita trên đường Santa Monica. Claudia rất thích tiệm ăn này. Cô có những kỷ niệm riêng với nó từ khi cô c̣n là một đứa con gái nhỏ, cô được bố đưa đến đây và đối xử như một nàng công chúa. Cô nhớ những chai vang trắng chồng chất cả đống trong hốc tường, trên quầy, la liệt trên tất cả những chỗ trống của quán. Khách hàng chỉ với tay lượm một chai như hái chùm nho.
Ernest Vail đang rất hưng phấn, và Claudia tự hỏi, ai mà tin được thằng cha này có ư tự tử chứ. Anh ta đang hí hửng v́ anh ta hù vậy mà được việc. Rượu chát đỏ tuyệt ngon làm cả bọn trở nên khoái hoạt và bốc phét tưng bừng. Đứa nào cũng thấy tự hài ḷng. Món ăn Ư đầy dinh dưỡng tăng thêm năng lượng cho cả bọn.
Vail bảo: “Nào, như vậy ta thử nghĩ xem đă đủ chưa hay cần đ̣i hỏi thêm đây?”.
Molly than phiền: “Thôi, đừng tham lam quá đi. Mọi việc ổn thỏa rồi”.
Vail hôn tay ả như một ngôi sao điện ảnh: “Molly, cô em là một thiên tài. Một thiên tài tàn nhẫn, thật đấy. Hai cô hăm dọa một lăo già ốm yếu trên giường bệnh như thế nào vậy?”.
Molly chấm bánh ḿ sốt cà, nói: “Ernest, anh sẽ chẳng bao giờ hiểu thành phố này đâu. Không có ḷng thương xót. Kể cả khi anh xỉn, si t́nh hay cháy túi, chẳng đứa chó nào thương anh đâu. Vậy th́ hà cớ ǵ phải phá lệ cho một con bệnh chứ?”
Claudia hỏi: “Có lần Skippy Deere bảo tôi là khi ḿnh mua th́ dẫn kẻ bán đi ăn cơm Tàu, c̣n khi bán cái ǵ cho ai, th́ dẫn họ đến tiệm ăn Ư. Vậy là sao?”
Molly bảo: “Nó là một thằng sản xuất, chắc cu cậu thuổng câu đó trong cuốn sách nào đó. Không đầu không đuôi chẳng có nghĩa mẹ ǵ”.
Vail ăn uống với sự khoái trá của một tên tội phạm được ân xá. Anh ta kêu riêng cho ḿnh ba thứ pasta khác nhau, chia cho mỗi cô một chút ăn thử. Anh nói: “Món ăn Ư ngon nhất thế giới ở ngoài La Mă đấy. C̣n cái câu của thằng cha Skippy ấy à, nó lộ rơ phần nào tính cách giới điện ảnh đó.
Cơm Tàu th́ rẻ, cộng tiền bao bữa ăn với tiền mua, kinh phí sẽ thấp. C̣n khi gạ ai để bán, đồ ăn Ỹ làm ta buồn ngủ híp mẹ nó mắt, lú lẫn rồi, giá cẳ thế nào mà chẳng ô kê. Tôi khoái cả đồ ăn Tàu lẫn Ư. Nhưng biết được cái mánh của Skippy cũng thú, chửng tỏ nó không làm ǵ mà chẳng có ư đồ, phải không?”
Vail luôn luôn gọi ba phần tráng miệng, anh ta không ăn hết ráo, nhưng chỉ muốn nếm nhiều món khác nhau trong một bữa ăn. Với anh chuyện đó chẳng có ǵ khác thường, kể cả lối ăn mặc của anh, cứ như quần áo chỉ để mà che mưa, nắng, kể cả việc cẩu thả khi cạo râu cạo mặt, kể cả việc hăm tự tử, cũng chẳng có vẻ ǵ là không hợp lư và lạ lùng cả. Cả cái tính hoàn toàn thẳng thắn rất trẻ con, làm mọi người đến khổ. Claudia chẳng lạ ǵ những tṛ quái đản. Hollywood là nơi bao bọc những tṛ quái ǵ, khác thường. Cô bảo:
- Này Ernest, anh đủ khác thường để đúng là dân Hollyvvood đấy.
Vail trả lời: “Tôi đâu phải là một thằng khác thường. Tôi đâu có giả tạo như tụi nó”.
- Anh không cho rằng cái tṛ định tự tử của anh trong vụ kiện cáo về tiền bạc là khác thường à?
Vail nói: “Đó là câu trả lời hoàn hảo cho nền văn hóa của chúng ta đó. Tôi mệt mỏi làm người quá rồi”.
Claudia nóng nảy: “Tại sao anh có thể nghĩ như vậy được chứ? Anh viết mười mấy cuốn sách, anh đă chiếm giải Pulitzer. Anh nổi danh khắp thế giới”.
Vail vét sạch mấy cái bánh pasta rồi anh nh́n món khai vị,ba lát thịt bê vắt chanh. Anh cầm dao và nĩa lên, nói: “Tất cả những cái đó chẳng đáng cứt ǵ. Năm mươi năm sống trên đời, tôi mới học được bài học là không có tiền th́ ḿnh chỉ là cục cứt”.
Molly bảo: “Anh không khác thường mà là khùng. Đừng ca cẩm chỉ v́ anh không giàu. Anh đâu có nghèo. Nếu anh nghèo, chúng ta đâu ngồi đây được. Anh không gánh nổi nghệ thuật của anh th́ có”.
Vail bỏ dao nĩa xuống. Anh vỗ tay Molly, nói: “Cô đúng. Tất cả những ǵ cô nói đều đúng, tôi hưởng thụ cuộc đời từng giây từng phút. Đó là ṿng cung của cuộc đời nó kéo tôi xuống”. Anh uống ly rượu rồi nói thẳng: “Tôi sẽ không bao giờ viết lại nữa. Viết tiểu thuyết là mạt vận, như làm thợ rèn vậy. Bây giờ là điện ảnh và truyền h́nh.”
Claudia kêu lên: “Khùng quá đi. Thiên hạ vẫn đọc hà rầm đó thôi”.
Molly bảo: “Bất cứ lư do nào anh nêu ra để không viết là chỉ v́ anh làm biếng. Đó là lư do thật sự anh muốn tự tử”. Mọi người đều bật cười. Vail lấy thịt bê và món tráng miệng tiếp cho hai cô. Giây phút độc nhất anh ta tỏ ra ân t́nh là khi ngồi vào bàn ăn, dường như anh cảm thấy thú vị được lo cho người khác. Anh nói:
- Tất cả đều đúng. Nhưng một nhà văn muốn có một đời sống khấm khá th́ chỉ có cách viết ba cái truyện dễ hiểu, đơn giản, lá cải. Nhưng kể cả ba cái truyện đó cũng mạt luôn. Một cuốn tiểu thuyết không thể nào đơn giản, dễ hiểu hơn một cuốn phim được.
Claudia nổi giận: “Tại sao anh cứ hạ điện ảnh vậy? Tôi thấy anh khóc khi xem phim mà. Điện ảnh là một nghệ thuật”.
Vail đang vui, dù sao anh đă thắng trong cuộc đấu với hăng phim. Anh bảo Claudia: “Tôi đồng ư với cô. Điện ảnh là nghệ thuật. Tôi ca cẩm chỉ do ḷng đố ky thôi. Điện ảnh làm tiều thuyết đâm ra lạc hậu. Cái ǵ là quan điểm để viết một đoạn văn trữ t́nh về sự thiêng liêng, để vẽ nên một thế giới hôi hổi hồng hào, một cảnh đẹp buổi hoàng hôn, một dăy núi mênh mông tuyết phủ, những con sóng dữ dội của đại dương”, anh vừa ngâm nga vừa vung vẩy hai tay diễn tả. “Làm sao cô có thể viết về nỗi đam mê và sắc đẹp của phụ nữ? Có ích ǵ khi người ta có thể nh́n tất cả những cái đó trên màn ảnh với màu sắc Technicolor? ô, những kỳ nữ môi dầy thắm đỏ, với đô mắt xa xôi dị kỳ, mà người ta c̣n có thể chiêm ngưỡng cả núi đồi dầy dầy sẵn đúc một ṭa thiên nhiên của các nường, trông ngon lành như miếng thịt nhận từ VVellington. C̣n “đă” hơn ngoài đời thật, cần ǵ tới văn chương. Rồi làm sao viết được những hành động hào sảng của những anh hùng, giết kẻ thù như ngóe, coi may rủi, cám dỗ nhẹ tựa lông hồng, và khi những bộ mặt bị tra tấn, quằn quại đầm đ́a máu lù lù hiển hiện trên màn ảnh. Diễn viên và cái máy quay phim làm tất cả công việc này, không cần phải cầu viện tới bộ năo. Thằng stallone láu cá như Achilles trong lliad. Chỉ có một điều hiện nay điện ảnh không thể làm được là đào sâu tính cách nhân vật, nó không thể lập lại quá tŕnh tư tưởng, sự phức tạp của cuộc đời.” Anh ngừng một lát rồi trầm ngâm nói: “Nhưng các cô biết điều tệ nhất là ǵ không? Tôi là người theo chủ nghĩa toàn năng, tôi muốn thành một nghệ sĩ, một nghệ sĩ phải là một cái ǵ đó thật đặc biệt. Cái điều tôi ghét điện ảnh là nó là một nghệ thuật phổ thông. Ai cũng có thể làmmotoj cuốn phim. Cô nói đúng, Claudia, tôi đă xem những cuốn phim làm tôi khóc và tôi biết sự thực rằng tụi làm phim đó là một lũ đần, vô cảm, vô học, không một li đạo đức. Thằng viết kịch bản là một thằng vô văn hóa, đạo diễn là một tên tâm thần hoang tưởng, cha sản xuất là một đứa đồ tể của nền luân lư, c̣n lũ diễn viên th́ đấm vô tường hay mặt kiếng để diễn tả cho khán giả thấy nỗi bực dọc, rối trí. Thế là điện ảnh thành công. Tại sao vậy? V́ một cuốn phim phải sử dụng từ nghệ thuật điêu khắc, hội họa, âm nhạc, thân thể con người và kỹ thuật tạo ra nó, trong khi một cuốn tiểu thuyết là những hàng chữ, giấy trắng mực đen. Thật ra điện ảnh cũng chẳng là cái ǵ tệ quá đâu. Nó là sự tiến bộ đấy. Một nghệ thuật mới đấy. Một nghệ thuật phổ thông, một nghệ thuật không phải ráng sức. Chỉ cần mua một cái máy quay phim và rủ rê vài đứa bạn, là xong”.
Vail cười rạng rỡ: “Vậy không tuyệt vời à, một nghệ thuật không đ̣i hỏi tài ăng. Hăy chọn ra điều phổ thông nào, phương cách nào để tạo thành cuốn phim của riêng ḿnh. Cái đó sẽ thay thế cho t́nh dục. Rồi cô đi xem phim của tôi, tôi đến xem phim của cô. Đó là thứ nghệ thuật sẽ đổi thay thế giới cho tốt đẹp hơn. Claudia, hăy vui sướng v́ cô sẽ ở trong cái nghệ thuật được h́nh thành từ những cái đó trong tương lai.”
Molly bảo: “Claudia đă tranh đấu cho anh, bảo vệ anh. Và tôi kiên tŕ với anh c̣nhovvn lũ thân chủ giết người của tôi. Vậy mà anh mời tụi tôi ăn để hạ nhục tụi tôi đấy à? Anh thật là thằng tồi”.
Vail ngẩn ra: “Tôi đâu làm nhục ai đâu. Tôi chỉ phân tích mà. Tôi rất biết ơn và yêu quí cả hia cô” Rồi anh ta lúng búng: “Tôi đâu có nói tôi hay ho ǵ hơn hai cô đâu”.
Claudia phá lên cười: “Anh khắm thật đó, Ernest”.
Vail nói thật dễ thương: “Chỉ trong đời thật thôi, chúng ta nói chuyện công việc một chút, được không Molly? Nếu tôi chêt,s gia đ́nh tôi sẽ thâu hết bản quyền, hăng Lodd stone phải chi ra năm điểm chứ?”
Molly đáp: “ít nhất cũng là năm. Bây giờ anh lại định tự tử để kiếm thêm à? Tôi thật hết ư kiến”.
Claudia bối rối nh́n anh. Cô không c̣n tin là thằng cha này sáng suốt nữa: “Ernest, anh cảm thấy chưa sung sướng à? Tụi tôi đă dành cho anh phần tuyệt nhất rồi. Tôi sợ anh thật đấy”.
Vail thích thú nói: “Claudia, cô chẳng có một tí khái niệm v́ về cuộc đời hết. Những cái sẽ giúp cô toàn vẹn khi viết một kịch bản có khác mẹ ǵ nếu tôi sung sướng hạnh phúc chứ. Thằng nào sung sướng nhất đời mà chẳng có lúc khốn nạn, te tua, gặp những thảm kịch kinh khủng. Ngó tôi nè. Tôi mới thắng một cú lớn. Tôi không phải tự sát. Tôi đang thưởng thức một bữa xăn ngon, cùng hai cô bạn xinh đẹp, thông minh, hai phụ nữ đầy ḷng nhân ái. Và tôi cũng thích v́ vợ con tôi đă được bảo đảm về kinh tế.”
Molly hỏi: “Vậy th́ anh c̣n rên rẩm phàn nàn mẹ ǵ? Sao anh cứ làm cho mất vui vậy?”
Vail bảo: “V́ tôi không viết được, điều đó cũng cóc là một thảm kịch, cũng cóc quan trọng nữa, nhưng khốn nỗi, nếu không viết th́ tôi chẳng làm được ǵ khác”. Vừa nói anh vừa ăn hết ba phần tráng miệng, khoái trá như đó là một chứng cứ hiển nhiên làm hai người đàn bà đều cười. Vail toét miệng cười lại: “Lăo già Eli bị tụi ta bịp há”.
Claudia bảo: “anh coi việc bế tắc trong sác tác của nhà văn quan trọng quá”.
Vail nói: “Những tay viết truyện phim không bị bế tắc v́ họ đâu có viết. Tôi không thể viết được v́ tôi không có ǵ để nói cả. Thôi, chuyện tṛ cái ǵ thú vị một chút đi. Molly này, tôi vẫn không hiểu tại sao tôi được hưởng mười phần trăm tính trên lợi nhuận của cuốn phim mà tổng số lăi lên cả trăm triệu, tôi lại chỉ được mười lăm triệu, ngoài ra không c̣n được thêm một cắc nào nữa. Trước khi chết tôi phải t́m ra cái bí mật này”.
Câu hỏi làm Molly tỉnh táo ra, ả rất thích giảng dạy về luật pháp. Lấy ra cuốn sổ trong bóp, chỉ vào những con số, ả nói: “Điều này hoàn toàn đúng luật. NÓ nằm ngay trong bản hợp đồng, cái bản hợp đồng mà đáng lẽ anh không nên kư ngay từ đầu. Đây nhé, cứ lấy thí dụ là tổng số một trăm triệu. Rạp, quảng cáo ngốn một nửa, vậy là hăng phim c̣n lại năm mươi gọi là tiền cho mướn phim, ô kê, phim trường cắt béng mười lăm triệu trên giá thành cuốn phim, c̣n lại ba mươi lăm triệu. Nhưng trên tinh thần bản hợp đồng anh đă kư cũng như hầu hết những bản hợp đồng của phim trường, sẽ hưởng ba mươi phần trăm tiền phân phối mướn phim. Vậy c̣n lai mười lăm triệu nữa chui vào túi tụi nhỏ. Và anh c̣n lại hai mươi triệu. Rồi chúng nó khấu trừ tiền tráng rửa, tiền quảng cáo, dễ ợt phù phép thêm năm triệu. Anh c̣n lại mười lăm. Đến cái khoản này nữa mới hết xảy. Theo hợp đồng, phim trường cắt lại hai mươi lăm phần trăm tiền điện thoại, tiền điện sử dụng trong pḥng âm thanh v.v...
Bây giờ anh c̣n lại mười một. Anh cầm mười một triệu hả. Nhưng những ngôi sao hàng đầu được ít nhất năm phần trăm trên tiền cho mướn phim, đạo diễn, sản xuất năm triệu nữa. Anh c̣n sáu triệu. Nhưng đừng vội mừng, tụi nó sẽ đổ lên đầu anh phí phân phối, năm chục ngàn tiền chuyển phim qua thị trường Anh, năm mươi nữa qua Pháp hay Đức. Cuối cùng là thêm tiền lăi tính trên mười lăm triệu vay mượn để làm phim. Đến đây là hỏa mù rồi. Và sáu triệu, cuối cùng cũng đă tan như mây khói. Anh thấy tai hại v́ anh không mướn tôi làm luật sư cho anh khi kư hợp đồng chưa. Tôi thảo một hợp đồng cho anh ngồi trên mỏ vàng luôn. Quyền lợi của nhà văn minh bạch rơ ràng. Bây giờ anh hiểu chưa?
Vail cười ha hả: “Lờ mờ thôi. Vậy c̣n TV, video th́ sao?”
- Anh có thể có chút đỉnh tiền TV, c̣n video, chỉ trời mới biết tụi nó kiếm được bao nhiêu.
- Như vậy cái hợp đồng tôi mới kư với Marrion ngon lành rồi chứ? Tụi nó c̣n quay tôi được nữa hay không?
- Bản hợp đồng tôi thảo kỹ lắm. Không có ǵ sơ hở đâu.
Vail rầu rĩ như đưa đám: “Vậy là tôi đâu c̣n ǵ để than trách nữa, chẳng có cớ nào để bào chữa cho cái việc bỏ viết”.
Claudia bảo: “anh kỳ cục thật đấy”.
Vail căi: “Không, không tôi chỉ cà chớn thôi. Tụi kỳ cục, khác thường là tụi bầy những chuyện rồ dại làm rối người khác. Tụi đó mới đáng xấu hổi. Đó là lư do tại sao giới điện ảnh là tụi khác thường”.
Ai có thể mơ được rằng cái chết là một niềm vui, rằng sẽ được hưởng niềm an nhiên tự tại, rũ sạch phiền lụy hăi hùng? Rằng cái điều tuyệt diệu nhất là cho tan luôn đi một truyền kỳ phàm tục nhất?
Với những giờ phút dài dằng dặc trong đêm, lăo Eli Marrion hút từng ngum oxy từ cái ông nhựa gắn trên tường, ngẫm lại cuộc đời của lăo. Cô ư ta tư trực suốt đêm ngày, ngồi đọc sách bên một ngọn đèn mờ phía cuối pḥng. Lăo thấy mắt chị ta đảo lên đảo xuống, như sau mỗi ḍng chữ chị ta lại liếc lên kiểm tra lăo.
Lăo Marrion nghĩ cái cảnh này thật khác xa với cảnh trong phim. Trong phim, sẽ rất căng thẳng, bởi v́ lăo đang mấp mé giữa cái sống và cái chết. Cô y tá phải cúi ḿnh xuống lăo, bác sĩ tấp nập ra vào. Chắc chắn có vô khối tiếng động, căng thẳng tột độ. Nhưng nơi đây, trong căn pḥng hoàn toàn tĩnh mịch này, ả y tá đọc sách, c̣n lăo, Marrion, nhẹ nhàng hít thở qua cái ống nhựa.
Lăo biết trên lầu thượng này là những căn pḥng rộng mênh mông chỉ dành cho những con người tối quan trọng. Những chính khách đầy quyền uy, những tỉ phú bất động sản, những minh tinh mà huyền thoại đang nhạt dần trong thế giới giải trí. Tất cả các ông vua của tất cả ngành nghề, th́ lúc này đây, trong đêm trường của cái bệnh viện này, cũng như lăo, tất cả đều là thuộc hạ của tử thần. Tất cả đều nằm đó, vô dụng, cô đơn với những săn sóc, ủi an v́ vụ lợi, quyền lực tiêu tan. ống nhựa lằng nhằng khắp người, kẹp móc hai cánh mũi, chờ đợi con dao của nhà giải phẫu luồn lách từng mảnh con tim tàn tạ của họ, hoặc như trường hợp lăo, chờ đợi một trái tim hoàn chỉnh, thích hợp để ghép vào. lăo tự hỏi không biết những kẻ kia có từ chối điều này như lăo không?
Nhưng tịa sao lại từ chối nhỉ? Tại sao lăo lại bảo các bác sĩ là không đồng ư thay tim, lăo chỉ mong sống một thời gian ngăn ngắn mà con tim mệtmoir của lăo cho phép. Lăo đă nghĩ, lạy Chúa, lăo vẫn c̣n đủ sáng suốt ra những quyết định không để t́nh cảm lấn vào.
Mọi chuyện đối với lăo thật minh bạch, y như khi lăo tính toán làm một cuốn phim: Giá cả, tiền lời thu về, giá trị phụ của bản quyền, những cái bẫy sẵn sàng dành cho tụi ngôi sao, đạo diễn và tụi quá đát về già.
Thứ nhất: Lăo đă tám mươi và không phải là tám mươi mạnh khỏe ǵ. Việc thay tim sẽ làm lăo kiệt sức một năm, đó là trường hợp khả quan nhất. Như vậy, chắc chắn lăo không thể trở lại phim trường Lodd stone. Chắc hơn nữa là tan. Như vậy, uy quyền của lăo trong cái thế giới của lăo sẽ tiêu.
Thứ hai: Đời sống không quyền lực là không chịu được, là bỏ đi. Suy cho cùng th́ một lăo già như lăo sẽ làm được ǵ với trái tim mới tươi roi rói kia? Lăo không thể chơi thể thao, chạy theo ve văn phụ nữ, thưởng thức món ngon rượu quí. Không, tài sản duy nhất của người già là uy quyền, mà như vậy th́ có ǵ đáng trách chứ? Quyền uy cũng có thể làm được những việc tốt. Lăo đă chẳng rủ ḷng thương thằng văn sĩ Ernest Vail đó sao? Ngược lại tất cả nguyên tắc căn bản, ngược lại tất cả thành kiến suốt đời lăo? Lăo đă chẳng nói với các bác sĩ là lăo không muốn cướp một trái tim của một đứa trẻ hay một chàng trai để được dịp sống một đời sống mới. Như vậy chẳng phải uy quyền đă làm được một việc thiện sao?
Nhưng lăo đă sống quá lâu, suốt đời giao du với thói đạo đức giả, nên lăo nhận ra cái thói đó trong chính lăo. Lăo từ chối thay tim là v́ bất khả kháng, việc đó chẳng giúp ǵ cho lăo. Lăo ban ân cho Ernest Vail v́ muốn lấy ḷng Claudia, và sự kính nể của Molly Flanders, một chuyện thuần t́nh cảm. Liệu có khủng khiếp quá không, khi lăo muốn lưu lại h́nh ảnh của ḷng nhân ái?
Lăo hài ḷng với cuộc đời ḿnh đă trải qua. Lăo đă phải đấu tranh để đi lên từ một kẻ nghèo rớt mùng tơi thành một người giàu sụ. Lăo đă chiến thắng đồng nghiệp lăo. Lăo đă hưởng thụ tất cả thú vui của con người, yêu biết bao nhiêu đàn bà đẹp, sống trong những ngôi nhà xa hoa, mặc lụa là gấm vóc. Và lăo đă giúp đỡ trong việc sáng tạo nghệ thuật. Lăo đă đạt được một quyền lực lớn rộng và một tài sản khổng lồ. Lăo cũng đă cố gắng làm những điều tốt với đồng nghiệp bạn bè. Lăo đóng góp nhiều chục triệu xây dựng bệnh viện này. Nhưng trên hết cả, lăo thích thú nhất là những cuộc đấu tranh chống nhau với đồng nghiệp. Mà chuyện đó th́ có ǵ là tệ hại ghê gớm đâu? C̣n cách nào khác gom thâu quyền lực để có thể tri ân ban phước? Ngay lúc này, lăo đă tiếc hành động cuối cùng là thương xót Ernest Vail. Người ta không thể nào đem cho đồng nghiệp chiến lợi phẩm, trừ khi bị hăm dọa. Nhưng rồi đây Bobby sẽ lo vụ này. Bobby lo tất cả, sẽ dựng nên câu chuyện cần thiết công khai, tô vẽ cho hành động từ chối thay tim của lăo v́ lăo muốn dành trái tim đó cho một người trẻ trung hơn. Bobby sẽ khui ra tổng số tiền mà mọi người thật sự được hưởng. Bobby sẽ dẹp cái công ty sản xuất của con gái lăo, cái công ty chỉ làm tổn hại cho Lodd stone. Bobby sẽ lănh cái búa thay cho lăo.
Lăo nghe tiếng chuông nhỏ xíu từ xa vọng lại rồi tiếng rít như rắn kêu của máy fax đang chuyển những biên lai tiền bán vé ở New York. Tiếng động đều đều làm nghẹt con tim tàn tạ của lăo.
Giờ phút này, sự thật hiển nhiên là lăo đă ở tột đỉnh trong cuộc đời nhưng cuối cùng thân xác lăo đă không phản bội lăo, mà chính trí óc lăo đă phản bội lăo. Lăo đă chứng kiến quá nhiều sự phản bội.
Và cũng giờ phút này đây, sự thật là lăo thất vọng với con người quá nhiều sự yếu mềm thảm hại, quá nhiều tham lam khao khát tiền tài danh vọng, những giả dối giữa t́nh chồng vợ, cha con. Tạ ơn Chúa v́ những phim lăo đă tạo ra đă đem hi vọng cho con người, tạ ơn Chúa v́ những đứa cháu ngoại của lăo và tạ ơn Chúa đă không dề lăo phải nh́n thấy chúng lớn lên trong thân phận con người.
Tiếng máy fax vẫn đều đều, và lăo Marrion cảm thấy nhịp đập hỗn loạn của quả tim hư hỏng của lăo. Ánh sáng ban mai rọi sáng căn pḥng. Lăo nh́n cô y tá tắt đèn, gấp lại cuốn sách. Cô đơn biết bao nhiêu khi phải ĺa trần với con người xa lạ này, trong căn pḥng này, khi lăo hằng được bao nhiêu người quyền cao chức trọng thương yêu. Ả y tá vạch mí mắt lăo lên nh́n chăm chú, đặt ống nghe trên ngực lăo. Các hàng cửa to lớn của lầu thượng mở lớn như những cánh cổng khổng lồ của những ngôi đền cổ và lăo nghe thấy cả tiếng lách cách của chén dĩa trên cái khay điểm tâm...
Rồi đèn bật lên sáng trưng căn pḥng. Lăo cảm thấy những cú điện giựt, những cái đấm, những đường rach và những bàn tay trần trụi xoa nắn con tim lăo.
Cả Hollywood sẽ tang chế tiếc thương, nhưng không ai bằng người nữ y tá trực đêm nay. Chị ta lănh trực thêm cả để đủ lo cho hai đứa con c̣n nhỏ, và khổ tâm v́ lăo Marrion chết ngay đúng ca chị trực. Chị vẫn hănh diện là một y tá giỏi nhất Caliíornia. Chị rất ghét sự chết chóc. Nhưng cuốn sách chị đang đọc kia làm chị xúc động, chị đang tính toán cách nào để nói với Marrion dựng thành phim. Chị sẽ không bao giờ làm nghề y ta nữa, chị sẽ trở thành nhà văn viết kịch bản. Bây giờ chị vẫn c̣n nuôi hy vọng. V́ chị biết rằng khu lầu thượng của bệnh viện này tiếp nhận những nhân vật lớn nhất Hollyvvood và chị sẽ măi đứng gác cho họ chống tử thần.
Nhưng tất cả những điều này đă đến với tâm trí Marrion trước khi chết, một tâm trí thấm đẫm hàng ngàn bộ phim mà lăo đă xem.
Sự thật cô y tá chỉ tới giường lăo gần mười lăm phút sau khi lăo chết, lăo chết êm ả vô cùng. Cô tự tranh luận với việc kêu cấp cứu để làm lăo hồi sinh. Cô là người dạn dầy với cái chết và có đức nhân từ. Tại sao phải đổi lại sự sống bằng những kiểu tra tấn kia? Cô đi ra phía cửa sổ, ngắm mặt trời mọc và những con bồ câu đang ưỡn ḿnh đầy thèm muốn trên những gờ đá. Priscilla là quyền lực cuối cùng quyết định số phận của Marrion.... và là sự phán xét nhân từ nhất dành cho lăo.

Chương 13
 

Tay đưa tin của Giorgio báo cho nhà Clericuzio biết là Gia đ́nh sẽ phải chi năm triệu đô la để nhận một tin sốt dẻo của Thượng nghị sĩ Wawen. Chuyện này đ̣i hỏi hàng núi giấy tờ, v́ Cross sẽ phải giải thích năm triệu đó từ ṣng bài, nên phải tạo ra cả đống chứng từ để minh chứng cho số bạc “bốc hơi”.
Cross cũng nhận được tin từ Claudia và Vail. Cả hai đang ở chung hộ trong khách sạn, cần gặp Cross, có chuyện rất khẩn thiết.
Một cú phôn của Lia Vazzi từ khu săn bắn, hắn ta muốn được gặp riêng Cross, càng sớm càng tốt. Lia không cần phải nói là chuyện khẩn, v́ nếu không khẩn th́ hắn đă chẳng gọi làm ǵ. Hắn đang trên đường đến.
Cross bắt tay vào mớ giấy tờ để chuyển số tiền năm triệu đô cho ngài Thượng nghị sĩ. số tiền mặt quá nhiều, không tiện để trong vali hay túi xách được. Nó gọi cho gian hàng bán quà lưu niệm của khách sạn, v́ chợt nhớ ra ở đó có bán một cái rương Trung Hoa kiểu cổ, đủ lớn để nhồi đống bạc đó vô. Chiếc rương màu lục tối, trang trí những h́nh rồng đỏ, cẩn ngọc giả, và có bộ khóa rất chắc.
Lăo Gronevelt đă truyền nghề cho Cross phương thức hợp thức hóa số tiền moi từ ṣng bạc khách sạn. Đó là một công việc dài hơi, nhọc sức, liên quan đến những công đoạn chuyển tiền vô những tài khoản khác nhau, những khoản chi cho đồ ăn, thức uống, rồi các chương tŕnh đào tạo và quảng cáo đặc biệt, các con bạc chưa hề thiếu nợ.
Cross bỏ ra hàng giờ hoàn tất vụ này. Hôm sau, thứ bảy, ngài Thượng nghị sĩ mới xuất hiện, nhưng phải lo sao để khi ngài dời nơi này sáng sớm thứ hai, trong tay ngài đă nắm được số bạc năm triệu.
Chưa xong việc, nhưng Cross không thể tập trung và dừng lại thư giăn chút đỉnh.
Nó phôn cho con em Claudia và Vail. Claudia nhấc máy nói ngay:
- Em đang phát rầu v́ Ernest. Tụi em cần nói chuyện với anh.
- ô kê. Xuống chơi bài đi. Một giờ nữa anh sẽ gặp hai người tại bàn súc sắc. Rồi chúng ta đi ăn, em sẽ cho anh biết rắc rối ǵ vậy.
- Bài bạc ǵ được. Ernest nợ đ́a rồi. C̣n em, anh đâu cho kư nợ thêm nữa, giỏi lắm là kư thêm được mười ngàn mắc dịch, đánh đấm ǵ.
Cross thở dài. Như vậy có nghĩa là số giấy nợ một trăm triệu của Vail chỉ c̣n là mớ giấy đi cầu.
- Một giờ nữa lên pḥng anh ăn tối.
Cross c̣n một cú phôn nữa gọi Giorgio, để xác định số tiền sẽ chuyển tới tay viên Thượng nghị sĩ, không phải v́ tên đưa thư bị ngờ vực ǵ, nhưng đây là một phương thức đă được ấn định.
Qui ước chuyển tiền là: Tên người mă hóa bằng con số đặc biệt đă được thỏa thuận trước, số tiền là mẫu tự.
Cross trở lại ráng tiếp tục hoàn tất giấy tờ. Nhưng nó vẫn không thể tập trung vào công việc. Năm triệu đô la! Bợ số bạc lớn này, hẳn tay Thượng nghị sĩ phải có tin rất quan trọng. C̣n Lia, vượt đoạn đường dài như vậy tới Vegas, chắc chắn phải gặp chuyện cực kỳ khó khăn.
Chuông cửa reo, rồi nhân viên khách sạn dẫn Claudia và Ernest vào. Cross ôm chặt em gái, v́ không muốn nó nghĩ Cross bực bội chuyện thua bạc của nó.
Ba người ngồi trong pḥng khách. Cross đưa thực đơn cho từng người rồi đặt món ăn. Claudia ngồi cứng đờ, Ernest ngồi bật ngửa rất vô tư. Claudia bảo:
- Anh Cross, t́nh trạng Vail tham lắm. Ḿnh phải làm ǵ giúp anh ấy chứ.
Cross thấy Vail đâu đến nỗi nào. Thằng cha có vẻ thoải mái, mắt lim dim, miệng mủm mỉm cười duyên nữa chứ. Bộ dạng Vail làm Cross phát bực. Nó bảo:
- Đúng. Việc đầu tiên là khóa sổ tín dụng của hắn trong thành phố này. Như vậy c̣n có thể dành dụm được chút đỉnh. Đời anh chưa bao giờ gặp một thằng bài bạc dở như vậy.
- Không phải chuyện cờ bạc.
Rồi Claudia kể lăo Marrion hứa trả một số tiền lớn cho Vail, tính trên tổng số thu qua những phim dựng từ cuốn sách của anh ta, thế rồi lăo lăn ra chết...
Cross hỏi: “Th́ sao?”
- Th́ thằng Bantz định xù, chứ sao. Từ lúc leo lên làm xếp lớn hăng phim, thằng cha hóa rồ v́ quyền hành. Hắn ráng sức để được như Marrion, nhưng hắn vừa bất tài, vừa vô duyên. Vậy là Vail lại sôi hỏng, bỏng không.
- Nhưng em nghĩ anh làm được cái khỉ ǵ?
-Anh có phần hùn phim Messalina. Anh phải “cú” lên đầu tụi nó. Em chỉ muốn anh bắt thằng Bantz giữ lời hưuas của lăo Marrion thôi.
Những lúc như thế này, Cross phát chán cô em gái. V́ Cross biết Bantz sẽ không đời nào nhượng bộ, công việc và bản chất của hắn buộc phải thế thôi. Cross bảo:
- Không. Anh đă từng nói với em, anh chỉ nhúng tay vào vụ nào mà câu trả lời phải là ô kê. C̣n việc này, ḿnh chẳng có cơ hội đâu.
Clauida nhăn mặt: “Vậy mà em chưa bao giờ biết điều đó đấy”. Ngưng một lát rồi nói tiếp:
- Ernest định tự sát để gia đ́nh anh ấy đ̣i được bản quyền. Anh ấy nói nghiêm túc đấy.
Đến lúc này Vail mới quan tâm đến câu chuyện. Hắn bảo:
- Claudia, cô ngốc quá! Cô không hiểu anh cô à? Nếu anh ta đ̣i hỏi ai điều ǵ, kẻ đó mà “No OK”, anh ta sẽ thịt tức th́.
Rồi hắn toét mồm cười với Cross.
Cross nổi sùng lên v́ cái lối phát ngôn bừa băi của Vail trước mặt Claudia. May là lúc đó bồi pḥng đẩy xe vào dọn bàn ăn. Cross lấy lại b́nh tĩnh khi ngồi vào bàn, nhưng nó vẫn không thể không quạt cho Vail mấy câu.
- Ernest nè, theo tôi hiểu, anh có thể giải quyết được mọi chuyện, nếu anh tự “cắt cúp” cái mạng anh đấy. Tôi sẽ cho anh lên ở tầng mười, anh chỉ việc bước ra ngoài cửa sổ là êm.
Claudia phát cáu lên:
- Đây khôn gphair tṛ đùa đâu. Ernest là bạn thân nhất của em. Anh là anh của em. Anh cứ luôn mồm là thương em, anh sẽ làm bất kỳ điều ǵ v́
Ernest vui vẻ chén t́ t́. Chẳng thằng nào định tự tử mà như vậy cả. Hắn c̣n bảo:
- Cậu khiêm tốn quá đấy, Cross. Coi, tớ chưa đủ cái gan nhảy phốc từ trên lầu xuống đâu. Tớ giàu tưởng tượng lắm, cứ nghĩ đến cái thân tớ chèm nhẹp ra đường mà phát ớn. Chẳng may lại rớt ngay đầu một người vô tội th́ sao. Tớ cáy lắm không dám cắt gân tay đâu. Thấy máu là tớ cóc chịu được. Súng đạn, dao diếc, xe cộ tớ sợ chết khiếp được. Tớ không muốn hại một cọng cỏ một cách vô ích. Tớ chỉ không thích hai thằng chó chết Bantz và Deere vừa thó tiền của ḿnh vừa cười vào mặt ḿnh thôi. Có một điều cậu có thể làm được đấy: Mướn đại thằng nào đó thịt tớ đi. Nhưng phải lẳng lặng mà làm, đừng báo tớ biết khi nào nghe.
Cross ph́ cười, nó vỗ vỗ đầu Claudia, trấn an cô em gái, trở lại ghế ngồi, nó bảo Ernest:
- Anh làm cứ như phim ấy. Anh tưởng giết người là chuyện đùa chắc.
Cross đúng dậy lại bàn làm việc, mở ngăn kéo, lấy một ví phỉnh đen,
ném cho Vail, bảo:
- Nè, mười ngàn. Chơi phát cuối đi, may ra gặp vận đỏ. Dẹp cái tṛ hạ tôi trước mặt nhỏ em tôi đi nghe.
Vail tươi roi rói:
- Đi nào, Claudia. Anh cô chẳng giúp ǵ đâu.
Hắn bỏ ví phỉnh đen vào túi áo, cứ như nôn nóng vô ṣng ngay.
Claudia có vẻ nghĩ ngợi. Cô tổng hợp lại những sự kiện trong đầu, nhưng không dám đi đến kết luận. Cô ngắm khuôn mặt đẹp trai điềm tĩnh của ông anh. Anh ấy không thể như lời Vail nói đâu. Cô hôn má Cross, bảo:
- Em xin lỗi, chỉ v́ em lo cho Ernest quá.
- Anh ta chẳng sao đâu. C̣n mê cờ bạc là chưa chết được. Vả lại, anh ta là một thiên tài mà, phải không?
Claudia cười:
- Anh ấy cũng luôn bảo vậy đó, em thấy cũng đúng thôi. Nhưng anh ấy nhát kinh khủng.
- Vậy c̣n đeo dính với hắn làm khỉ ǵ?
Claudia giận dữ:
- V́ em là người bạn tốt nhất, cũng là người bạn cuối cùng của anh ấy. Và em rất yêu tác phẩm của anh ấy.
Sau khi hai người đi khỏi, suốt đêm đó Cross hoàn tất công việc để chuyển năm triệu cho thống đốc Wawen, xong xuôi, anh phôn cho viên quản lư ṣng bài, một thành viên cao cấp của gia đ́nh Clericuzio, và bảo anh ta đem tiền lên lầu thượng cho Cross.
Số tiền được chuyển lên bằng hai bao lớn bởi hai viên quản lư và hai bảo vệ, cũng là thuộc hạ nhà Clericuzio. Chúng giúp Cross xếp tiền vô cái rương Trung Hoa. Tên quản lư nh́n Cross cười nó: “Cái rương đẹp nhỉ”.
Chúng đi khỏi, Cross lấy cái mền trên giường, bao cái rương lại. Rồi ra lệnh pḥng phục vụ dọn lên hai phần điểm tâm. Vài phút sau, pḥng an ninh báo có Lia Vazzi đang đợi gặp anh. Anh ô kê cho hắn lên gặp.
Cross ôm lấy Lia, lúc nào anh cũng vui vẻ khi gặp hắn.
Sau khi nhân viên phục vụ dọn điểm tâm. Cross hỏi Lia: “Tin xấu hay tốt đây?”
- Thằng cha thám tử đụng mặt tôi ở hành lang khách sạn Beverly Hills khi tôi gặp thằng Boz Skannet đó. Thằng Jim Losey đến khu săn bắn hỏi lung tung về mối quan hệ của tôi với thằng Skannet. Tôi tống nó đi, nhưng tệ hại là làm sao nó biết được tôi là ai, tôi ở đâu. Tôi có tí hồ sơ nào trong sở cảnh sát, mà cũng chưa hề có rắc rối nào. Như vậy th́ phải có thẳng điểm chỉ.
Điều này làm Cross giật ḿnh. V́ rất hiếm có thằng phản thùng trong nhà Clericuzio, nếu có th́ sẽ bị nhổ bật rễ, không thương tiếc.
Cross bảo: “Tự tôi sẽ báo cáo việc này với ông Trùm. C̣n anh th́ sao? Anh có muốn làm một chầu nghỉ ngơi ở Brazil, chờ tụi tôi khám phá ra vụ này không?”
Lia ăn rất ít, hắn tự rót rượu và châm điếu x́ gà Havana do Cross đưa mời. Hắn nói: “Tôi không sợ. Tôi chỉ muốn xin phép anh chơi thằng cha này để tự bảo vệ thôi”.
Cross cảnh giác: “Anh không thể làm vậy được đâu, Lia. Thịt một thằng cớm ở cái đất nước này là tối nguy hiểm. Đây đâu phải là Sicily. Vậy th́ cho anh biết vài điều mà anh chưa biết. Jim Losey nằm trong ṿng tay nhà Clericuzio đấy. Tôi nghĩ là nó chỉ dí mũi vô để chứng tỏ là nó biết chuyện nhưng vẫn để anh yên”.
- Tốt, nhưng vẫn c̣n một sự thật là phải có thằng chỉ điểm.
- Cứ để tôi lo vụ đó. Đừng ngại thằng Losey.
Lia nhả khói thuốc: “Thằng đó nguy hiểm đấy. Phải thận trọng”.
Cross nói: “Được, tôi sẽ thận trọng, nhưng phần anh đừng có chơi tṛ “tiền trảm hậu tấu”, ô kê?”
- Tất nhiên - Lia trả lời. Hắn có vẻ bớt căng, rồi hắn rụt rè hỏi: “Trong cái mền có ǵ vậy?”
- Món quà nhỏ dành cho một ông lớn, anh có muốn nghỉ lại khách sạn một đên không?”
- Thôi. Tôi về khu săn bắn. Khi nào t́m ra điều ǵ, cho tôi hay. Nhưng tôi vẫn cứ khuyên anh nên dẹp mẹ thằng Losey ngay đi.
- Tôi sẽ nói chuyện với ông Trùm - Cross trả lời.
Thượng nghị sĩ Wawen cùng ba tay phụ tá tới khách sạn Xannadu lúc ba giờ chiều. Như thường lệ, lăo du hành bằng một xe không đánh dấu, không hộ tống. Năm giờ, lăo mời Cross tới biệt thự lăo đang ở.
Cross kêu hai tên bảo vệ để cái rương đă cuốn chăn lên một xe ba bánh nhỏ có động cơ dùng trong sân gôn. Một tên bảo vệ cầm lái, Cross ngồi trên ghế, coi chừng cái rương đặt trong ngăn thường để chở dụng cụ đánh gôn và nước giải khát.
Từ khách sạn Xanadu qua trại an ninh đặc biệt tới khu biệt thự chỉ mất năm phút.
Cross luôn yêu thích khung cảnh này, yêu cái tinh thần biểu hiệncho quyền uy của chúng. Chúng là những lâu đài nho nhỏ, mỗi biệt thự có một hồ bơi h́nh viên kim cương màu xanh lục, và trung tâm là một ṣng bài h́nh ngọc trai dành cho chủ nhân đang trú tại nơi này.
Cross tự xách chiếc rương vô biệt thự. Một tay phụ tá đưa anh vô pḥng ăn. Quan Thượng đang thưởng thức những món ăn nguội và uống nước chanh. Ngài bỏ rượu rồi. Thượng nghị sĩ Wawen vẫn đẹp trai và hào hoa phong nhă như bao giờ. Lăo đă lên cao trong chính trường, lănh đạo nhiều ủy ban quan trọng và là tên tuấn mă trong cuộc chạy đua dành ghế Tổng thống. Lăo nhào tới chào hỏi Cross.
Cross mở tấm mền rồi đặt cái rương xuống sàn, nói:
- Thưa Thượng nghị sĩ, chút quà mọn khách sạn gửi cho ngài.
Lăo Thượng nắm bàn tay Cross bằng cả hai bàn tay trơn tuột của lăo mà bảo: “ôi món quà đẹp quá. Cảm ơn anh, Cross. Nào, bây giờ tôi có vài lời tâm t́nh với anh, được chứ?”
- Dạ, tất nhiên là được rồi - Cross nói rồi đưa ch́a khóa rương cho lăo, lăo bỏ tọt vô túi rồi bảo mấy tay phụ tá: “Làm ơn đem cái rương vô pḥng ngủ cho tôi. Một cậu ở lại coi pḥng. Thôi bây giờ để tôi một ḿnh với anh bạn tôi một lát”.
C̣n một ḿnh với Cross, lăo đi quanh pḥng, nhăn nhó: “Đương nhiên tôi có tinvui cho anh, nhưng đồng thời tôi cũng có tin không lành”.
Cross gật đầu: “Thường là vậy thôi”. Anh nghĩ với năm triệu th́ tin vui chắc phải đáng giá hơn tin chẳng lành.
- Thật vậy sao? Vậy th́ để tôi cho anh hay tin vui trước. Một tin thật vui. Từ mấy năm trước, tôi đă hết ḷng lo để được thông qua đạo luật cho cờ bạc hợp pháp trên toàn nước Mỹ. Kể cả việc sửa soạn cho việc hợp pháp hóa cá độ thể thao. Tôi nghĩ cuosoi cùng th́ tôi đă tranh thủ được một số phiếu tại thượng viện và quốc hội. số tiền trong rương sẽ xoay được một số phiếu quan trọng. Năm, phải không?
Cross trả lời: “Năm, mà toàn là tiền xài được. C̣n tin không vui là ǵ?”
Lăo Thượng buồn bă lắc đầu: “Các bạn anh sẽ không ưa tin này đâu. Nhất là Giorgio, nó nóng nảy quá. Nhưng nó thật phi thường, rất phi thường”.
Cross nói thật khô khốc: “ông cậu tôi mến nhất đó”. Trong nhà Clericuzio, Giorgio là người anh ít có cảm t́nh nhất và hiển nhiên lăo nghị này cũng cảm thấy vậy.
Và, lăo nổ bom: “Tổng Thống bảo tôi, ông sẽ phủ quyết dự luật đó”.
Cross hân hoan v́ kế hoạch chủ yếu của ông Trùm cuối cùng đă thành công. Cái kế hoahcị xây dựng nềntangr của một vương quốc cờ bạc hợp pháp, nhưng bây giờ, anh bối rối, không biết cái lăo Wawen này đang lảm nhảm cái ǵ đây?
Lăo bảo: “Chúng ta không đủ phiếu để thắng phiếu phủ quyết”.
Cross nói, chỉ để tự trấn tính: “Vậy số tiền năm triệu này là dành cho Tổng Thống?”
Lăo nghị hốt hoảng: “ồ, không, không. Tụi tôi đâu cùng một đảng. Hơn nữa, Tổng Thống sẽ giàu sụ khi về hưu. Các đại công ty lúc nào chẳng dành ghế giám đốc chờ ông. ông ta đâu thèm món tiền nhỏ nhoi này”.
Lăo cười cầu tài: “Bao giờ anh làm Tổng Thống Mỹ, mọi việc sẽ khác hẳn”.
Cross bảo: “Như vậy là chúng ta phải đợi cho đến khi ông Tổng Thống này cút xéo?”
VVavven nói: “Chính xác. Mặc dầu chúng tôi ở hai đảng đối lập nhau, nhưng phải nói rằng ông ta là vị Tổng Thống rất được ḷng dân. ông ta sẽ tái đắc cử là cái chắc. Chúng ta đành kiên nhẫn thôi”.
- Nghĩa là đợi năm năm nữa và rồi hy vọng sẽ có một Tổng Thống không phủ quyết dự luật đó?
- Điều đó th́ lại không hoàn toàn chính xác vậy. - Lăo ngập ngừng một lát, rồi nói: “Tôi phải nói thành thật với anh là trong năm năm nữa, cơ cấu quốc hội có thể đổi thay. Tôi có cơ không có được những phiếu hiện nay. Có nhiều yếu tố chứng tỏ như thế”.
Bây giờ th́ Cross chưng hửng, hoàn toàn mù tịt, không hiểu lăo Wawen thật sự muốn nói ǵ đây? Lăo lật ngửa bàn tay, nói: “Tất nhiên nếu
CÓ chuyện ǵ xảy ra cho Tổng Thống, phó Tổng Thống sẽ kư sắc luật này. Vậy th́, nói có vẻ độc miệng, chỉ có hy vọng Tổng Thống bị trụy tim, rớt máy bay hay thành phế nhân. Có thể xảy ra lắm chứ. ở đời ai khỏi chết”. Lăo Thượng Nghị sĩ hớn hở nh́n Cross và th́nh ĺnh mọi chuyện đều rơ ràng với Cross.
Cross thoáng tức giận. Th́ ra thằng khốn kiếp này trao một thông điệp cho anh để chuyển tới nhà Clericuzio: Lăo đă làm trọn vai tṛ của lăo, bây giờ là phần của họ giết Tổng Thống Mỹ, để được thông qua dự luật kia. Lăo quái láu cá quá quỷ quyệt, lăo không cụ thể liên can bất cứ chuyện ǵ. Cross chắc chắn ông Trùm sẽ không làm vụ này, mà nếu ông nhào vô, th́ Cross sẽ rút khỏi gia đ́nh măi măi.
VVavven nhă nhặn mỉm cười, tiếp tục: “Có vẻ vô vọng đấy, nhưng biết đâu chừng, số mệnh có thể tiếp tay, mà phó Tổng Thống tuy khác đảng với tôi, nhưng lại là một bạn thân của tôi đấy. Tôi biết chắc một điều là ông ta sẽ chấp nhận dự luật của tôi”.
Cross khó có thể tin những ǵ lăo nói. Thượng nghị sĩ Wawen là towngj trưng cho một chính trị gia đạo đức hoàn mỹ, mặc dù có tật mềm ḷng v́ gái và môn đánh gôn vô hại. Lăo có vẻ đẹp khả kính và giọng nói của một người yêu nước. Lăo luôn tỏ ra như một người dễ thương nhất trên đời. Vậy mà chính lăo đang bóng gió muốn nhà Clericuzio ám sát Tổng Thống của lăo.
Lăo vừa nhón món ăn vừa nói với Cross: “Tôi chỉ ở lại đêm thôi. Mong sao có nhỏ nào trong đám tŕnh diễn bên khách sạn anh, chịu ăn tối với lăo già lẩm cẩm này, th́ hay quá”.
Trở lại tầng lầu thượng, Cross phôn cho Giorgio bảo tài xế nhà đến đón anh tại phi trường. Hắn không hỏi han ǵ thêm. Gia đ́nh Clericuzio không nói chuyện công việc qua điện thoại.
Khi Cross tới nhà chính tại Quogue, anh ngạc nhiên thấy đầy đủ mọi người. Tụ tập trong cái pḥng họp không cửa sổ, không chỉ có một ḿnh
Ông Trùm, mà c̣n có bố Pippi, ba người con ông Trùm: Giorgio, Vincent, và Petie, thằng Dante cũng có mặt với cái nón thời Phục hưng màu da trời của nó.
Bữa ăn tối sẽ dọn sau nên trong pḥng không bày đồ ăn. Như thường lệ, ông Trùm để mọi người ngắm nh́n ảnh của Silvio và ảnh rửa tội của Cross và Dante trên kệ ḷ sưởi.
Rồi ông luôn luôn phán một câu: “Thật là một ngày hạnh phúc”. Mọi người yên vị trên ghế và trường kỷ, Giorgio đem đồ uống ra, ông Trùm mồi điếu x́ gà Ư.
Cross báo cáo chi tiết việc chuyển năm triệu cho lăo Thượng nghị sĩ, rồi thuật lại buổi nói chuyện với lăo, không thiếu một lời.
Một sự im lặng kéo dài trong pḥng. Không ai cần Cross giải thích ǵ thêm. Vincent và Petie có vẻ quan tâm nhất. Chẳng ǵ th́ bây giờ Vincent đă có một dây chuyền nhà hàng, nó chẳng c̣n ham mấy ba cái chuyện đầy nguy hiểm. C̣n Petie, tuy là xếp của lũ lính trong lănh địa Bronx thật đấy, nhưng điều quan tâm nhất của hắn là công việc bề bộn trong ngành xây dựng của hắn.
Vincent bảo: “Cái thằng Thượng nghị sĩ chó chết ấy điên rồi”.
Ông Trùm hỏi: “Cháu có chắc rằng cái thông điệp đó lăo gởi cho chúng ta không? Là chúng ta phải ám sát vị lănh đạo đất nước chúng ta và đồng thời cũng là đồng nghiệp của lăo trong chánh phủ không?”
Giorgio khô khan bảo: “Th́ lăo nói là không cùng một đảng chính tị đó thôi”.
Cross trả lời ông Trùm: “Lăo ta không bao giờ tự ḿnh nhúng tay vào tội ác. Lăo chỉ tŕnh bày mọi dữ kiện. Cháu nghĩ lăo gợi ư để chúng ta hành động vụ này”.
Dante bật nói. Nó sôi lên v́ danh vọng, v́ lợi nhuận: “Chúng ta sẽ nắm hết ngành cờ bạc, mà hợp pháp chứ lị. Xứng đáng chơi vụ này lắm. Đáng giá bạc tỉ đấy”.
Ông Trùm quay lại Pippi: “C̣n cháu nghĩ sao, Cây Búa của ta?”. Giọng ông đầy tŕu mến.
Pippi tức giận thật sự: “Vụ này không thể làm và không nên làm”.
Thằng Dante nói giọng nhạo báng: “Cậu Pippi, nếu cậu không thể làm được, th́ tôi có thể”.
Pippi khinh bỉ nh́n nó: “Mày là thằng đồ tể, chứ không phải một kế hoạch gia. Cả triệu năm nữa mày cũng không lập được một kế hoạch cho những vụ như thế này. Vụ này quá nguy hiểm. Rất khó thực hiện. Mày sẽ không thoát được”.
Dante xấc xược nói với ông Trùm: “ông ngoại trao vụ này cho cháu. Cháu làm ngon lành”.
Ông Trùm bảo nó đầy nể phuc: “ông chắc cháu làm được. Và phần thưởng sẽ rất xứng đáng. Nhưng Pippi nói phải. Hậu quả sẽ rất hiểm nghèo cho nhà ta. Ai cũng có thể có lỗi lầm, nhưng không bao giờ gây nên lỗi lầm tai hại. Cho dù thành công và đạt được mục đích, th́ hành động kia sẽ theo đuổi ta suốt đời, đó là một tội ác quá lớn. Hơn nữa đây không phải là t́nh huống để đẩy sự tồn tại của nhà ta vào sự hiểm nghèo, đơn giản chỉ để đạt lấy một mục đích. Một mục đích mà cứ kiên nhẫn ta sẽ đạt được. Hiện tại nhà ta ở một thế đàng hoàng, tốt đẹp. Giorgio, mi có chỗ tại Wall Street, Vincent, mi có hàng dăy nhà hàng. Petie, mi có nghề xây dựng. Cross, cháu có khách sạn. C̣n Pippi, mi có thể nghỉ hưu và sống yên b́nh những năm cuối đời. Dante, cháu ngoại ta cháu phải kiên nhẫn, một ngày kia cháu sẽ có một vương quốc cờ bạc, đó là tài sản cháu sẽ được thừa kế. Và khi cháu được hưởng tất cả như vậy, cháu sẽ không bị cái bóng đen của hành động khủng khiếp kia lơ lửng trên đầu. Vậy th́ hăy mặc xác cái lăo Thượng nghị sĩ chết ch́m kia.
Mọi người trong pḥng đều thở phào, khoan khoái. Trừ thằng Dante, ai cũng sung sướng v́ quyết định của ông. Và ai cũng đồng ư với câu rủa của ông Trùm là lăo Thượng nghị sĩ đáng chết ch́m. V́ lăo dám đẩy mọi người vào đường khó xử.
Riêng thằng Dante coi bộ không đồng ư. Nó bảo Pippi:
- Cậu gan cùng ḿnh, mới dám gọi tôi là đồ tể. C̣n cậu là cái cóc khô ǵ, một mụ hộ lư à?
Vincent và Petie phá lên cười, ông Trùm ngoắc tay dẹp đi. ông nói: “C̣n việc nữa, chúng ta vẫn cứ giữ liên hệ với lăo Thượng nghị sĩ này. Ta không chấp cái chuyện năm triệu “tiền chùa” kia. Nhưng điều nó dám tưởng nhà ta lại có thể giết Tổng Thống của nước ḿnh, ta coi đó như một sự sỉ nhục. Rồi nó c̣n muốn xơi tái ai nữa đây? Vụ này có lợi ǵ cho nó? Nó t́m cách điều khiển chúng ta. Cross, khi nào nó tới khách sạn cho nó kư nợ thật nhiều. Tạo cho lăo thoải mái. Lăo là hạng người rất nguy hiểm, khi trở thành kẻ thù đấy”.
Mọi việc thu xếp xong. Cross ngại ngùng về việc tŕnh bày một vấn đề khác nữa. Nhưng rồi anh cũng kể về câu chuyện Lia Vazzi và Jim Losey. Cross bảo: “Chắc phải có đứa chỉ điểm từ trong nhà ta”.
Dante mát mẻ: “Đó là việc của mày, mày làm mà”.
Ông Trùm kiên quyết lắc đầu: “Không thể có chỉ điểm được. Thằng thám tử đó vô t́nh khám phá ra điều ǵ đó. Nó lại muốn tí quà đó thôi Giorgio, mi lo vụ này”.
Giorgio mỉa mai: “Lại thêm năm chục nữa. Cross, việc của mày đấy. Mày lấy tiền trong khách sạn mà chi”.
Ông Trùm mồi lại điếu x́ gà: “Nào, bây giờ cả nhà ta đều có mặt, c̣n đứa nào có vấn đề ǵ nữa không? - Vincent, công việc mần ăn nhà hàng ra sao?”
Cái mặt ĺ ĺ như băng đá của cậu út “mềm” Hẳn ra.
- Con sắp mở thêm ba cái nữa, một ở Phily, một ở Denver và một cái khác ở New York City. Bố, bố có tin là con chém mười sáu đô một dĩa ḿ ống không? C̣n làm thử ở nhà, tính ra chỉ hết một đô. Ráng cách nào cũng không tính cao hơn được. Thậm chí c̣n tính cả tiền tỏi nữa. Thịt viênnvvax. Quán của con là một nhà hàng cao cấp độc nhất bán thịt viên. Chứ con chặt đẹp tám đo đó, mà viên đâu có bự. Tiền vốn chỉ hai mươi xu.
Hắn c̣n tiếp tục nữa, nhưng ông Trùm cắt ngang, hỏi Giorgio: “Phố Wall của mi ra sao, Giorgio?”
Giorgio thận trọng: “Khi lên khi xuống, nhưng tiền hoa hồng thương mại rất khá. Lại không vất vả, nguy hiểm”.
Ông Trùm thích thú nghe kể, sự thành công trong thế giới hợp pháp là niềm vui sướng của ông. ông hỏi: Vậy c̣n Petie, việc xây cất của mi thế nào? Tuần trước mi gặp rắc rối?”
Petie nhún vai: “Việc con làm không xuể. Bận rộn xây dựng đủ thứ, c̣n kẹt hợp đồng làm xa lộ nữa. Lính của con đều kiếm được. Nhưng tuần trước, một thằng nhọ xuất hiện tại công tŕnh xây dựng lớn của con. Nó dẫn theo một trăm thằng nhọ khác với đủ cờ, biểu ngữ về dân quyền. Vậy là con kéo nó vô pḥng, nó bị mê hoặc ngay. Con chỉ phải cho mười phần trăm mấy thằng đen việc làm, rồi con dúi cho nó hai chục ngàn.
Thằng Dante thấy nhột nhạt cả người, nó bảo giọng cà rỡn:
- Ḿnh trang bị vơ trang mạnh mà? Gia đ́nh Clericuzio chứ bộ.
Petie nói: “Tao không nghĩ như bố? Tại sao chúng không có quyền kiếm sống chứ? Thế là tao chi hai chục ngàn và cho nó biết tao cho năm phần trăm mấy thằng kia việc làm”.
Ông Trùm bảo Petie: “Mi giải quyết hay đấy. Mi tránh được cái vụ bé xé ra to. Nhà Clericuzio ai lại không chia sẻ sự tiến bộ của họ với kẻ khác chứ?”
Thằng Dante lên tiếng: “Nếu gặp tay tôi, tôi thịt ngay thằng nhọ chó đẻ đó. Rồi nó thế nào cũng trở lại ṿi vĩnh nữa cho coi”.
Ông Trùm bảo: “Th́ cho nó nữa. Nhưng chỉ thí cho tụi nó đến khi nào c̣n thấy hợp lư”. Rồi ông quay qua Pippi: “Mi có rắc rối ǵ không?”
Pippi bảo: “Thưa không. Chỉ có điều, bây giờ Gia đ́nh gần như không có chiến dịch nào, cháu thành thất nghiệp”.
- Vậy là mi tốt số. Mi làm việc vất vả vậy đủ rồi. Mi đă thoát khỏi nhiều hiểm nghèo, bây giờ hăy vui hưởng đời đi”.
Dante không đợi hỏi tới nó, nó nói với ông Trùm: “Cháu cũng chung xuồng luôn. Cháu về hưu non”.
- Th́ chơi gôn như những Bruglione. Mà đừng lo cháu ạ, cuộc đời này luôn cung cấp cho ta công việc và phiền toái, ông sợ là thời của cháu đă tới rồi. Cả ông cũng vậy.

Chương 14
 

Buổi sáng hôm đám tang Eli Marrion, Bobby Bantz quạt cho Skippy Deere một trận.
- Cái tṛ này khùng đếch chịu nổi, làm nghề điện ảnh không thể mắc mấy cái lỗi như thế này. Lư do chó nào anh lại để những việc như thế này xảy ra chứ?
Hắn vung vẩy một xấp giấy trước mặt Deere.
Deere ngó xấp giấy. Th́ ra là thời biểu lộ tŕnh cho đoàn quay một phim tại Rome, Ư. Deere ấm ớ: “ừa, rồi sao?”
Bantz điên tiết: “Đứa nào trong đoàn phim cũng mua vé hạng nhất để bay đi Rome... Cả đoàn từ thằng chạy vặt, mấy đứa chỉ thoáng có mặt trong phim, mấy thằng học tṛ nội trú. Chỉ trừ một thằng, biết đứa nào không, thằng kế toán của hăng phim, tôi sai nó qua đó đề kiểm soát việc chi tiêu, chỉ ḿnh nó ngồi hạng rẻ tiền”.
Deere lại hỏi: “Rồi sao?”
Bantz cố nén giận: “Rồi cuốn phim lại đẻ thêm số tiền chi để dựng một ngôi trường cho tụi nhóc con của tất cả lũ trong đoàn phim. Tiền mướn một cái du thuyền hai tuần. Tôi mới đọc kỹ kịch bản rồi. Chỉ có hai diễn viên cả nam lẫn nữ xuất hiện hai, ba phút trong phim. Cái du thuyền thâu h́nh chừng vài ngày, cắt nghĩa coi, anh làm ăn kỳ cục vậy?
Skippy Deere cười cười: “Được thôi. Đạo diễn của chúng ta, Lorenzo Taluío đ̣i bằng được người của nó bay hạng nhất. Mướn chiếc thuyền hai tuần, v́ Lorenzo muốn đi dự liên hoan phim Cannes”.
- Anh là nhà sản xuất phải nói cho thằng Lorenzo biết chứ.
Deere nói: “Không dám đâu. Thằng cha Lorenzo là cái thằng có bốn cuốn phim trị gái tới cả triệu đô là, nó là đạo diễn từng chiếm hai Oscar. Tôi bợ đít nó để nâng nó lên du thuyền th́ có. Anh đi mà nói với nó”.
Bantz tịt luôn, về vấn đề chuyên môn, th́ trong hệ thống của công nghệ này, người đứng đầu phim trường là xếp ṣng. Nhà sản xuất là người sắp xếp mọi yếu tối, gáim sát sự phát triển của ngân sách và kịch bản. Nhưng khi bộ phim bắt đầu bấm máy, đạo diễn mới là người có quyền hạn tối đa. Đặc biệt là tay đạo diễn đó lại có nhiều phim thành công.
Bantz lắc đầu: “Không có Eli yểm trự phía sau, tao cóc nói với thằng Lorenzo được. Nó chửi tao xong, rồi ḿnh tiêu cha nó bộ phim”.
Deere bảo: “Mà nó vẫn cứ dành được phần phải. Phim mẹ nào, Lorenzo nó cũng chấm mút mất năm triệu. Tụi nó đều thế cả. Thôi, b́nh tĩnh lại, c̣n đi đưa đám chứ”.
Nhưng bây giờ Bantz đang chăm chú vào một bảng chi tiêu khác, hắn nói với Deere: “Nè, trong cuốn phim của anh, có khoản chi năm trăm ngàn đo là cơm Tàu. Không có ai, không đứa nào, ngay cả con vợ tôi dám chi tới nửa triệu đô cho đồ ăn Tàu, mà lại là đồ ăn Tàu xách ra ngoài nữa chứ. Đồ ăn Pháp c̣n có thể. Nhưng Tài? Đồ ăn Tàu xách theo?”
Bobby bắt được mánh của hắn rồi, phải biến báo gấp: “Cái đó là hàng ăn Nhật mà, mấy món đó là Sushi đấy. Sushi là món mắc nhất thế giới.”
Bantz dịu xuống, v́ ai cũng than thở món Sushi này, một lăo chủ hăng phim đối thủ của hắn kể là có lần lăo mời một tay người Nhật đến một nhà hàng đặc biệt với món Sushi, lăo bị chặt một ngàn đô cho hai mươi cái đầu cá mắc dịch. Bantz hết hồn.
Bantz bảo Skippy Deere: “Thôi được, nhưng anh phải cắt bớt xuống. Ráng kiếm thêm mấy đứa nội trú đại học trong cuốn phim tới của anh đó”.
Chẳng là tụi sinh viên nội trú đóng phim không có thù lao mà.
Tin tức về đám tang Hollywood của lăo Eli Marrion c̣n đáng giá hơn đám tang của những ngôi sao sáng giá nhất. Lăo từng được các chủ phim trường, sản xuất, bầu b́ nể trọng, cũng có một số ngôi sao, đạo diễn, kịch tác gia yêu quí. Động lực làm mọi người mến mộ lăo chính v́ thái độ lịch sự ḥa nhă và lối áp chế rất thông minh của lăo giải quyết được nhiều vấn đề trong nghề phim ảnh. Lăo cũng nổi tiếng là một người chơi đẹp, đàng hoàng.
Những năm cuối đời, lăo là một nhà tu khổ hạnh, không trụy lạc trong uy quyền, không cho phép chuyện lợi dụng mấy nhỏ mới vô nghề. Hơn nữa, hăng Lodd stone sản xuất nhiều phim lớn hơn các hăng khác, mà đối với mọi người th́ không ǵ đáng quí hơn là những người thực sự tạo ra những bộ phim.
Tổng Thống Mỹ cử tham mưu trưởng của ông tới tuyên dương lăo. Pháp cử bộ trưởng văn hóa, mặc dù ông ta là kẻ thù của điện ảnh Hollywood. Vatican phái đặc sứ của Đức Giáo Hoàng, một vị Hồng Y trẻ tuổi đẹp trai đủ để nhận một vai nho nhỏ trang trí trong mấy bộ phim. Một đoàn các tay kinh doanh Nhật xuất hiện thật bất ngờ. Và những nhân vật cao cấp nhất trong tập đoàn phim ảnh từ Hà Lan, Đức, Ư, Thụy Điển cũng đến để tôn vinh Eli Marrion.
Mọi người lần lượt đọc điếu văn. Mở đầu là một siêu sao nam, rồi một siêu sao nữa, tới đạo diễn, nhà văn benny Sly cũng ngỏ đôi lời thương tiếc lăo. Kế đó là tham mưu trưởng của Tổng Thống Mỹ. Rồi để tránh thiên hạ xầm x́ đám tang có vẻ phô trương quá, một cặp danh hề lên tấu hài về quyền lực và tài trí của người quá cố. Sau cùng th́ con trai và con gái của Eli Marrion, Kevin và Dore và Bobby Bantz.
Kevin nhắc đến cha nó như một ông bố tận tụy, chẳng riêng ǵ với con ruột của ông, mà đối với tất cả mọi người trong hăng Lodd stone. ông chính là con người nâng đuốc Nghệ Thuật trong phim ảnh. Ngọn đốc đó, Kenvin trấn an những người đang dự tang lễ, chính nó sẽ đứng ra nhận lănh.
Cô con gái lăo, ả Dore đọc một bài diễn văn rất nên thơ, nhà văn Benny Sly viết dùm, giọng văn hào hùng, trí tuệ, ca ngợi các đức tính và thành tựu của lăo. Và kết thúc bằng vài lời hài hước: “Tôi yêu cha tôi hơn bất cứ người đàn ông nào tôi từng biết và tôi rất hạnh phúc v́ chưa bao giờ phải thương lượng khó khăn với ông. Tôi chỉ gặp khó khăn với Bobby Bantz, và tôi luôn thắng.”
Ả chấm dứt với một tiếng cười. Đến lượt Bobby Bantz, hắn kín đáo trả đũa mấy câu hài hước của Dore: “Tôi từng sát cánh với ông marrion xây dựng hăng phim Lodd stone suốt ba mươi năm. ông là người thông minh nhất, đàng hoàng nhất mà tôi đă được biết. Dưới trướng ông, ba chục năm phục vụ vừa qua là thời gian hạnh phúc nhất đời tôi. Tôi sẽ tiếp tục phục vụ cho những nguyện vọng của ông. ông đă tin tưởng tôi, giao cho tôi điều hành hăng phim trong năm năm nữa, tôi sẽ không phụ ḷng tin tưởng của ông. Tôi không dám mong sẽ đạt được những thành quả như ông. ông đă mang những giấc mơ đến với hàng tỉ người trên thế giới, ông đă chia sẻ sự sung túc và t́nh yêu của ông cho gia đ́nh ông và tất cả những người dân Mỹ. Ông thật là một kho tàng quí giá.
Những người dự đám tang biết tỏng Bobby Bantz tự viết bài điếu văn này, để nhắn gởi tới toàn thế giới biết là hắn sẽ nắm hăng Lodd stone trong năm năm nữa và hắn trông đợi mọi người sẽ tôn trọng hắn như đă từng tôn trọng lăo Eli Marrion. Và Bobby Bantz không là người số Hai nữa, hắn đă trở thành nhân vật số Một rồi đó.
Hai ngày sau đám tang, Bobby Bantz mời Skippy Deere tới phim trường trao chức Trưởng ngành sản xuất của Lodd stone. Hắn trao công việc mà hắn đang nắm đó cho Deere v́ bây giờ hắn đă là Chủ tịch thay Eli Marrion. Phần thưởng hắn trao cho Deere thật rộng răi. Deere sẽ được chia lời tất cả những phim do Lodd stone sản xuất. Deere có quyền “bật đèn xanh” cho tất cả những phim mà kinh phí dưới ba mươi triệu đô la. Hắn cũng có thể đưa công ty sản xuất của hắn vào Lodd stone như một công ty độc lập và chỉ định người đứng đầu công ty đó.
Skippy Deere cứ ngẩn người ra v́ món quà hào phóng đó. Hắn lư giải ra một dấu hiệu sơ hở của Bantz. Bantz tự biết ḿnh yếu khâu sáng tác, nên phải dựa vào Deere để che đậy.
Deere nhận lời đề nghị của Bobby, và chỉ định Claudia đứng đầu công ty của hắn. Không chỉ cô sáng tác được, cũng không chỉ v́ cô là người thật sự biết làm phim, mà chính v́ cô ta là người rất trọng danh dự, không đá gị lái hắn. Với cô, hắn không phải thủ. Cộng vô đó, mà điều này không phải chuyện nhỏ trong làm phim, hắn luôn cảm thấy vui vẻ khi cùng làm việc với cô, v́ tính hài hước của cô, và c̣n cái vụ hai đứa đă từng “ṭ tí” ngày xửa ngày xưa nữa.
Những ư nghĩ trên làm Deere lóe lên những tai sáng hy vọng giàu sang. Lăn lộn trong cái nghề này đủ lâu đề Deer thấy thiếu ǵ ngôi sao bạc tỉ, khi về già cũng te tua như xơ mướp, kể ra th́ Deere cũng khá giàu có rồi, nhưng hắn nghĩ, trên đời này giàu có cũng có tới mười thang bậc, mà hắn mới chỉ ở hạng bậc hạng bét. Chắc chắn hắn có thể sống xa hoa đến hết đời được, nhưng hắn chẳng thể nào có nổi một phi cơ riêng, hắn không thể lo cho năm mái ấm cùng một lúc, hắn không có một “Khuê pḥng đầy nhóc mỹ nhân”. Hắn không đủ tư cách bài bạc thả dàn, không chịu nổi năm lần ly dị nữa, nuôi sao nổi cả trăm đầy tớ. Chi sao nổi cho những bức tranh “vượt không gian vượt thời gian”, của những danh họa bậc thầy như Monet, Picassso, những bức tranh như Eli đă mua. Nhưng một ngày kia, hắn sẽ leo từ bậc thứ nhất lên, có lẽ, tới được bậc năm. Hắn phải cật lực làm việc, phải mưu mẹo, và điều quan trọng nhất là, phải thận trọng quan sát thằng cha Bantz.
Bantz phác thảo kế hoạch, Deere thât kinh v́ sự táo bạo của chúng. Hiển nhiên là lăo Bantz bằng mọi giá củng cố bằng được một địa vị trong một cái thế giới đầy bất trắc này.
Màn đầu tiên là phải liên hệ với Melo Stuart, làm sao để nó dành ưu đăi cho Lodd stone tiếp cận với tất cả những Tài Năng thuộc văn pḥng trung gian của nó.
Deere bảo: “Để tôi lo việc đó. Tôi sẽ thu xếp rơ ràng với nó, đáp lại, chúng ta sẽ bật đèn xanh cho những kế hoạch của nó”.
Bantz đáp: “Đặc biệt là tôi rất quan tâm cái vụ chúng ta phải có Athena Aquitane trong cuốn phim sắp tới của chúng ta”.
“A ha” Deere tự nhủ “Bây giờ th́ Bantz đang là ông chủ của Lodd stone, thằng cha nuôi hy vọng bế cô ả vô giường đây. Nhưng bây giờ ḿnh cũng đứng đầu ngành sản xuất, thế nào chả kiếm được chút cháo. Hắn bảo Bantz: “Tôi sẽ bảo Claudia lên kế hoạch cho Athena ngay”.
- Tuyệt! Bây giờ anh nhớ một điều là tôi từ lâu đă biết việc mà Eli thực sự muốn làm mà không được, chỉ v́ ông ta quá yếu mềm. Đó là chúng ta phải quét sạch mấy cái công ty con của Dora và thằng Kevin. Tụi ấy chỉ làm hại tiền, ngoài ra tôi cũng cóc muốn tụi nó trong khu vực của hăng.
- Việc này phải thận trọng. Hai đứa có nhiều cổ phần trong công ty lắm
Bantz cười khểnh: “Phải, nhưng Eli để tôi điều hành trong năm năm. V́ vậy anh sẽ phải đóng vai ông kẹ. Anh sẽ gạt bỏ tất tật kế hoạch của chúng nó. Tôi tính ra th́ chừng hai ba năm thôi, tụi nó sẽ ra đi trong bất măn và sẽ chửi anh. Kỹ thuật của Eli đấy. Tôi đă luôn là cái thằng lănh búa ŕu thay cho lăo. C̣n chuyện này nữa. Cái đêm lăo qua đời, Eli có hứa cho thằng Ernest Vail ứng trước cho tất cả những phim ḿnh làm theo quyển truyện thúi hoắc của nó. Lăo phải hứa như vậy chỉ v́ hai con Molly Flander và Claudia làm rùm lên trong lúc ông lăo hấp hối, thật đúng là tṛ bỉ ổi. Tôi đă báo cho con luật sư Molly biết tôi cóc bị ràng buộc ǵ và từ pháp lư tới lương tâm, để giữ lời hứa của Eli.
Deere cân nhắc vấn đề: “Thằng ấy chẳng bao giờ tự tử đâu, nhưng nó có thể lăn đùng ra chết một cách tự nhiên tỏng ṿng năm năm tới. Làm sao chống lại vụ này!”
- Không, tôi và Eli đă hỏi luật sư, họ cho biết vụ Molly khiếu nại ra ṭa chắc chắn thua. Tôi sẽ thương lượng để cho hắn chút đỉnh thôi. Không phải toàn bộ như Eli hứa. Bộ thằng ấy định hút hết máu của ta à?
Deere hỏi: “Molly trả lời chưa?”
- Rồi, th́ vẫn mấy cái thư nặng mùi của tụi luật sư mà. Tôi chửi cho ả một trận.
Rồi Bantz cầm điện thoại lên gọi nhà “phân tâm học” của hắn. Mụ vợ hắn nài nỉ hắn năm này qua năm khác, gặp mấy nhà trị liệu để được dễ thương hơn.
Bantz nói vô phôn: “Anh chỉ muốn chắc ăn cái hẹn bốn giờ chiều của chúng ḿnh ấy mà. Rồi, sẽ bàn về vụ kịch bản cho em tuần tới”.
Hắn nháy nhó cười với Deere.
Deere biết ngay thằng này hẹn với con Falane Fant tại khách sạn của phim trường, hắn đă chọn một kịch bản nói về chuyện giết người hàng loạt cho “nhà trị liệu” rồi. Tức cười là chính Deere đă đọc kịch bản này, và cho rằng có thể dựng thành một phim khá, kinh phí thấp, nhưng Bantz bảo “như cứt”. Bây giờ th́ Deere làm được cuộn phim đó, mà lại được tiếng là làm vui ḷng Bantz.
Rồi hai lăo bắt đầu tán nhảm với nhau về cái vụ bù khú đă đời với Falene. Cả hai đều cho rằng những nhân vật danh tiếng như các anh mà ṭm tèm vô ba vụ này th́ trẻ con thật. Hai anh cũng đồng ư với nhau liên hệ trên mức t́nh cảm” với Falene th́ khoái thiệt, v́ con nhỏ vui vẻ, mà lại không ṿi vĩnh, đ̣i hỏi ǵ. Tất nhiên cũng có đấy, nhưng đ̣i hỏi ngấm ngầm thôi, nhưng không sao, con nhỏ có tài, thời cơ đến sẽ ban cho nó một cơ hội.
Bantz nói: “Điều tớ lo là nếu nó biến thành loại minh tinh dở dở ương ương th́ chúng ta mất vui đấy”.
- Đúng thế - Deere nói - Mấy tài năng hay phản ứng theo kiểu ấy lắm nhưng có hề ǵ đâu, lúc đó nó phải mang về cho chúng ta cả đống tiền.
Hai tên cùng bàn lại việc sản xuất và lịch tŕnh phát hành. Bộ phim Messalina sẽ hoàn thành trong hai tháng nữa, và nó sẽ đứng đầu về doanh thu trong mùa Giáng Sinh. Một phần hậu truyện của Vail đang được chuẩn bị và trong hai tuần tới sẽ cho ra ḷ. Hai cuốn phim của hăng Lodd stone mà gộp lại th́ tổng cộng doanh thu có thể lên tới một tỷ đô la trên toàn thế giới, kể cả dưới dạng video. Rồi Bobby sẽ được tung hô như một thiên tài chỉ trong năm đầu tiên hắn kế tục Marrion. Hắn sẽ được công nhận là một nhà quản lư số một đúng nghĩa nhất.
Deere gật gù:
- Chúng ta mà phải chịu trả cho tên Cross mười lăm phần trăm khoản tổng doanh thu từ cuốn phim Messalina này th́ thật chẳng c̣n thể thống ǵ nữa. Sao ḿnh không trả tiền lại cho hắn kèm theo món lăi suất. Nếu không thích th́ hắn cứ việc đi kiện. Ǵ chứ ṭa án th́ tên này rất sợ phải dây dưa.
- Chứ không phải người ta bảo hắn là một tên mafia sao? - Bantz hỏi.
Deere thầm nghĩ: “Lăo này đúng là cáy rồi”. Rồi đáp”
- Tôi có biết. Hắn không bản lĩnh lắm đâu. Nếu hắn thật sự nguy hiểm th́ Claudia, con em gái của hắn đă nói cho tôi biết rồi. Người tôi lo là con Molly Flanders kia. Chúng ta đang lừa một lúc hai khách hàng cô ả ấy.
- Được - Bobby nói - Một ngày làm việc cũng không đến nỗi tồi. Tiết kiệm được hai mươi triệu của Vail và có thể mười của De Lena nữa, khoản đó sẽ được tính vào tiền thưởng cho tụi ḿnh. Chúng ta sẽ trở thành những anh hùng.
Deere hưởng ứng:
- Đúng thế. Hắn nh́n đồng hồ đeo tay. Cũng gần đến giờ rồi, thế anh không đến Falene sao?
Vào đúng lúc đó, cửa văn pḥng Bobby Bantz bật mở và Molly Flanders xuất hiện. Cô ả đang mặc một bộ đồ chiến đấu: quần tây, aoas khoác và một cái áo xanh trắng bằng lụa. Chân đi giày bẹt. sắc mặt giận dữ đỏ bừng của ả trông rất đẹp. Mắt lóng lánh nước, lại càng làm ả đẹp ác nữa. Giọng ả đầy vẻ ma mănh đắc thắng:
- Ê được rồi, hai tên bú dù kia. Ernest Vail ngủm rồi. Tôi sắp nhận được trát lệnh của ṭa không cho ai được phép phát hành phần hậu cuốn sách của anh ấy. Giờ thi hai lăo khốn kiếp đă chịu ngồi xuống để thương thuyết chưa đấy?
Ernest Vail biết rằng khi tự tử th́ cái khó nhất của hắn là phải làm sao để tránh xảy ra những cảnh bạo lực. Hắn nhát đến nỗi không dám áp dụng những phương pháp phổ biến nhất. Hắn hăi súng ống, c̣n dao kéo và chất độc th́ lại quá trực tiếp. Và lại không chắc ăn cho lắm. Đút đầu vào ḷ ga hay hửi oxyt cacbon trong xe hơi cũng khá bấp bênh. Rạch cổ tay th́ máu me tùm lum. Không. Cái hắn muốn là một cái chết êm ả, nhanh gọn và phải chắc chắn, thân thể toàn vẹn và vẫn nghiêm chỉnh đàng hoàng. Ernest tự hào rằng hắn đă có một quyết định sáng suốt mà tất cả đều được lợi chỉ trừ hăng phim Lodd stone. Đây thuần túy chỉ là vấn đề thu nhập tài chính cá nhân và phục hồi danh dự tư cách cho hắn. Rồi hắn “sẽ” lại làm chủ cuộc đời ḿnh, nghĩ tới đó hắn chợt bật cười. Thêm một bằng chứng cho thấy hắn vẫn c̣n tỉnh táo: hắn vẫn c̣n giữ được máu khôi hài
Lội ra tận biển để chết đuối th́ cải lương quá, c̣n lao đầu vào xe buưt th́ lại dữ dội và có vẻ hơi mất thể diện, cứ làm như hắn là một tên vô gia cư khố khách áo ôm không bằng. Bỗng một ư tưởng lóe lên trong đầu hắn, chỉ trong một khoảnh khác thôi. Hay là chơi một loại thuốc ngủ, hiện không c̣n phổ biến nữa, một loại thuốc nhét, mà người ta chỉ cần nhét vào ruột là xong. Nhưng kiều này cũng lại “mất thể diện”, mà cũng không hoàn toàn bảo đảm.
Ernest gạt bỏ tất cả những kiểu đó mà cố t́m một cái ǵ đó có thể ban cho hắn một cái chết nhẹ nhàng, chắc chắn. Ngồi suy tưởng như vậy làm hắn khoái trá đến suưt nữa th́ hắn từ bỏ luôn cái ư định t́m cái chết. Và khi ngồi thảo những tuyệt bút trước khi tự tử cũng vậy. Hắn muốn sử dụng tài nghệ của ḿnh, khong cho có vẻ bi thương tố cáo mà trên hết, hắn muốn việc tự tử của ḿnh sẽ được coi là hoàn toàn hợp lư, sáng suốt chứ không phải là một hành động yếu hèn.
Mở đầu, hắn muốn viết cho cô vợ đầu tiên, người mà hắn cho là t́nh yêu đích thực duy nhất của đời hắn. Câu đầu tiên hắn cố ra vẻ khách quan và thực tế.
“Ngay khi nhận được những ḍng này, em hăy liên lạc với Molly Flanders, luật sư của anh. Cô ấy sẽ có tin quan trọng dành cho em. Anh cám ơn em đă cho anh những năm tháng hạnh phúc nhất. Trong trường hợp nào đi nữa th́ anh không muốn em nghĩ rằng anh làm thế này là có ư trách móc ǵ em đâu. Chúng ta đă không chịu đựng nổi nhau trước lúc chia tay. Xin em đừng nghĩ anh làm thế này với đầu óc bệnh hoạn, hay v́ một nỗi bất hạnh. Anh hoàn toàn tỉnh táo và sáng suốt. Luật sư của anh sẽ cho em rơ mọi chuyện. Nói cho các con rằng anh yêu chúng”.
Ernest gạt tờ giấy viết qua một bên. cần phải viết nhiều nữa. Hắn tiếp tục viết cho mấy cô vợ thứ hai, thứ ba. Những ḍng chữ mà chính hắn đọc lên nghe cũng rất lạnh lùng, báo cho họ biết là hắn để lại cho mỗi người một phần nhỏ gia sản của hắn, cám ơn những hạnh phúc họ đă ban cho hắn, và trấn an rằng họ không hề có trách nhiệm ǵ trong hành động của hắn. Tuy vậy, có lẽ tâm trạng hắn lúc này không chỉ dành cho t́nh yêu, nên hắn viết một lá thư ngắn gọn cho Bobby Bantz, chỉ vỏn vẹn có một hàng: “Tổ cha mày!”
Kế đến hắn viết cho Molly Flanders như sau: “Cô hăy “luộc” những thằng chó chết ấy đi.” Viết ra như thế, hắn cảm thấy dễ chịu hơn.
Phần Cross De Lena, hắn ghi: “Rốt cuộc rồi tôi đă làm những ǵ phải làm”. Hắn đă nhận thấy De Lena rất thích cái tật kể lể cà kê dê ngỗng của hắn.
Và cuối cùng hắn cũng trải ḷng ḿnh ra khi viết cho Claudia: “Em đă cho anh những khoảnh khắc hạnh phúc nhất đời anh, thế mà thậm chí chúng ta cũng chẳng yêu nhau. Em nghĩ thử xem nào? Xem làm sao mà mọi điều em làm trong đời đều đúng đắn, c̣n anh chỉ toàn sai lầm măi đến tận bây giờ? Xin em hăy bỏ qua những điều anh đă nói về vấn đề viết lách của em, đă dè bỉu công việc của em, đó chỉ là chút ghen tị của một tiểu thuyết gia già cỗi lỗi thời như một tên thợ rèn. Cũng xin cảm ơn em đă lên tiếng đ̣i hỏi cho phần chia của anh dù rốt cuộc cũng chẳng được ǵ. Anh yêu em v́ em đă cố hết sức như vậy.”
hắn xếp những tờ giấy loại xấu màu ngà mà hắn vừa viết. Thật là tệ, nhưng hắn sẽ viết lại tất cả, lúc nào bí quyết của hắn cũng là viết lại.
Nhưng ngồi sáng tác những bút tích như vậy cũng đă khuấy động tiềm thức hắn. Cuối cùng th́ hắn cũng nghĩ ra cách tự sát vô cùng hoàn hảo.
Kenneth Kaldonl là một nha sĩ nổi tiếng nhất ở Hollyvvood, cũng chẳng kém bất cứ một minh tinh tỉ phú nào trong cái lănh thổ thu nhỏ đó. Hắn thạo nghề cực kỳ, trong cuộc sống cá nhân th́ kahs màu mè và táo bạo. Hắn vốn rất ghét việc văn chương và phim ảnh phác họa h́nh ảnh các nha sĩ như một tay trưởng giả tột bực và hắn đă làm mọi thứ để xóa bỏ các h́nh ảnh đó đi. Cung cách ăn mặc và hành xử của hắn vô cùng lịch thiệp, hắn có một pḥng răng rất san gtrongj và có một cái kệ chất đầy một trăm tờ tạp chí hay nhất ở Anh và Mỹ, thêm một cái kệ nữa, nhỏ hơn, dành cho những tờ tạp chí xuất bản bằng tiếng nước ngoài như Đức, Ư, Pháp, và cả tiếng Nga nữa.
Trang hoàng trên các bức tường trong pḥng đợi là những tác phẩm nghệ thuật hiện địa đắt giá nhất, và khi bạn vào tới mê cung chằng chịt những pḥng khám, qua các hành lang trang trí bằng những bức ảnh có kèm thủ bút của những tên tuổi sáng chói ở Hollywood. Đó là những bệnh nhân của hắn.
Lúc nào hắn cũng tươi cười hớn hở rất dễ chịu, và trong một chừng mực nào đó hắn trông có vẻ ǵ đó hơi giống pê đê và thường gây hiểu lầm  
rất kỳ cục. Hắn thích phụ nữ nhưng không tài nào hiểu nồi tại sao lại phải một mực gắn chặt cuộc đời với họ.
Hắn coi t́nh dục như một thứ chẳng khác ǵ một bữa ăn ngon, một ly rượu nồng hay một bản nhạc réo rắt mê ly.
Kenneth chỉ tin duy nhất một điều, đó là nghệ thuật chữa răng và trên phương diện này th́ hắn là một nghệ sĩ, hắn luôn theo sát những tiến bộ về kỹ thuật và làm đẹp. Hắn luôn từ chối không làm những mối nối răng có thể mở ra gắn vào được cho khách hàng của ḿnh, và luôn khuyên họ trám răng bằng hợp kim để có thể gắn vĩnh viễn một dọc những cái răng giả. Hắn cũng thường được mời đi thỉnh giản về các vấn đề nha khoa, vốn thuộc loại tầm cỡ nên có lần hắn được mời đến chữa răng cho một nhân vật thuộc Hoàng gia của Công quốc Monaco.
Không một bệnh nhân nào của Kenneth ban đêm phải tháo răng ra ngâm vào nước cả. Không một ai thấy đau đớn khi đang ngồi trên bộ ghế chữa răng thượng hạng của hắn. Hắn sử dụng thuốc rất hào phóng và đặc biệt là khi dùng “hương hoa”, một hỗn hợp gồm oxyt nitơ và khí oxy cho bệnh nhân hít qua một cái mặt nạ bằng cao su. Hỗn hợp khí kỳ diệu này sẽ dứt bỏ mọi đau đớn cho hệ thần kinh và đưa bệnh nhân của hắn vào một trạng thái nửa tỉnh nửa mê, lâng lâng, đê mê cũng gần như hút thuốc phiện.
Ernest và Kenneth đă kết bạn với nhau ngay từ khi Ernest lần đầu tiên đặt chân tới Hollywood gần hai mươi năm trước. Đang ăn tối với một tay sản xuất phim, 0 bế hắn để được quyền dựng phim, một trong các tác phẩm của hắn th́ Ernest bỗng bị đau răng dữ dội. Ngay nửa đêm mà tay sản xuất phim đó vẫn gọi điện cho Kenneth và ngay lập tức Kenneth đă tống xe tới bữa tiệc chở Ernest tới pḥng răng của ḿnh để trị cái răng nhiễm trùng đó. Sau đấy, hắn đă chở Ernest về khách sạn và dặn hắn ngày hôm sau phải trở lại pḥng răng.
về sau Ernest có nói với tay sản xuất phim rằng lăo ta phải có ảnh hưởng lắm mới có thể gọi đến nhà một nha sĩ như vậy vào lúc đêm hôm khuya khoắt. Tay sản xuất bảo đơn giản chỉ v́ Kenneth là một loại người như vậy. Đối với hắn một người bị nhức rưang cũng giống như một người  
đang chết đuối cần phải cứu anh ta. Nhưng cũng là v́ Kenneth đă đọc không sót một tác phẩm nào của Ernest và rất thích tác phẩm của hắn.
Hôm sau, khi trở lại phongí răng của Kenneth, Ernest vồn vă với vẻ mặt rất biết ơn. Nhưng Kenneth đă đưa tay lên trời chặn lời cảm ơn của hắn và
- Tôi vẫn c̣n nợ cái cảm giác thích thú mà những quyển sách của anh đă đem lại cho tôi. Giờ th́ hăy để tôi cho anh biết đôi điều về việc trám răng bằng hợp kim.
Rồi hắn giảng một bài dài thậm thượt với lư lẽ việc săn sóc răng miệng của bạn th́ không bao giờ là quá trễ. Rằng chẳng bao lâu nữa Ernest sẽ mất thêm vài cái răng khác, rằng nếu trám bằng hợp kim sẽ giúp hắn khỏi phải ngâm răng vào nước mỗi đêm khi đi ngủ. Ernest nói:
- Tôi sẽ nghĩ lại.
- Không. Tôi không thể điều trị một bệnh nhân bất đồng về công việc của tôi.
Ernest cười:
- Cũng may anh không phải là một tiểu thuyết gia đấy. Nhưng tôi, được
rồi.
Hai người thành bạn. Bất cứ khi nào đến Hollyvvood. Vail đều mời Kenneth ăn tối và đôi khi hắn bay một chuyến đặc biệt đến L.A. chỉ để hưởng “hương hoa” thôi. Kenneth b́nh luận rất rành văn chương chẳng kém ǵ mấy cái ngành răng của ḿnh. Ernest rất khoái cái món “hương hoa”. Hắn chưa khi nào thấy đau đớn và đôi khi trong lúc đang đê mê với tác dụng của hỗn hợp đó, hắn lại nảy ra những ư tưởng rất tuyệt. Trong những lần kế đó, t́nh bạn giữa hắn và Kenneth trở nên thân thiết đến mức kết quả là Ernest có một hàm răng mới với chân răng bằng hợp kim sẽ theo hắn xuống tận mồ.
Nhưng Ernest thích nhất là Kenneth như một nhân vật cho một cuốn tiểu thuyết. Từ trước tới giờ, Ernest luôn tin rằng trong mỗi con người đều tiềm ẩn một sự đối lập không gây nhiều sửng sốt. Kenneth đă bộc lộ con người thật của hắn, đó là t́nh dục nhưng không phải theo cái nghĩa đồi trụy thông thường.
Ernest đậy mặt nạ lại và từ từ trầm vào trong những mộng mị mơ màng với oxi nitơ, và cũng như thường lệ, khi được kích thích như vậy, hắn lại phân tích cẩn thậnt oàn diện con người thằng cha nha sĩ này.
Kenneth là hạng người không cho rằng t́nh yêu là một hành động theien về t́nh cảm tinh thần. Chỉ có khoái cảm là trên hết, cũng giống như những biệt tài giảm đau đớn của hắn. cần phải biết kiểm soát xác thịt khi đang đắm ch́m trong nó.
Đêm đó, hai người ăn tối với nhau, và không ít th́ nhiều, Kenneth cũng đă thừa nhận sự phân tích đánh giá của Ernest.
“T́nh dục tốt hơn khí nitơ”, Kenneth nói, “nhưng cũng như khí nitơ, phải trộn thêm ít nhất là ba mươi phần trăm oxy” hắn liếc nh́n Ernest rất láu cáề. “Ernest này, mức tối đa bảy mươi phần trăm, th́ anh sẽ thấy ép phê ngay”.
Ernest hỏi: - Thế có nguy hiểm không?
- Không hoàn toàn như vậy. Chỉ trừ khi anh cứ khư khư cái mặt nạ đó đôi ba ngày, mà thậm chí khi đó, cũng có thể chẳng hề ǵ. Đương nhiên nếu có khí oxyt nitơ thuần túy th́ chỉ cần mười lăm đến ba mươi phút là anh tiêu ngay. Thật t́nh mà nói th́ một tháng một lần tôi có tổ chức một buổi dạ tiệc nho nhỏ trong pḥng khám của ḿnh, chỉ tuyển lựa cẩn thận toàn người xinh đẹp mà thôi. Tất cả đều là bệnh nhân của tôi, v́ vậy tôi mới làm nóng họ được chứ. Tất cả đều khỏe mạnh. Khí nitơ sẽ kích thích họ. Thế anh chưa bao giưof thấy nóng máy khi ngửi “hương hoa” à?
Ernest phá lên cười:
- Khi mấy cô phụ tá của anh lượn qua lượn lại, tôi chỉ muốn chụp đại một cô đấy.
Kenneth pha tṛ thật nham nhở:
- Bảo đảm là cô em sẽ tha thứ cho anh mà. Thế ngày mai, lúc nửa đêm, anh đến pḥng khám của tôi chứ? Vui lắm, thật đó. Thấy Ernest có vẻ ngần ngại, hắn bèn nói:
- Nitơ có phải côcain đâu. Cocain làm phụ nữ mất khả năng chống cự. C̣n nitơ chỉ làm họ cởi mở ra thôi. Cũng như anh đi dự tiệc cốc - tai vậy mà. Anh đâu có động tay động chân ǵ đâu.
Tư tưởng Ernest trở nên hắc ám. Chẳng biết có chó nào tham dự không đây? Rồi hắn nó là hắn sẽ ghé. Và tự bào chữa bằng cáh cho rằng đó chỉ là một chuyến thực tế, nghiên cứu để lấy tư liệu cho một cuốn tiểu thuyết.
Hắn chẳng thấy hứng thú ǵ tại bữa tiệc và đă không tham gia hết ḿnh. Thật ra th́ oxy nitơ làm hắn cảm thấy thánh thiện hơn là thấy thèm xác thịt, tưởng chừng như là một loại thuốc thiêng liêng nào đó chỉ được sử dụng để tỏ ḷng thành trước Đức Chúa ḷng lành. Mấy vị khách đú đởn với nhau chẳng khác ǵ thú vật đó. Thật chẳng c̣n chút ǵ là giống người nữa, chính v́ thế hắn đă thấy phát ngấy lên. Kenneth th́ không tham gia trực tiếp, hắn phải bù đầu lo chỉnh máy móc điều khiển khsi nitơ.
Nhưng giờ đây, nhiều năm sau, Ernest mới biết là hắn đă có cách tự sát. Sẽ giống như chữa răng không đau vậy. Hắn sẽ không phải chịu đau đớn, thân thể không bị biến dạng, không có ǵ phải sợ cả. Hắn sẽ bồng bềnh cưỡi mây từ thế giới này sang thế giứi khác, trong đầu phơi phới những tư tưởng thánh thiện nhất. Và như người ta thường nói, hắn sẽ hưởng một cái chết b́nh an, hạnh phúc.
Vấn đề bây giờ là làm sao vào được pḥng răng của Kenneth vào ban đêm và làm sao chỉnh cái máy đó....
Hắn gọi điện cho Kenneth hẹn sẽ đến kiểm tra răng. Khi Kenneth xem những bản chụp X quang, Ernest nói với hắn là ḿnh đang xây dựng một nhân vật là một nha sĩ trong cuốn tiểu thuyết mới và cần Kenneth chỉ cách điều khiển cái máy “hương hoa” đó ra làm sao.
Kenneth bẩm sinh vốn là một nhà sư phạm, hắn giải thích rành rẽ cách điều khiển các b́nh đựng oxyt nitơ và oxy, nhấn mạnh tầm quan trọng của các tỉ lệ hỗn hợp an toàn.
Ernest hỏi:
- Thế không có nguy hiểm ǵ sao? Ngộ nhỡ anh quắc cần câu rồi làm bậy bạ th́ sao? Anh có thể giết chết tôi mất?
- Không hề, cái này được chỉnh tự động sao cho lúc nào cũng có ít nhất là ba mươi phần trăm khí oxy trong hỗn hợp - Kenneth giải thích.
Ernest ngần ngừ một lúc, cố làm ra vẻ bối rối, không biết nói sao:
- Anh biết đó, tôi rất khoái cái bữa tiệc hồi mấy năm trước. Hiện tôi có cô bạn rất xinh, nhưng lại đang chơi tṛ con nhà lành. Tôi cần anh giúp đỡ. Anh cho tôi mượn ch́a khóa pḥng khám để bữa nào đó tôi dẫn cô tới có được không? Có nitơ giải quyết được tất mà.
Kenneth cẩn thận quan sát những bản phim X quang:
- Răng miệng anh trông hết sẩy thật. Nói không phải khen chứ tôi đúng là tay nha sĩ số một.
- C̣n cái ch́a khóa th́ sao? - Ernest hỏi.
- Một cô gái xinh thật chứ? Cứ cho tôi biết tối hôm nào, và tôi sẽ đến để lo phần điều khiển.
- Không, không - Ernest vội đáp - Cô ta thật sự đứng đắn. Nếu anh lẩn quẩn đâu đây th́ khí nitơ cũng chẳng tác dụng ǵ với cô ấy đâu. Ngừng một lát, hắn tiếp: Loại cổ điển chánh hiệu mà.
- Có hề ǵ - Kenneth nói và nh́n thẳng vào mắt Ernest. Rồi bảo:
- Chờ một phút nhé - và bước ra khỏi pḥng khám. Lúc quay lại, hắn cầm một cái ch́a khóa trên tay:
- Đem tới một tiệm sửa khóa đánh thêm một chiếc nữa. Và nhớ cho họ biết anh là ai. Rồi quay lại đây trả cái của tôi lại cho tôi.
Ernest ngạc nhiên:
- Ư tôi không phải là ngay bây giờ.
Kenneth dọn mấy tấm X quang lại rồi quay sang Ernest. Kể từ khi quen Kenneth, đây là một trong số lần hiếm hoi, Ernest không c̣n thấy nét mặt tươi roi rói của hắn nữa.
- Khi tụi cớm nh́n thấy anh - Kenneth nói - nằm cứng ngắc trên ghế tôi, th́ tôi không muốn bất kỳ sự dính líu nào. Tôi không hề muốn sự nghiệp của ḿnh bị tiêu tùng, các bệnh nhân sẽ cóc dám đến đây nữa. Tụi cớm sẽ t́m ra chiếc ch́a khóa đó. Và họ cho rằng chính anh đă bày ra tṛ này. Tôi chắc là anh có để lại thư tuyệt mạng chứ?
Ernest sững người, cảm thấy xấu hổ. Hắn không hề nghĩ tới việc làm hại Kenneth. Kenneth th́ đang nh́n hắn, miệng cười trách móc với vẻ đượm buồn. Ernest lấy cái ch́a khóa, rồi trong một lúc bộc lộ cảm xúc hiếm hoi của ḿnh, hắn xúc động ôm lấy Kenneth:
- Vậy ra anh đă biết hết? - Hắn nói - Tôi đang hoàn toàn tỉnh táo và sáng suốt.
- Biết chứ - Kenneth nói - Tôi cũng thường nghĩ tới chuyện đó cho bản thân khi về già hay khi mọi chuyện trở nên tồi tệ - Hắn mỉm cười vui vẻ, nói
- Cái chết cũng chẳng đáng là một đối thủ đâu.
Hai người cùng phá lên cười.
- Thực sự anh biết tại sao à? - Ernest hỏi.
- ở Hollyvvood này ai mà chẳng biết. Trong một bữa tiệc, có một người hỏi Deere liệu hắn có thực sự quay bộ phim đó không? Hắ trả lời: “Tôi sẽ làm tới cùng, cho tới lúc trời sập hay Ernest Vail phải tự tử.”
- Và anh không nghĩ là tôi điên chứ? Tự tử chỉ v́ một số tiền mà ḿnh không được xài...
- Tại sao lại không kia chứ? Cũng c̣n hơn là phải tự tử v́ t́nh. Nhưng máy móc ở đây không đơn giản thế đâu. Anh phải tháo ống dẫn oxy trên tường này ra, để vô hiệu hóa bộ điều khiển tự động. Lúc đó có thể trộn hỗn hợp với hơn bảy mươi phần trăm. Nhớ làm vào tối thứ sáu, sau khi người quét dọn đă đi khỏi, như vậy sẽ không ai phát hiện ra anh trước thứ hai. Nhưng luôn có khả năng là anh bị cứu sống đấy. Đương nhiên, nếu xài oxyt nitơ không, th́ chỉ cần ba mươi phút là anh được đi rồi.
Một lần nữa hắn lại mỉm cười buồn bă:
- Thế là đi đời một công phu tôi lo cho bộ răng của anh. Thật chán quá!
Hai ngày sau, vào sáng thứ bảy, Ernest thức dậy rất sớm trong pḥng khách sạn Beverly Hills. Mặt trời cũng vừa mới ló dạng. Hắn tắm rửa, cạo râu sạch sẽ và diện một cái áo thun với một cái quần jean rất thoải mái. Bên ngoài hắn khoác thêm một chiếc jacket bằng vải gai. Trong pḥng vương văi áo quần và sách báo, nhưng dọn dẹp th́ ích lợi ǵ kia chứ?
Pḥng khám của Kenneth cách khách sạn độ nửa giờ đi bộ, Ernest bước ra ngoài lâng lâng hương vị tự do. ở L.A. chẳng có ma nào cuốc bộ cả. Hắn cũng đói nhưng cũng chẳng dám ăn ǵ, sợ sẽ nôn ra hết dưới ảnh hưởng của khí nitơ.
Pḥng khám tọa lạc trên tầng thứ mười lăm của một ṭa nhà mười sáu tầng. Trong sảnh chỉ có độc một tay bảo vệ trong thang máy th́ chẳng có ma nào. Ernest tra ch́a khóa và cửa của dăy pḥng khám răng rồi bước vào. Hắn khóa trái cửa lại rồi bỏ ch́a khóa vào túi jacket. Dăy pḥng vắng lạnh đến rợn người. Cửa sổ chỗ bàn tiếp tân lấp lánh trong nắng sớm. C̣n chiếc máy tính th́ đen ng̣m và bất động trông thấy mà ghê.
Ernest mở cánh cửa dẫn đến khu làm việc. Lúc bước dọc theo dăy hành lang, hắn được đích thân các ngôi sao tỉ phú - trên các bức h́nh - chào đón. Cả thảy có sáu căn phongí khám và chữa răng. Mỗi bên hành lang có ba căn. ở cuối dăy là văn pḥng và pḥng hội họp của Kenneth, nơi họ đă nhiều lần cùng nhau tán gẫu.
Pḥng khám riêng của Kenneth ở kế ngay đó, được trang bị một chiếc ghế chữa răng đặc biệt vận hành bằng thủy lực và đó là nơi hắn săn sóc những bệnh nhân hạng sang của ḿnh.
Chiếc ghế đó thuộc hàng xa xỉ cao cấp, lớp nệm dầy hơn và lớp da th́ mềm mại hơn. Chiếc mặt nạ “hương hoa” nằm ngay trên bàn di động cạnh cái ghế. Mặt điều khiển, với những ống dẫn nối các b́nh khí oxy và oxyt nitơ khuất phía sau, có hai nút vặn điều khiển đang ở mức số không.
Ernest vặn chỉnh hai nút để có một hỗn hợp có oxyt nitơ và nửa oxy. Rồi hắn buông ḿnh xuống ghế vào đeo mặt nạ lên. Hắn thư giăn, nhẹ nhơm. Dù ǵ đi nữa th́ lúc này Kenneth có thọc dao kéo ǵ vào răng của ḿnh đâu. Hắn trút bỏ mọi nỗi khổ sở, mọi đau đớn, trí năo như chu du ṿng quanh thế giới. Cảm giác thật tuyệt vời, vậy mà nghĩ tới chuyện chết có buồn cười không chứ.
Ư tưởng về những cuốn tiểu thuyết sẽ viết lần lượt trôi ngang qua ư nghĩ của hắn, cùng với các h́nh ảnh về những người quen thuộc. Không một ai có vẻ ǵ độc ác cả, đó cũng là những ǵ hắn khoái khi thưởng thức nitơ. Khỉ thật, thế là hắn đă quên phứt việc viết lại các thư tuyệt mạng rồi, và hắn cũng nhận thấy, dù có hảo ư và cố dùng những lời lẽ yêu thương, những ḍng chữ đó thực chất hoàn toàn chỉ để lăng mạ.
Giờ th́ Ernest đang lơ lửng trên một quả khinh khí cầu sặc sỡ khổng lồ. Hắn bồng bềnh trôi qua thế giới hắn đă từng biết. Hắn nghĩ về Eli Marrion, kẻ đă từng theo đuổi vận mệnh của hắn, đă nắm được một thế lực đáng kể và được người đời e dè khiếp sợ khi lăo sử dụng quyền lực đó một cách sắc bén, chẳng hề nương tay. Và khi tác phẩm xuất sắc nhất của Ernest ra đời rồi được dựng thành phim, tác phẩm đă mang về cho hắn giải thưởng Pulitzer, th́ chính Eli là người đến dự bữa chiêu đăi mà các nhà sản xuất tổ chức cho hắn. Eli đă ch́a tay ra bắt và nói:
- Anh quả là một cây bút rất tuyệt vời.
Việc lăo đến dự tiệc đă gây không ít xôn xao, bàn ra tán vào ở Hollyvvood. Và Eli Marrion vĩ đại đă thực hiện cử chỉ trân trọng cao nhất và cuối cùng cho hắn, bằng cách cho hắn hưởng phần trăm theo tổng doanh thu. C̣n chuyện Bantz đă cuỗm gọn khoảng đó sau khi Marrion qua đời th́ không nói làm ǵ nữa.
Nhưng Bantz cũng không phải là một tay khốn nạn. Hắn vốn chỉ biết có tiền, c̣n th́ cóc cần biết đến ai. Nhưng đó cũng chỉ v́ hắn sống trong thế giới đặc biệt này. Nói thật ra th́ Skippy Deere c̣n tệ hơn nhiều. V́ Deere tàn bạo có tính toán, hắn biết sử dụng cái đầu, vẻ hấp dẫn, cái năng lực khinh người của nó, cộng với thủ đoạn phản trắc như một theien hướng bẩm sinh.
Một ư nghĩ nữa lóe lên trong đầu Ernest. Tại sao hắn lúc nào cũng khinh bỉ, chế nhạo, ngạo mạn Hollywood và những bộ phim? Chỉ v́ ghen tị mà thôi. Thời đại này, điện ảnh là h́nh thức nghệ thuật được sùng bái nhất. Bản thân hắn cũng yêu thích phim ảnh ít nhất cũng là những bộ phim hay. Nhưng cái hắn ghen tị nhiều hơn là cá mối quan hệ khi làm phim. Phân vai, êkip quay, đạo diễn, các ngôi sao tỉ phú và thậm chí cả những phe cánh, những tay điều hành ngu xuẩn, tất cả như trong một gia đ́nh thân quen, nếu không phải là “măi măi bên nhau”, ít nhất là cho đến khi hoàn thành bộ phim. Chúng tặng quà cho nhau, hôn nhau, gh́ chặt lấy nhau và thề nguyền chung thủy suốt đời. Có một cảm giác như thế hẳn sẽ phải rất tuyệt. Hắn nhớ lại hồi viết kịch bản đầu tiên của ḿnh với Claudia, hắn ngỡ ḿnh được kết nạp vào cái đại gia đ́nh đó.
Nhưng đời nào được, khi hắn có thói quen châm chọc, mỉa mai đầy ác ư cố hữu đó? Nhưng dù ép phê dưới ảnh hưởng “hương hoa” oxyt nitơ, hắn vẫn không thể tự quá nghiêm khắc với bản thân. Dù sao đi nữa th́ hắn cũng có quyề, đă có những tác phẩm tuyệt vời nhất (về mặt này th́ trong số các tiểu thuyết gia, Ernest có hơi kỳ quặc, v́ thực sự th́ hắn rất mê những tác phẩm của ḿnh), và đáng được đối xử tử tế hơn.
Thấm đẫm khí nitơ rộng lượng hải hà này, Ernest đă thấy ra rằng thực sự th́ hắn đâu có muốn từ giă cơi đời. Tiền bạc đâu quan trọng đến thế, Bantz có thể sẽ nghĩ lại, hay biết đâu Claudia và Molly có thể có hướng giải quyết nào đó.
Rồi hắn chợt nhớ lại nỗi cực nhục của ḿnh. Không một cô vợ nào thực sự đem ḷng thương yêu hắn. Từ trước đến giờ, hắn chỉ là một tên ăn mày, chưa bao giờ hưởng cái diễm phúc được đáp trả t́nh yêu. Những tác phẩm của hắn tuy được trân trọng nhưng cũng chưa đủ sức thuyết phục, chưa gây được một sự ngưỡng mộ đủ để làm giàu cho một cây bút. Vài tên phê b́nh văn học đă chỉ trích hắn kịch liệt nhưng hắn vẫn ra vẻ tươi cười, ân cần lắng nghe. Mà dù có thế nào th́ giận các tay phê b́nh văn học cũng chẳng ích ǵ, đó chỉ là nghề nghiệp của họ thôi. Nhưng bọn chúng châm cũng đau quá chứ. Và đôi lúc chúng cũng khoias làm bạn với hắn, cũng ưa cái tính thẳng thắn và hóm hỉnh của hắn, c̣n những tên bạn trai của hắn chẳng bao giờ trở nên thân t́nh, gần gũi, cả Kenneth cũng vậy. Trong lúc Claudia thật ḷng mến hắn, hắn biết cả Molly Flanders và Kenneth chỉ tội nghiệp hắn mà thôi.
Ernest nhỏm dậy và tắt nút “hương hoa”. Chỉ vài phút sau hắn hoàn toàn tỉnh táo. Sau đó hắn vào ngồi trong văn pḥng của Kenneth.
Nhưng lại cảm thấy rầu rĩ, u buồn. Hắn ngả lưng ra cái ghế bành, ngắm cảnh mặt trời mọc trên Bervely Hills. Phẫn uất v́ phim trường đă lừa tiền của ḿnh đến nỗi hắn không thấy thích thú trước bất kỳ cái ǵ. Hắn căm ghét cảnh b́nh minh của một ngày mới, khi đêm xuống th́ hắn vội vă nuốt thuốc ngủ và cố nhắm mắt càng lâu càng tốt... Cứ nghĩ đến việc hắn bị những tên đó, những tên mà hắn thường khi bỉ, hạ nhục th́... Và đến bây giờ hắn không thể nào đọc sách được nữa, một việc mà trước đó chưa bao giờ hắn thấy hết hứng thú. Và đương nhiên là hắn không thể tiếp tục cầm bút. Những lời lẽ trang nhă vốn rất được ưa chuộng, giờ đây chỉ c̣n rặt tính giả dối, khoa trương và gượng ép. Hắn không c̣n hứng thú với những việc như vậy.
Dằng dặc suốt nhiều ngày qua, mỗi sáng hắn thức giấc mà cứ khiếp sợ cái ngày mới đến, người bải hoải đến mức không tắm gội, cạo râu. Và không có một xu dính túi. Hắn đă kiếm được hàng triệu đô và đă đốt sạch vào các môn bài bạc, ăn chơi và rượu chè. Hoặc đă ném tiền qua cửa sổ. Đối với hắn, tiền bạc chưa hề có ư nghĩa ǵ, cho đến tận bây giờ.
Trong hai tháng vừa qua, hắn không thể gởi tiền chu cấp cho các con và các khoản trự cấp cho các cô vợ. Không giống như hầu hết tên khác, Ernest luôn cảm thấy hạnh phúc khi gởi tấm ngân phiếu đó. Năm năm trời, hắn chưa xuất bản được cuốn nào và thậm chí chính hắn cũng chán ngán con người của ḿnh. Lúc nào hắn cũng ta thán rên rỉ về cái phận bạc bẽo của ḿnh. Trông hắn chẳng khác ǵ một cái răng sâu chường ra ngoài xă hội. Và chính h́nh ảnh đó làm cho hắn càng sa sút thảm hại thêm.
Một cây bút tài năng như hắn th́ trong trường hợp này nên dùng phép ẩn dụ ǵ cho nó sên sến một chút nhỉ? Một nỗi uất không tả được xâm chiếm tâm hồn hắn. Hắn đă bất lực hoàn toàn, bất lực thật rồi.
Hắn bật dậy và bước vào pḥng chữa răng. Kenneth đă chỉ cần phải làm ǵ rồi. Hắn giựt sợi dây giữ hai cái nút ra, một cái giành cho khí oxy, một là oxyt nitơ. Rồi hắn gắn lại có một cái thôi: nitơ. Hắn ngồi xuống chiếc ghế chữa răng rồi với tay lên vặn nút. Lúc đó hắn nghĩa phải có một cách nào đó để có dược ít nhất là mười phần tăm oxy để không hoàn toàn chắc chắn là cái chết sẽ đến chứ. hắn cầm cái mặt nạ lên và đeo vào mặt.
Khí nitơ tinh khiết xâm nhập vào cơ thể và rồi hắn trải qua một khoảnh khắc ngất ngây, một cảm giác như được gội rửa mọi đớn đau, một cảm giác trong mơ. Khí nitơ tấn công và dọn sạch những ǵ có trong đầu hắn, giờ tất cả chỉ là một khối trống rỗng. Trước khi chấm dứt sự tồn tại của ḿnh, hắn c̣n tận hưởng một khoảnh khác khoái lạc thuần khiết cuối cùng và trong khoảnh khắc đó, hắn tin là có một Đức Chúa Trời và có một nơi gọi là Thiên đường.
Molly Flanders làm dữ Bobby Bantz và Skippy Deere, nếu Eli Marrion vẫn c̣n sống th́ ả phải thận trọng hơn.
- Mấy người đang sắp cho phát hành một phim mới dựa theo cuốn sách của Ernest. Nhưng với cái trát lệnh của ṭa th́ không xong rồi. Phần tài sản đó phải thuộc về người thừa kế của Ernest. Nếu muốn, mấy người cứ việc chơi tṛ t́nh vờ và cho phát hành đi, nhưng tôi sẽ đưa cả bọn ra ṭa đấy. Nếu tôi thắng, th́ tài sản của Ernest sẽ gồm có bộ phim đó và hầu hết những ǵ bộ phim đó kiếm được. Và cũng xin bảo đảm là không đời nào mấy người có thể làm tiếp mấy tập sau dựa trên các nhân vật trong tác phẩm của anh ấy được đâu. Thế nào, chúng ta có thể mất bao nhiêu đó tiền và thời gian chầu chực ở ṭa án mà. Mấy người chỉ cần chi ra trước năm triệu và mười phần trăm tính trên tổng doanh thu của mỗi bộ phim. Và tôi cũng muốn có được số giấy tờ gốc có chứng thực về doanh thu trên số băng video.
Deere kinh hoàng, c̣n Bantz th́ tức giận. Ernest Vail, một nhà văn sẽ nhận được phần chia lợi nhuận từ các cuốn phim lớn hơn bất kỳ một ai khác, trừ một ngôi sao tỉ phú, đó là một điều xuẩn ngốc nhất chưa từng có.
Ngay lập tức, Bantz gọi điện cho Melo stuard và viên luật sư tư vấn chính của hăng Lodd stone. Chỉ nửa giờ sau là tất cả đă đông đủ trong pḥng họp. cần phải có mặt Melo v́ hắn là người bao thầu tất cả những tập phim hậu truyện và hắn ăn huê hồng của các ngôi sao tỉ phú, của đọa diễn và của Benny Sly, người viết lại kịch bản. Đây là t́nh huống để yêu cầu hắn nhả bớt một số.
Viên luật sư chính nói:
- Chúng tôi đă nghiên cứu kỹ mọi chuyện khi ông Vail lần đầu de dọa hăng phim.
Molly giận dữ cắt ngang:
- Ông gọi tự tử là đe dọa phim trường à?
- Và để tống tiền nữa - Tay tư vấn tỉnh bơ - Hôm nay chúng tôi tham khảo đầy đủ luật trong trường hợp này, vốn dĩ rất tế nhị, nhưng ngay cả khi có như vậy, tôi vẫn nói với hăng phim rằng chúng ta có thể bác quyền của cô tại ṭa và giành phần thắng. Riêng trường hợp này th́ các quyền hưởng tài sản sẽ không được trả về cho những người thừa kế đâu.
- Ông lấy ǵ bảo đảm cho điều đó chứ? - Molly hỏi tay cố vấn - Chắn ăn tới chín mươi phần trăm ha?
- Không - tay cố vấn đáp - Theo luật pháp th́ không có ǵ chắc chắn tới như vậy đâu.
Molly mừng thầm. Thắng vụ này, ả có thể yên tâm dưỡng già với số tiền kiếm được. Ả đứng dậy dợm bước và nói:
- Mặc xác mấy người, tôi sẽ nói chuyện với mấy người ở ṭa án.
Bantz và Deere khiếp đến nỗi mở miệng không nổi. Tự đáy ḷng Bantz
thật sự ước ǵ Eli Marrion vẫn c̣n sống.
Chính Melo stuard là người phải đứng dậy và ôm lấy Molly với vẻ âu yếm và biết lỗi đế vuốt giận: “Thôi mà” hắn nói. “Chúng ta chỉ mới thương lượng thôi. Đàng hoàng chút nha”.
Hắn đưa Molly lại ghế, và để ư thấy mắt ả đang ngấn nước. “Chúng ta có thể thỏa thuận thế này, tôi sẽ nhượng lại một vài khoản trong hợp đồng trọn gói”.
Molly nhỏ nhẹ với Bantz: “Hẳn anh không muốn liều mạng mất hết tất cả? Thế tay cố vấn của anh có dám bảo đảm là anh sẽ thắng không? Đời nào. Vậy anh thuộc dạng doanh nhân hạng bét hay một con bạc tồi đây? Để đút túi mớ bạc lẻ chết tiệt có hai mươi đến bốn mươi triệu mà phải liều ḿnh chịu bứt một tỉ à?”
Cả bọn đều đi tới quyết định: Phần của Ernest là bốn mươi triệu đô trả trước và tám phần trăm phần doanh thu bộ phim sắp tŕnh chiếu. Và hắn sẽ có thêm hai triệu và mười phần trăm mức doanh thu đă quyết toán của bất kỳ bộ phim nào tiếp theo đó. Ba bà vợ và cả đám con của Ernest vậy là trúng lớn rồi.
CÚ chót molly phán khi sắp sửa đi là: “Nếu mấy người tưởng tôi khó khăn th́ cứ chờ tới khi Cross De Lena biết chuyện mấy người đă lừa hắn như thế nào”.
Molly khoan khoái tận hưởng hương vị chiến thắng. Ả nhớ lại đêm dự tiệc xong, ả đă đưa Ernest về nhà. Ả cũng chếch choáng hơi men, lại vô cùng trơ trọi, mà Ernest rất hóm hỉnh và sắc sảo. Thế nên ả nghĩ, qua đêm với hắn chắc cũng vui. Lái xe dọc đường ả cũng tỉnh rượu phần nào, nên khi về đến nhà, ả dẫn hắn vào pḥng ngủ của ḿnh, rồi nh́n chung quanh ả thấy bải hoải làm sao ấy. Ernest thuộc loại cả thẹn, rất bẽn lẽn, đỏ mặt khi nói chuyện mây mưa, hắn như anh cả quỳnh vậy. Đúng lúc cần phải ngỏ lời th́ hắn lại đứng ngớ ra đó, cứng lưỡi.
Nhưng Molly lại quá động ḷng, không nỡ tống hắn vào lúc bối rối như thế. Vậy là ả nốc rowuj cho đến xỉn và hai người lên giường. Nhưng thực sự th́ trong bóng đêm mọi việc lại không đến nỗi nào. Ernest mê muội, say đắm đến mức ả thấy rất thỏa măn nên đă rinh bữa sáng vào tận giường cho hắn.
Hắn nh́n nàng cười ranh mănh “Cám ơn”. Hắn nói: “Và xin cám ơn em lần nữa”. Thế là ả biết hắn hiểu rơ mọi cảm giác của ả đêm qua và hắn cám ơn, không chỉ v́ ả mang bữa sáng cho hắn mà c̣n v́ ả đă ban ơn “mưa móc” đêm qua. Ả vẫn thầm tiếc là ḿnh không thể diễn xuất khá hơn được nữa, nhưng biết thế nào được, nghề ả là luật sư mà. Và giờ đây ả đă đáp lại t́nh yêu của Ernest Vial bằng hành động này.
Tiến sĩ David Redfellow nhận lệnh gọi của ông Trùm Clericuzio trong lúc đang dự một cuộc họp quan trọng ở Rome. Hắn đang cố vấn cho thủ tướng Ư về một đạo luật mới về ngân hàng. Đạo luật này sẽ cho các quan chức ngân hàng tham nhũng những bản án h́nh sự nặng hơn nhiều, và dĩ nhiên hắn đang “dốc ngược” bộ luật này. Ngay lập tức hắn rút lại mọi lư lẽ của ḿnh và bay về Mỹ.
Trong hai mươi lăm năm sống lưu vong ở Ư, David Redfellow đă làm ăn phát đạt, và đă có những thay đổi mà dù nằm mơ, những giấc mơ ngông nhất, hắn vẫn không thấy nổi.
Vào những ngày đầu, ông Trùm đă giúp hắn mau một nhà băng nhỏ ở Rome. Với các gia tài thu được nhờ buôn bán ma túy đă gởi ở các nhà băng Thụy Sĩ, hắn đă mua thêm nhiều nhà băng, nhiều đài truyền h́nh hơn nữa. Nhưng chính các chiến hữu của ông Trùm ở Ư đă ra tay bảo ban, chỉ dẫn và gầy dựng lên các đế quốc này của hắn, giúp hắn thâu tóm thêm các tờ tạp chí, nhật báo, đài truyền h́nh, bên cạnh cả dăy nhà băng của hắn.
Nhưng Redfellow cũng măn nguyện với những ǵ hắn tự làm được. Một sự lột xác hoàn toàn. Hắn đă thành một công dân Ư, đă có người vợ Ư, người con Ư và một ả nhân t́nh đúng chuẩn “Italia” cũng như một tấm bằng tiến sĩ danh dự “phải chi hết hai triệu” của một trường đại học ở Ư. Hắn mặc đồ Armani, mỗi tuần có một giờ ngồi trên ghế hớt tóc, vây quanh ḿnh là những chiến hữu bên quầy cà phê (mà hắn đă mua đứt), và tham gia chính trường với tư cách là một cố vấn cho nội các và thủ tướng. Nhưng mỗi năm một lần, hắn vẫn phải “về nguồn” ở Quogue để thực hiện bất cứ ước vọng nào của sư phụ ḿnh, ông Trùm Clericuzio. Thế nên lệnh triệu tập đặc biệt này đă làm hắn rất lo sợ và cảnh giác.
Khi đến nơi, tại dinh thự Quogue, bữa tối đang chờ đón hắn, và Rose Marie đă ráng trổ tài nấu ăn của ḿnh, v́ lúc nào Redfellow cũng tấm tắc về những nhà hàng ở Rome. Cả Gia đ́nh Clericuzio đă tụ họp để chào đón hắn: Ông Trùm, ba đứa con trai của ông là Giorgio, Petie và Vincent, cháu ngoại ông, Dante và Pippi cả Cross De Lena.
Đó là lễ tiếp đón một vị anh hùng, David Redfellow, ông vua ma túy dở dang đại học, một tay ăn diện nham nhở tai đeo khuyên, một con linh cẩu khi xuất hiện là động cỡn, đă lột xác thành một trụ cột của xă hội. Cả nhà đều tự hào về hắn, hơn thế nữa, ông Trùm c̣n cảm thấy mắc nợ Redfellow. V́ chính tên này đă cho ông một bài học nhớ đài. Hồi “non trẻ”, Ông Trùm mắc phải một tính ủy mị t́nh cảm kỳ lạ. ông Trùm đă tin rằng đối với vấn đề ma túy th́ các cánh tay của luật pháp nói chung là không thể nào bị tha hóa được.
Năm 1960, khi mới bắt đầu buôn bán ma túy, David Redfellow chỉ là một sinh viên đại học hai mươi tuổi đời. Hắn làm thế không phải để kiếm tiền mà chỉ để cùng bạn bè có nguồn đều đặn, giá phải chăng để hít. Chỉ chơi theo kiểu nghiệp dư thôi, cocain và bồ đà. Chỉ trong một năm, công việc phát đạt đến mức hắn và các bạn cùng lớp đă có được chiếc máy bay nhỏ chở hàng qua biên giới Mehico và các nước Nam Mỹ. Cũng là lẽ thường t́nh khi chẳng bao lâu sau chúng đă bị đặt ra ngoài ṿng pháp luật, và dó hcinsh là lúc David, lần đầu tiên bộc lộ thiên bẩm của ḿnh. Hộ sáu người của hắn bỏ túi không biết bao nhiêu mà kể, và David đă hcir ra một khoản hối lộ kếch sù đến nỗi chẳng mấy chốc hắn đă có trong “bảng lương” của ḿnh vô số cảnh sát trưởng, các chưởng khế, thẩm phán và hàng trăm cảnh sát dọc theo bờ biển Đông.
Hắn luôn miệng cho rằng chuyện vô cùng đơn giản. Anh biết được tiền lương hàng năm của tay đó và dúi cho nó gấp năm lần là xong.
Nhưng rồi tập đoàn các tay Colombia xuất đầu lộ diện, c̣n dữ dằn hơn bất kỳ tay da đỏ miền Viễn Tây nào trên màn bạc. Không chỉ lột da đầu mà c̣n tiện luôn cả cái sọ dừa nữa. Bốn tay cộng sự của Redfellow đă bỏ mạng, và hắn đă phải liên lạc với gia đ́nh Clericuzio xin bảo kê với đề nghị là năm mươi phần trăm lợi nhuận của hắn.
Petie Clericuzio và một nhóm lính tuyển từ khu Bronx trở thành vệ sĩ của Redfellow, và cứ như thế cho đến năm 1965, khi ông Trùm đưa hắn qua Ư lánh nạn. Buôn bán ma túy đă trở nên quá nguy hiểm.
Giờ đây quây quần bên bàn ăn, cả bọn chúc tụng sự khôn ngoan của Ông Trùm đă ra quyết định đó nhiều năm trước. Đó là lần đầu tiên Dante và Cross được nghe sự tích Redfellow. Hắn là một tay kể chuyện rất có duyên. Hắn bốc Petie “lên tận mây”, một chiến binh số dách. Nếu không có anh ấy th́ tôi đâu có toàn thây mà tới Sicily chứ. Hắn quay sang nói với Dante và Cross. “Đó là ngày hai cậu được đặt tên thánh. Tôi c̣n nhớ khi người ta gần như d́m chết hai đứa nhỏ trong nước thánh mà tụi nó vẫn tỉnh như ruồi. Tôi chưa từng mơ sẽ có ngày chúng ta được mần ăn với nhau như những người đă trưởng thành”.
Giọng Ông Trùm khô khốc: “Anh sẽ không làm ăn với tụi nó, mà chỉ với ta và Giorgio thôi. Nếu cần giúp đỡ, anh có thể nhờ Pippi. Tôi đă quyết định vụ việc đă bàn với Giorgio sẽ cho anh biết tại sao”.
Giorgio kể cho David những diễn biến mới nhất, rằng Eli marrion đă ngủm và Bobby Bantz đă đoạt được hăng phim, rằng hắn đă lủm trọn phần của Cross kèm theo số lăi. Redfellow rất khoái chí: “Thằng đó được đó. Hắn thừa biết ta sẽ không dám đưa ra ṭa, nên nó cuỗm tiền của ta. Làm ăn ngon lành quá rồi c̣n ǵ”.
Dante đang nhâm nhi một tách cà phê, nó đưa mắt nh́n Redfellow vẻ khó chịu. Rose marie, lúc này đang ngồi bên và đặt tay lên tay nó.
“Ông cho là buồn cười lắm sao?” Dante hỏi Redfellow.
Redfellow nh́n chằm chặp vào Dante một lúc. vẻ mặt hắn trở nên rất trịnh trọng: “Chỉ v́ tôi biết trong trường hợp này, láu cá như thế hóa ra lại là một tai họa”.
Ông Trùm quan sát sự đổi giọng này và h́nh như nó làm ông thích thú. Trong bất kỳ trường hợp nào, khi ông ra vẻ lơ mơ, trong một khoảnh khắc hiếm hoi, mấy đứa con ông đều nhận ra ư ông và rất khoái.
- Thế cháu ngoại của ta - ông Trùm hỏi Dante - Mi định giải quyết vụ này thế nào đây?
- Cho nó xuống biển chơi - Dante đáp và ông Trùm mỉm cười với nó.
- C̣n mi, Crocciíixco? Mi sẽ giải quyết sao đây? - ông Trùm hỏi Cross.
- Đành chấp nhận vậy thôi. Cháu sẽ rút kinh nghiệm. Chỉ v́ không tin là tụi nó có gan làm như vậy mà cháu phải chịu thua, thế thôi.
- C̣n Petie và Vincent? - ông Trùm hỏi tiếp.
Nhưng hai đứa không mở miệng. Chúng biết ông Trùm đang chơi tṛ
- Không thể chỉ bỏ qua th́ xong - ông Trùm nói với Cross - Mi sẽ bị biết đến như là một thằng đần, và khắp cả thế giới này, tay nào cũng có thể nhổ toẹt vào mặt mi.
Cross nói với ông Trùm giọng nghiêm chỉnh: “Trong nhà của Eli Marrion vẫn c̣n có các bức tranh của lăo trị giá chừng hai mươi hay ba mươi triệu. Ta có thể tới hốt mớ đó và giữ đ̣i tiền chuộc.
- Không được - ông Trùm bác - Như thế sẽ lộ mặt, sẽ để lộ sức mạnh của ḿnh, và dù có khéo đến mấy cũng có thể dẫn đến nguy hiểm. Như vậy phức tạp lắm. C̣n David, anh tính làm thế nào?
David miệng bập x́ gà, ra chiều nghĩ ngợi. Hắn nói: “Mua lại hăng phim. Cứ làm ăn đường hoàng. Với các nhà băng và công ty truyền thông của ḿnh, chúng ta có thể mua đứt hăng Lodd stone”.
Cross ngờ vực: “Lodd stone là hăng phim lâu đời và giàu có nhất trên thế giới. Thậm chí nếu có thẻ có đủ mười sáu tỉ th́ chưa chắc người ta chịu bán cho ông đâu. Đơn giản là điều đó không thể xảy ra được”.
Petie lên tiếng, vẫn với cái giọng mỉa mai cố hữu: “Này ông bạn già David của tôi ơi, ông có thể chồng đủ mười tỉ ư? Người mà tôi đă cứu mạng đó ư? Người đă từng nói sẽ không bao giờ đền đáp đủ ơn đó ư?”
Redfellow phẩy tay về phía Petie: “Anh không hiểu được những khoản tiền lớn có tác dụng như thế nào đâu. Cũng giống như kem đánh vậy, anh lấy một ít rồi đánh lên thành một mớ bột bong bóng khổng lồ gồm các tài khoản, các khoản vay, các cổ phần, vấn đề ở đây không phải là tiền, vấn đề làm làm thế nào để gạt được Bantz qua một bên. Hắn nắm hăng phim trong tay, và dù có phạm lỗi ǵ, hắn vẫn phục tùng tuyệt đối những ǵ Marrion muốn. Chẳng bao giờ hắn chịu bán hăng phim đâu.”
- Vậy để tôi tới đó hôn hắn một phát vậy - Petie chen vô.
Bây giờ th́ ông Trùm đưa ra quyết định, ông nói với Redfellow. “Hăy thi hành kế hoạch của anh. Hoàn tất cho xong. Nhưng phải hết sức thận trọng. Pippi và Crocciíixco sẽ sẵn sàng chờ lệnh anh”.
- C̣n một điều nữa - Giorgio nói với Redfellow - Theo các mục trong di chúc của Eli marrion th́ Bobby Bantz có toàn quyền đối với hăng phim trong năm năm tới. Nhưng hai đứa con trai và con gái của lăo lại có cổ phần trong hăng lớn hơn Bantz. Không thể sa thải Bantz được, nhưng nếu bán đi các cổ phần đó th́ mấy ông chủ mới sẽ đuổi cổ hắn đi. Và đó là vấn đề anh phải lo liệu đấy.
David mỉm cười, bập x́ gà: “Cũng như hồi năy thôi, ông Trùm, cháu chỉ cần bác giúp đỡ thôi. Có thể một số nhà băng ở Ư sẽ do dự không muốn mạo hiểm trong một chuyến phiêu lưu như vậy đâu. Đừng quên là chúng ta phải nhả ra một khoản tiền thưởng không nhỏ tính theo giá trị thực của hăng phim đấy”.
- Đừng lo - Ông Trùm nói - Ta cũng có một số kha khá trong mấy nhà băng đó.
Pippi De Lena đă quan sát mọi thứ với con mắt cáo già. Có điều hắn không hiểu là cuộc họp này cần ǵ tới nhiều người như thế này. Theo thủ tục th́ chỉ cần có ông Trùm, Giorgio và David Redfellow có mặt là đủ rồi. Sau đó có thể lệnh riêng cho Pippi và Cross trợ giúp Redfellow. Thế th́ tại sao họ lại được tiết lộ những bí mật này? Quan trọng hơn nữa là tại sao lại có cả Dante, Petie và Vincent? Tất cả những điều này trông không giống với Ông Trùm Clericuzio mà hắn đă từng biết chút nào, người lúc nào cũng giữ các kế hoạch của ḿnh bí mật được chừng nào tốt chừng đó.
Vincent và Rose Marie đang đỡ ông Trùm lên lầu ngủ. ông đă khăng khăng không cho lắp một cái ghế hàng dọc theo bậc thang.
Ngay khi những người đó vừa khuất dạng, Dante quay sang Giorgio và giận dữ nói: “Thế ai sẽ được hăng phim khi chúng ta đă làm chủ nó, Cross hả?”
David lạnh lùng ngắt lời nó: “Tôi, chính tôi sẽ điều hành, ông ngoại của anh sẽ hưởng lợi tức chánh, sẽ có giấy tờ hẳn hoi”.
Giorgio đồng ư.
Cross vừa cười vừa nói: “Dante này, không ai trong hai đứa ta điều hành nổi một hăng phim này đâu. Chúng ta chưa có đủ “máu lạnh”.
Pippi quan sát không chừa một ai. Ǵ chứ đánh mùi nguy hiểm th́ hắn rất tài. Đó là lư do tại sao hắn lại thọ đến như thế. nhưng vụ này th́ hắn chịu. Cũng có thể chỉ v́ ông Trùm đă già cả quá rồi.
Petie chở Redfellow lại phi trường Kennedy, nơi chiếc phản lực riêng của hắn đang chờ. Cross và Pippi th́ đáp một chuyến thuê bao từ Vegas đến. Ông Trùm đă cấm ngặt Xanadu hay bất kỳ cơ sở nào của ḿnh không được mua riêng một chiếc phản lực.
Cross đi chiếc xe đă thuê tới phi trường. Trong lúc xe chạy, Pippi nói với con: “Cha sẽ ở New York ít lâu. Khi đến sân bay th́ cha sẽ lấy xe, thế nhé”.
Cross nhận thấy cha nó đang lo lắng điều ǵ đó. “Lúc họp con không được khéo lắm”. Nó nói.
- Không phải thế - Pippi nói - Nhưng ông Trùm có lư đấy. Con không thể để tên nào “vuốt mặt” tới hai lần.
Khi đến phi trường Kennedy, Cross ra ngoài, c̣n Pippi th́ nhích người qua ghế bên kia để cầm vô lăng. Hai người bắt tay qua cửa sổ xe. Trong lúc đó Pippi ngước mắt lên nh́n gương mặt điển trai của con trai và chợt thấy thương nó hơn bao giờ hết. Hắn cố mỉm cười lúc vỗ nhẹ lên má Cross và nói. “Cẩn trọng nhé con”.
- Mà ǵ mới được chứ? - Cross hỏi lại, đôi mắt đen thẫm của nó chăm chăm nh́n cha nó ḍ xét.
- Tất cả mọi thứ - Pippi nói. Rồi hắn bỗng nói tiếp, làm Cross sững cả người - Lẽ ra cha nên để con theo mẹ. Nhưng cha đă chỉ nghĩ đến ḿnh. Cha cần có con bên cạnh.
Cross đứng nh́n cha lái xe đi và lần đầu tiên trong đời nó mới hiểu rằng cha nó đă lo lắng và thương yêu nó đến dường nào.
o0o

Chương 15

 

click on photo để trở lại trang List Sách Truyện >>